L'astéroïde Apophis accélère à cause de la lumière du soleil alors que les scientifiques recalculent les probabilités d'impact de 2068

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L'observatoire spatial Herschel de l'ESA a capturé l'astéroïde Apophis dans son champ de vision lors de l'approche de la Terre les 5 et 6 janvier 2013. Cette image montre l'astéroïde dans les trois longueurs d'onde PACS d'Herschel : 70, 100 et 160 microns. (Crédit image : ESA/Herschel/PACS/MACH-11/MPE/B.Altieri (ESAC) et C. Kiss (Observatoire Konkoly))



Les astronomes disent qu'ils devront garder un œil sur l'astéroïde proche de la Terre Apophis pour voir à quel point la roche spatiale représente un danger pour notre planète lors d'un passage rapproché en 2068. Mais ne paniquez pas : les chances d'un impact sont encore semblent très faibles.



Dans certaines circonstances, le soleil peut chauffer un astéroïde de manière inégale, ce qui fait que la roche spatiale émet de l'énergie thermique de manière asymétrique. Le résultat peut être une petite poussée dans une certaine direction - un effet appelé accélération Yarkovsky, qui peut changer la trajectoire d'un astéroïde à travers l'espace.

Étant donné que les astronomes n'avaient jamais mesuré cette poussée solaire sur Apophis auparavant, ils ne l'ont pas pris en considération lors du calcul de la menace que l'astéroïde nous fait peser en 2068. Ces calculs précédents montraient une probabilité d'impact minime — environ 1 sur 150 000 .



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Maintenant, une nouvelle étude montre que l'astéroïde s'éloigne de son orbite précédemment prévue d'environ 557 pieds (170 mètres) par an en raison de l'effet Yarkovsky, a déclaré l'auteur principal et astronome de l'Université d'Hawaï à Manoa, David Tholen, lors d'une conférence de presse le 10 octobre. 26.

'Fondamentalement, la chaleur émise par un astéroïde lui donne une très petite poussée', a-t-il expliqué lors d'une réunion virtuelle de la division des sciences planétaires de l'American Astronomical Society. Vous pouvez trouver le conférence de presse sur YouTube ici . Il commence à la marque des 22 minutes.



'L'hémisphère le plus chaud [de l'astéroïde] pousserait légèrement plus que l'hémisphère plus froid, ce qui entraînerait une dérive de l'astéroïde par rapport à ce que prédirait une orbite purement gravitationnelle', a déclaré Tholen.

Montrant l'orbite d'Apophis, large de 1 120 pieds (340 m), il a indiqué que les astronomes pensaient avoir suffisamment d'observations de l'astéroïde – recueillies au cours des années après sa découverte en 2004 – pour écarter plus ou moins un impact en 2068. Ces calculs, cependant, étaient basés sur une orbite non affectée par l'énergie du soleil. En fin de compte, cela signifie que nous ne pouvons pas encore exclure qu'Apophis soit une menace en 2068, a déclaré Tholen.

'Le scénario d'impact 2068 est toujours en jeu', a déclaré Tholen. 'Nous devons suivre cet astéroïde très attentivement.'



Heureusement, l'astéroïde effectuera une approche rapprochée (mais toujours sûre) de notre planète en 2029, permettant aux télescopes au sol - y compris la puissante antenne radar de l'observatoire d'Arecibo - d'avoir un aperçu plus détaillé de la surface et de la forme de l'astéroïde. Apophis sera si proche qu'il sera visible à l'œil nu, à la troisième magnitude - à peu près aussi brillant que le étoile binaire Couleur Caroli .

' De toutes les dates, le vendredi 13 avril, 13 avril [2029], est celui où le survol aura lieu ', a déclaré Tholen. ' De toute évidence, l'approche rapprochée de 2029 est critique. Nous saurons après que cela se produira exactement où il [Apophis] était lorsqu'il a traversé la Terre, et cela nous permettra de prédire beaucoup plus facilement les futurs scénarios d'impact.

L'équipe de Tholen a fait la découverte après quatre nuits d'observation en janvier et mars avec le télescope Subaru, un télescope optique infrarouge japonais situé au sommet de Maunakea, à Hawaï. Les chercheurs ont collecté 18 expositions de l'astéroïde avec une très grande précision, avec une erreur de seulement 10 millisecondes d'arc dans chaque observation. (Une milliseconde d'arc est un millième de seconde d'arc, une mesure angulaire qui aide les scientifiques à mesurer les distances cosmiques .)

'Nous avons très bien déterminé la position de cet astéroïde', a déclaré Tholen. « Cela a suffi pour nous donner une forte détection de la Effet Yarkovsky , ce que nous attendions de voir depuis un moment.'

Tholen a noté qu'Apophis a été gênant pour les astronomes, avec de 'nombreux scénarios d'impact' prédits (puis largement exclus) depuis sa découverte en 2004. Par exemple : Initialement, les scientifiques ont calculé une probabilité de 3% qu'Apophis s'écrase sur notre planète en 2029, une prédiction selon Tholen a été rapidement écartée après que d'autres observations aient montré le véritable chemin du petit monde.

S'il y a une menace d'impact, les astronomes sauront bien avant 2068 comment aborder le problème. Les ingénieurs du monde entier sont développer des idées sur la façon de dévier les astéroïdes dangereux de notre planète, des concepts qui vont des remorqueurs gravitationnels aux «impacteurs cinétiques» qui feraient dévier une roche entrante.

Une mission conjointe Europe-NASA testera et observera également la déviation d'astéroïdes sur une roche spatiale appelée Didymos, à partir de 2022. Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial Double Asteroid Redirection Test (DART) de la NASA percutera « Didymoon », la lune en orbite autour de Didymos . L'Agence spatiale européenne lancera ensuite la mission Hera en 2023 ou 2024 et atteindra Didymos deux ans plus tard, pour voir à quel point l'impacteur cinétique a réussi à déplacer la lune de son orbite précédente.

La NASA a dédié Bureau de coordination de la défense planétaire qui recueille des observations d'astéroïdes à partir d'un réseau de télescopes partenaires, et qui traite des scénarios avec d'autres agences américaines pour la déviation d'astéroïdes ou (dans le pire des cas) l'évacuation de populations menacées d'une roche spatiale entrante. Jusqu'à présent, des décennies d'observations n'ont trouvé aucune menace imminente d'astéroïde ou de comète pour notre planète.

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