Apollo 13 : La mission lunaire qui a esquivé le désastre

Les membres d

Les membres d'équipage de la mission Apollo 13 montent à bord de l'USS Iwo Jima, après des opérations d'amerrissage et de récupération dans l'océan Pacifique Sud le 17 avril 1970. Fred Haise, James Lovell et John Swigert sortent de l'hélicoptère de gauche à droite. (Crédit image : NASA/JSC)

Apollo 13 était la troisième mission d'alunissage de la NASA, mais les astronautes n'ont jamais atteint la surface lunaire. L'explosion d'un réservoir d'oxygène après presque 56 heures de vol a forcé l'équipage à abandonner toute idée d'atteindre le lune . Le vaisseau spatial a été endommagé, mais l'équipage a pu chercher un abri à l'étroit dans le module lunaire pour le voyage de retour vers Terre , avant de revenir au module de commande pour un amerrissage inconfortable.



La mission est aujourd'hui un exemple des dangers des voyages spatiaux et des esprits innovants de la NASA travaillant ensemble pour sauver des vies à la volée. La mission Apollo 13 fête ses 50 ans cette année le 11 avril.

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Les astronautes d'Apollo 13

Les astronautes d'Apollo 13 étaient commandant James Lovell , pilote de module lunaire Fred Haise , et le pilote du module de commande John 'Jack' Swigert .

À 42 ans, Lovell était l'astronaute le plus voyagé au monde lorsqu'il a rejoint la mission Apollo 13, avec trois missions et 572 heures de vol spatial à son actif. Lovell a participé à Apollo 8, la première mission à faire le tour de la lune, et a effectué deux missions Gemini, dont une course d'endurance de 14 jours.

Avant la mission Apollo 13, Haise, 36 ans, a servi de pilote de sauvegarde du module lunaire pour l'Apollo 8 et Apollo 11 missions. Haise était pilote de chasse dans le Corps des Marines des États-Unis avant de rejoindre la NASA en tant que pilote d'essai. Il est sélectionné pour le programme spatial habité en 1966, en même temps que Swigert. Apollo 13 était le seul voyage de Haise dans l'espace.

Apollo 13 était le premier voyage de Swigert dans l'espace, à l'âge de 38 ans. Il avait fait partie de l'équipe de soutien d'Apollo 7 et était initialement le pilote du module de commande de secours d'Apollo 13. Il a été invité à rejoindre l'équipage 48 heures avant l'heure du lancement après que le pilote du module de commande d'origine, Ken Mattingly, ait été exposé à la rougeole allemande.

Fred Haise (à gauche), Jack Swigert et Jim Lovell posent la veille du lancement.

Fred Haise (à gauche), Jack Swigert et Jim Lovell posent la veille du lancement. Swigert venait de remplacer Ken Mattingly en tant que pilote du module de commande après que Mattingly ait été exposé à la rougeole allemande.(Crédit image : NASA)

« Houston, nous avons eu un problème »

Apollo 13 a été lancé le 11 avril 1970. Le Vaisseau spatial Apollo était composé de deux engins spatiaux indépendants reliés par un tunnel : l'orbiteur Odyssey et l'atterrisseur Aquarius. L'équipage a vécu à Odyssey pendant le voyage vers la lune.

Dans la soirée du 13 avril, alors que l'équipage était à 200 000 milles de la Terre et se rapprochait de la lune, le contrôleur de mission Sy Liebergot a vu un signal d'avertissement de basse pression sur un réservoir d'hydrogène à Odyssey.

Le signal aurait pu montrer un problème, ou aurait pu indiquer que l'hydrogène avait juste besoin d'être réinstallé en chauffant et en ventilant le gaz à l'intérieur du réservoir. Cette procédure s'appelait un « agitation cryogénique » et était censée empêcher le gaz superfroid de se déposer en couches.

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Une vue du module de service Apollo 13 endommagé après séparation.

Une vue du module de service Apollo 13 endommagé après séparation.(Crédit image : NASA)

Swigert a basculé l'interrupteur pour la procédure de routine. Un instant plus tard, tout le vaisseau spatial a tremblé. Les voyants d'alarme se sont allumés dans Odyssey et dans Mission Control alors que la pression d'oxygène diminuait et que l'alimentation disparaissait. L'équipage a notifié le contrôle de mission, Swigert a déclaré: 'Houston, nous avons eu un problème'. (Notez que le film 'Apollo 13' de 1995 a pris une licence créative avec la phrase, la changeant en 'Houston, nous avons un problème' et faisant sortir les mots de la bouche du commandant d'Apollo 13, James Lovell.)

Beaucoup plus tard, une commission d'enquête sur les accidents de la NASA a déterminé que des fils étaient exposés dans le réservoir d'oxygène en raison d'une combinaison d'erreurs de fabrication et de test avant le vol. Cette nuit fatidique, une étincelle provenant d'un fil dénudé dans le réservoir d'oxygène a provoqué un incendie, déchirant un réservoir d'oxygène et endommageant un autre à l'intérieur du vaisseau spatial.

Depuis que l'oxygène a alimenté les piles à combustible d'Odyssey, la puissance a également été réduite. Les propulseurs de contrôle d'attitude du vaisseau spatial, détectant l'oxygène de ventilation, ont tenté de stabiliser le vaisseau spatial en tirant de petits jets. Le système n'a pas été très efficace étant donné que plusieurs des jets ont été fermés par l'explosion.

Heureusement pour Apollo 13, l'Odyssée endommagée disposait d'une sauvegarde saine : Aquarius, qui n'était pas censé être allumé tant que l'équipage n'était pas sur le point d'atterrir sur la lune. Haise et Lovell ont travaillé frénétiquement pour démarrer Aquarius en moins de temps que prévu. Aquarius n'avait pas de bouclier thermique pour survivre à la chute sur Terre, alors que Lovell et Haise ont mis le module lunaire en service, Swigert est resté à Odyssey pour arrêter ses systèmes afin d'économiser l'énergie pour l'amerrissage.

Le froid et misérable retour à la maison

L'équipage a dû équilibrer le défi de rentrer à la maison avec le défi de préserver le pouvoir sur Aquarius. Après avoir effectué une brûlure cruciale pour diriger le vaisseau spatial vers la Terre, l'équipage a mis hors tension tous les systèmes non essentiels du vaisseau spatial.

Sans source de chaleur, les températures de l'habitacle ont rapidement chuté jusqu'au point de congélation. Certains aliments sont devenus immangeables. L'équipage a également rationné l'eau pour s'assurer qu'Aquarius - fonctionnant plus longtemps que prévu - aurait suffisamment de liquide pour refroidir son matériel. Et Aquarius était assez à l'étroit car il était conçu pour contenir deux personnes, pas trois.

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Sur Terre, le directeur de vol Gene Kranz a retiré son changement de contrôleurs de la rotation régulière pour se concentrer sur la gestion des consommables comme l'eau et l'électricité. D'autres équipes de contrôle de mission ont aidé l'équipage dans ses activités quotidiennes. Les fabricants d'engins spatiaux ont travaillé sans relâche pour soutenir la NASA et l'équipage.

Ce fut un voyage de retour difficile. Tout l'équipage du vol spatial a perdu du poids et Haise a développé une infection rénale. Mais le petit vaisseau a protégé et transporté l'équipage assez longtemps pour atteindre l'atmosphère terrestre.

Dans les heures qui ont précédé l'amerrissage, l'équipage épuisé s'est précipité vers l'Odyssey sous tension. L'engin avait essentiellement été trempé dans de l'eau froide pendant des jours et aurait pu être en court-circuit, mais grâce aux mesures de protection mises en place après la catastrophe d'Apollo 1, il n'y a eu aucun problème.

Lovell, Haise et Swigert ont éclaboussé en toute sécurité dans l'océan Pacifique près de Samoa, le 17 avril.

Mission Control à Houston célèbre le retour en toute sécurité de l

Mission Control à Houston célèbre le retour en toute sécurité de l'équipage d'Apollo 13. Gene Kranz fume un cigare de fête à droite tandis que Deke Slayton, devant le patch de la mission, serre la main.(Crédit image : NASA)

L'héritage d'Apollo 13

De nombreuses modifications de conception ont été apportées au module de service Apollo et au module de commande lors des missions ultérieures du programme Apollo. Selon ancien contrôleur de mission Sy Liebergot , les changements comprenaient :

  • Un autre réservoir d'oxygène cryo qui pourrait être isolé pour n'alimenter que l'équipage.
  • Retrait de tous les ventilateurs et du câblage des réservoirs cryogéniques.
  • Retrait des thermostats des réservoirs cryogéniques et changement du type de tube chauffant.
  • Ajout d'une batterie d'étage de descente de module lunaire de 400 ampères-heures.
  • Ajout de sacs de stockage d'eau au module de commande.

Un groupe de six astronautes et deux contrôleurs de vol surveillent l

Un groupe de six astronautes et deux contrôleurs de vol surveillent l'activité de la console dans la salle de contrôle des opérations de mission pendant Apollo 13.(Crédit image : NASA)

Quant aux astronautes, Haise a été affecté au commandement de la mission lunaire Apollo 19. Cependant, celle-ci et deux autres missions ont été annulées après la réduction du budget de la NASA. Il a ensuite piloté la navette spatiale Entreprise lors de ses vols d'essai.

En 1982, Swigert a été élu au Congrès dans son État natal du Colorado. Cependant, pendant la campagne, on lui a diagnostiqué un cancer des os et il est décédé avant d'avoir prêté serment.

En 1994, Lovell et le journaliste Jeffrey Kluger ont co-écrit un livre sur la carrière de Lovell dans les vols spatiaux, principalement axé sur les événements de la mission Apollo 13. Le livre 'Lost Moon: The Perilous Voyage of Apollo 13' (Houghton Mifflin, 1994), a stimulé le film 'Apollo 13' de 1995, avec l'acteur Tom Hanks. Le film a remporté deux Oscars et a été tourné en coopération avec la NASA.

L'agence a donné à l'équipe de tournage l'accès au contrôle de mission des années 1960 à Houston pour reconstruire le site en tant que décor, et a également laissé l'acteur « astronaute » voler à bord de l'avion Vomit Comet de la NASA pour simuler l'apesanteur. Lovell a fait une apparition à la fin du film en tant que capitaine de l'U.S.S. Iwo Jima; Marilyn Lovell et Gene Kranz ont également fait de courtes apparitions, selon Internet Movie Database.

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Parmi les autres récits biographiques de la mission Apollo 13, citons « Apollo EECOM : Journey of a Lifetime » de Lieergot et David Harland (Collector's Guide Publishing, 2003) et « Failure Is Not An Option » de Kranz (Simon & Schuster, 2000). Plusieurs livres de non-fiction ont également examiné Apollo 13, tels que «A Man On The Moon» d'Andrew Chaikin (Penguin Books, 1994), qui comprenait des entretiens avec tous les astronautes d'Apollo survivants.

Le 50e anniversaire d'Apollo 13 est le 11 avril 2020. Consultez régulièrement demokratija.eu pour des mises à jour sur les événements et les célébrations d'Apollo 13 dans le monde.

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