Les plus grandes découvertes de planètes extraterrestres de 2014

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Concept d'artiste de Kepler-186f, la première planète de la taille de la Terre découverte en orbite dans la zone habitable de son étoile mère. Kepler-186f orbite autour d'une naine rouge à environ 490 années-lumière de la Terre. (Crédit image : NASA Ames/SETI Institute/JPL-Caltech)



L'année dernière a été une année record pour le domaine de la science des exoplanètes, le nombre de mondes extraterrestres connus ayant doublé pour atteindre près de 2 000 à la fin de 2014.



Voici un aperçu des principales découvertes d'exoplanètes de 2014, du premier monde potentiellement habitable de la taille de la Terre à un nombre impressionnant de 715 planètes extraterrestres nouvellement annoncées :

« Cousine de la Terre »



En avril, les scientifiques ont annoncé la découverte de Kepler-186f, la première planète connue de la taille de la Terre qui réside dans la «zone habitable» de son étoile – la plage de distances qui pourrait soutenir l'existence d'eau liquide à la surface du monde. [ 10 exoplanètes qui pourraient héberger une vie extraterrestre ]

Comme son nom l'indique, Kepler-186f a été trouvé par le prolifique télescope spatial Kepler de la NASA. La planète se trouve à 490 années-lumière de la Terre et n'est que 10% plus large que notre monde d'origine. Kepler-186f n'est pas l'insaisissable « jumeau terrestre » que les astronomes recherchent depuis longtemps ; la planète tourne autour d'une naine rouge, une étoile plus petite et plus sombre que le soleil. Mais Kepler-186f est néanmoins un membre de la famille, ses découvreurs le caractérisant comme un «cousin terrestre».

Un monde habitable à côté ?



Kepler-186f n'est pas la seule planète découverte l'année dernière qui pourrait être capable de supporter la vie. Un monde appelé Gliese 832c est également potentiellement habitable - et il se trouve à seulement 16 années-lumière, à un jet de pierre compte tenu de la vaste échelle de l'univers.

Les astronomes ont trouvé Gliese 832c, qui orbite également autour d'une naine rouge, à l'aide de trois instruments au sol différents. L'exoplanète est une 'super Terre' au moins cinq fois plus massive que la Terre, selon ses découvreurs. Bien que Gliese 832c puisse être habitable, elle pourrait également ressembler à Vénus brûlante, dont l'atmosphère épaisse a conduit à un effet de serre incontrôlable.

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Concept d'artiste de la super Terre potentiellement habitable Gliese 832c, sur fond de nébuleuse stellaire.(Crédit image : PHL @ UPR Arecibo, NASA Hubble, Stellarium)

715 nouvelles exoplanètes

Les découvertes d'exoplanètes se font généralement goutte à goutte, mais en février, l'équipe de Kepler a déclenché un torrent : les chercheurs ont annoncé que le vaisseau spatial avait repéré 715 nouveaux mondes extraterrestres, doublant presque la population connue d'un seul coup.

Plus de 90 pour cent des nouvelles planètes sont plus petites que Neptune, et quatre d'entre elles sont des mondes habitables de moins de 2,5 fois la taille de la Terre, ont déclaré les scientifiques.

Les chercheurs ont confirmé cet énorme transport de planètes Kepler à l'aide d'une technique appelée «validation par multiplicité», qui repose sur des probabilités et des statistiques plutôt que sur des observations supplémentaires par d'autres télescopes.

'Le Godzilla des Terres'

Une autre tête d'affiche de 2014 est Kepler-10c , une planète environ 17 fois plus massive que la Terre. On pensait que ces mondes lourds étaient principalement gazeux, mais Kepler-10c est rocheux.

Kepler-10c est donc le premier membre connu d'une nouvelle classe d'exoplanètes, les 'méga-Terres'. Ce «Godzilla des Terres», comme l'a décrit l'un de ses découvreurs, Kepler-10c, orbite autour d'une étoile semblable au soleil située à environ 560 années-lumière de la Terre.

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Concept d'artiste de l'exoplanète Kepler-10c, le 'Godzilla des Terres' qui est 17 fois plus massive que la Terre. La planète et sa sœur du monde de lave Kepler 10b (arrière-plan) orbitent autour de l'étoile Kepler-10 à environ 560 années-lumière de la Terre.(Crédit image : David A. Aguilar (CfA))

Nains de gaz

Tout comme les planètes rocheuses peuvent apparemment être beaucoup plus grandes qu'on ne le pensait auparavant, les mondes gazeux peuvent être étonnamment petits. C'est la conclusion d'une autre étude de 2014, qui a établi la classification des exoplanètes « naines gazeuses ». [ Les planètes extraterrestres les plus étranges (Galerie) ]

Après avoir étudié plus de 600 nouvelles planètes Kepler, les chercheurs ont déterminé que les mondes inférieurs à 1,7 fois la taille de la Terre sont probablement rocheux, tandis que ceux au moins 3,9 fois plus gros que notre planète sont gazeux. La plupart des mondes entre ces deux extrêmes sont probablement des «naines gazeuses», des planètes avec des noyaux rocheux et des atmosphères épaisses d'hydrogène-hélium qui n'ont jamais atteint la taille de Saturne, Jupiter et d'autres géantes gazeuses, selon l'étude.

La première exomoune ?

Les astronomes ont peut-être détecté la lune d'une planète extraterrestre pour la première fois en 2014, mais nous ne le saurons jamais avec certitude.

L'équipe a utilisé une technique appelée microlentille gravitationnelle, qui note comment la gravité d'un objet au premier plan déforme la lumière d'une étoile lointaine lorsqu'elle passe devant l'étoile du point de vue de la Terre. Les chercheurs ont vu un événement de lentille causé par un objet au premier plan qui pourrait être l'une des deux choses suivantes : une « planète voyou » en vol libre avec une exomoune rocheuse, ou une petite étoile qui abrite une planète environ 18 fois plus massive que la Terre.

Malheureusement, il n'y a aucun moyen de suivre la découverte, car les événements de microlentille sont des rencontres aléatoires. La recherche de la première exomoune confirmée se poursuit donc.

Les scientifiques ont détecté le premier

Les scientifiques ont détecté le premier candidat « exomoon ». Le concept de cet artiste montre une vue possible de l'exomoon (à gauche) et une version du système s'il s'agit en fait d'une étoile et d'une planète. Les chercheurs ne sauront probablement jamais laquelle de ces deux possibilités représente réellement la réalité.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

La première exoplanète de la nouvelle mission de Kepler

La chasse aux exoplanètes originale de Kepler s'est arrêtée en mai 2013, lorsque la deuxième de ses quatre roues de réaction à maintien d'orientation a échoué. Mais l'équipe Kepler a trouvé un moyen de stabiliser l'observatoire en utilisant la pression du soleil, et en mai 2014, la NASA a approuvé une nouvelle mission de deux ans pour le vaisseau spatial appelé K2, au cours de laquelle elle a recherché des planètes extraterrestres, des explosions de supernova et d'autres phénomènes. [ Galerie : Un monde de planètes Kepler ]

La première exoplanète K2 est maintenant dans les livres. En décembre, des chercheurs ont annoncé que Kepler avait découvert un monde appelé HIP 116454b , qui est environ 2,5 fois plus grand que la Terre et se trouve à 160 années-lumière.

Quelle que soit la réussite de K2, la nouvelle mission n'approchera pas le décompte d'exoplanètes que Kepler a accumulé lors de ses opérations de pré-glitch. La mission initiale de Kepler a rapporté près de 4 200 planètes candidates, dont près de 1 000 ont été confirmées à ce jour. Les scientifiques de Kepler s'attendent à ce qu'environ 90 % des candidats se révèlent être de véritables planètes.

La plus ancienne planète extraterrestre potentiellement habitable

Cette année également, les astronomes ont annoncé la découverte de Kapteyn b , une super Terre qui orbite dans la zone habitable d'une naine rouge située à seulement 13 années-lumière de notre système solaire.

Kapteyn b a 11,5 milliards d'années, ce qui en fait la plus ancienne planète connue capable de supporter la vie. Pour mettre cet âge en perspective : la Terre a moins de 4,6 milliards d'années, alors que l'univers lui-même est né il y a 13,8 milliards d'années. Donc si la vie s'est enracinée tôt dans l'histoire de Kapteyn b, elle a eu très longtemps pour évoluer.

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Concept d'artiste du monde potentiellement habitable Kapteyn b avec l'amas globulaire Omega Centauri en arrière-plan. Kapteyn b se trouve à seulement 13 années-lumière de la Terre.(Crédit image : PHL @ UPR Arecibo, Aladin Sky Atlas)

Des planètes autour de chaque étoile ?

Une autre étude de 2014 suggère que pratiquement toutes les naines rouges de la galaxie de la Voie lactée hébergent au moins une planète - et qu'au moins 25% de ces petites étoiles sombres dans le voisinage du soleil hébergent des mondes de zone habitable.

Cela se traduit par beaucoup de biens immobiliers conviviaux; les naines rouges représentent au moins 70 pour cent des quelque 100 milliards d'étoiles de la galaxie.

L'équipe est arrivée à ces conclusions après avoir analysé les observations faites par deux instruments au Chili - le chercheur de planète à vitesse radiale de haute précision (HARPS) et le spectrographe ultraviolet et visuel Echelle (UVES). Les résultats renforcent les conclusions précédentes des chercheurs qui ont examiné les données de Kepler, indiquant que la Voie lactée regorge de milliards de planètes.

Des mondes semblables à la Terre dans des systèmes à deux étoiles ?

Cette année, pour la première fois, des astronomes ont trouvé une planète rocheuse sur une orbite semblable à la Terre autour d'une seule étoile dans un système à deux étoiles.

Le monde, dit OGLE-2013-BLG-0341LBb , se trouve à environ 3 000 années-lumière de la Terre et est probablement trop froide pour supporter la vie telle que nous la connaissons (elle entoure une naine rouge). Et ce n'est pas la première planète à être repérée dans un système à deux étoiles, ni la première connue à entourer une seule des deux étoiles d'un binaire.

Mais la découverte de OGLE-2013-BLG-0341LBb est importante, montrant que les planètes rocheuses peuvent se former relativement loin de leurs étoiles hôtes, même dans des systèmes à deux étoiles, ont déclaré les chercheurs. (Auparavant, on pensait qu'une étoile compagne proche pourrait trop perturber le disque de formation des planètes pour que cela se produise.) Son existence suggère que les planètes habitables pourraient être plus courantes que les scientifiques ne l'avaient supposé ; la moitié de toutes les étoiles de la Voie lactée existent dans des systèmes binaires.

Suivez Mike Wall sur Twitter @michaeldwall et Google+ . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Publié à l'origine le Edemokratija.eu.