La brillante comète ATLAS pourrait briller ce mois-ci

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L'astrophotographe Chris Schur a capturé cette image de la comète ATLAS de Payson, Arizona, le 29 mars 2020. Il a créé cette exposition de 45 minutes à l'aide d'un astrographe Orion de 10 pouces et d'une caméra CCD ST10XME.(Crédit image : avec l'aimable autorisation de Chris Schur )



Il y a eu beaucoup de discussions ces derniers jours sur les réseaux sociaux concernant l'approche d'une nouvelle comète qui pourrait éventuellement évoluer en un spectacle spectaculaire dans les semaines à venir.

La comète a été baptisée 'ATLAS' qui est un acronyme pour Asteroid Terrestrial-Impact Last Alert System ('ATLAS'); un système d'étude astronomique robotique et d'alerte précoce basé à Hawaï, optimisé pour la détection d'objets géocroiseurs plus petits quelques semaines à quelques jours avant qu'ils n'impactent la Terre.



Mais en plus de trouver des astéroïdes, ATLAS a également trouvé plus d'une demi-douzaine de comètes. Celui qui intéresse actuellement tout le monde est classé au C/2019 Y4.

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Lorsqu'elle a été aperçue pour la première fois le 28 décembre 2019, la comète était un objet extrêmement faible, mais dans les jours et les semaines qui ont suivi, elle s'est éclaircie à un rythme incroyablement rapide. En fait, depuis sa découverte jusqu'au 17 mars, la luminosité de la comète ATLAS a été multipliée par 27 500 !



Une telle augmentation incroyable de lustre, plus le fait que les calculs ont montré qu'il se déplaçait sur une orbite pratiquement identique à la ' Grande comète de 1844 , suggérait qu'ATLAS était en passe de devenir un objet éblouissant. En effet, certains calculs suggèrent que lorsque la comète arrivera au périhélie - son point le plus proche du soleil - le 31 mai - elle pourrait rivaliser avec la planète Vénus ou même la pleine lune en éclat !

Mais sur la base des observations faites au cours des deux dernières semaines, cela ne semble pas très probable.

Que s'est-il passé?

À toutes fins utiles, la comète ATLAS a heurté un mur le 17 mars. Depuis lors, l'incroyable augmentation de la luminosité de la comète a considérablement ralenti. Au cours des deux dernières semaines, la comète ne s'est éclaircie que d'environ 0,5 magnitude. (La magnitude est une mesure de la luminosité utilisée par les astronomes, les nombres inférieurs indiquant des objets plus brillants.)

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La comète C/2019 Y4 Atlas s

L'astrophotographe Mike Cuffe a capturé ces images de la comète ATLAS le 23 mars 2020. Dans cette première image empilée, la comète apparaît un peu floue lorsqu'elle se déplace sur un fond fixe d'étoiles.(Crédit image : avec l'aimable autorisation de Manchette Mike )

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La comète C/2019 Y4 Atlas s

Pour la deuxième image, le télescope était fixé sur la comète, de sorte que les étoiles d'arrière-plan apparaissent comme de courtes traînées derrière une image plus nette de la comète.(Crédit image : avec l'aimable autorisation de Manchette Mike )

Au 1er avril, un consensus d'observations prises le Base de données d'observations de comètes a montré la comète ATLAS planant à une magnitude d'environ +8,0. C'est à portée d'un petit télescope ou de bonnes jumelles, bien que beaucoup aient eu du mal à le voir parce que sa tête, ou 'coma' est si grande - environ 10 minutes d'arc de diamètre, soit environ un tiers de l'apparente taille de la lune .

Pour cette raison, au lieu d'être concentrée dans un petit point de lumière comme une étoile, la luminosité de la comète est répartie sur une grande surface, lui donnant une apparence «fantomatique». Et à moins que vous n'ayez un ciel nocturne pollué raisonnablement sombre et non lumineux, vous aurez probablement du mal à distinguer l'image pâle de la comète sur le fond du ciel.

Sizzler ou fizzler?

La meilleure façon de déterminer si une comète va donner un bon spectacle est de déterminer s'il s'agit d'une « nouvelle » comète se déplaçant sur une orbite parabolique, c'est-à-dire provenant de la Nuage d'Oort , un dépôt géant de comètes situé bien au-delà des limites connues de notre système solaire.

Les comètes qui ont déjà fait le tour du soleil sembleront voyager autour de notre étoile sous la forme d'une ellipse étirée, car les interactions gravitationnelles au cours de leurs voyages à travers le système solaire ont remodelé leurs orbites. Les « nouvelles » comètes, quant à elles, voyagent sur des orbites paraboliques car elles tombent littéralement des profondeurs de l'espace vers le soleil en ligne droite, tournent autour du soleil et sont ensuite renvoyées dans l'espace.

Ces débutants n'ont jamais interagi avec le soleil auparavant et sont recouverts de matériaux très volatils tels que l'azote gelé, le monoxyde de carbone et le dioxyde de carbone. Ces glaces se vaporisent loin du soleil, donnant à une comète lointaine une augmentation rapide de la luminosité qui peut susciter des attentes irréalistes. Mais une fois que ces glaces ont disparu, l'éclaircissement rapide de la comète ralentit considérablement.

Mais la comète ATLAS ne semble pas être une nouvelle venue. Nous avons déjà noté que son orbite correspond étroitement à celle de la Grande Comète de 1844. Les deux semblent suivre des trajectoires qui s'étendent bien au-delà des confins du système solaire et mettent environ 6 000 ans pour faire un circuit orbital complet. Essentiellement, les deux comètes ont fait au moins une fois le tour du soleil, sinon plus de quelques fois.

Donc, si la comète ATLAS a déjà été ici, pourquoi agit-elle davantage comme une nouvelle comète ?

Ron Easley du Vintage Astronomy Group sur Facebook a partagé ce croquis qu

Ron Easley du Vintage Astronomy Group sur Facebook a partagé ce croquis qu'il a fait de la comète ATLAS le 27 mars 2020, vu à travers son télescope Astroscan de 4,25 pouces.(Crédit image : avec l'aimable autorisation de Ron Easley)

L'ancien est nouveau

L'expert bien connu des comètes, John Bortle, pense qu'ATLAS est fondamentalement une partie importante de la comète de 1844 (officiellement désignée C/1844 Y1), probablement pendant la partie vers le soleil du voyage de cette comète il y a quelques siècles.

'Ce qui s'approche du soleil maintenant', a déclaré Bortle à demokratija.eu, 'est un morceau de glace et de poussière cométaire de taille modeste avec une grande partie de la surface fraîchement exposée; celui qui n'a jamais vu le soleil, de sorte qu'il réagit à la lumière du soleil de la même manière qu'une comète du nuage d'Oort comme La comète Kohoutek l'a fait en '73. Intrinsèquement, il est probablement de plusieurs magnitudes plus faible que ce que nous supposons actuellement et peut, ou non, être assez grand pour survivre au passage au périhélie.

En d'autres termes, il est possible que la comète ATLAS se désintègre complètement lorsqu'elle arrivera à proximité du soleil fin mai.

Où chercher et quand

D'ici au 10 avril, ceux qui tentent de rechercher la comète vont être handicapés par la présence de la lune, qui deviendra pleine le 7 avril. La lumière éblouissante de la lune va apercevoir cet objet faible et vaporeux. tout cela plus difficile.

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avril 2020 ciel nocturne Comète Atlas dans le ciel du Nord

C/2019 Y4 (ATLAS) devrait devenir suffisamment lumineux pour être vu à l'œil nu en mai. Si cela est vrai et que les comètes sont notoirement imprévisibles, la comète devrait également être observable aux jumelles en avril. Les nuits sans lune entourant le week-end du samedi 18 avril sont les meilleures du mois d'avril pour le trouver. Une fois le ciel assombri, dirigez-vous vers le nord-ouest et balayez vos jumelles à l'intérieur du grand triangle formé par l'étoile brillante Capella, le gradateur Polaris et la Grande Ourse. La trajectoire de la comète en avril (ligne rouge avec étiquettes date/heure) sera descendante entre Capella et Polaris. Dans des jumelles, la comète devrait apparaître comme une tache grise pâle et floue et allongée en raison d'une queue développée (encart de vue simulé). Une fois que vous l'avez localisé, un télescope d'arrière-cour peut également montrer un soupçon de vert, une couleur caractéristique de ces visiteurs glacés.(Crédit image : Nuit étoilée )

Sur une note positive, son chemin à travers les constellations continuera d'être très favorable pour les observateurs de l'hémisphère nord, car il restera circumpolaire — restant toujours au-dessus de l'horizon. À la tombée de la nuit, il se positionnera plus qu'à mi-hauteur dans le ciel nord-nord-ouest. La comète réside actuellement dans les limites de Camelopardalis, la girafe - un motif d'étoile plutôt sombre et informe. Il y restera jusqu'en avril.

Pour les techniciens, j'ai calculé une éphéméride ci-dessous - un tableau donnant les positions de la comète ATLAS à des intervalles de cinq jours jusqu'au reste d'avril jusqu'en mai. Les observateurs peuvent l'utiliser pour tracer la trajectoire projetée de Comet Atlas sur une carte du ciel ou un atlas. Les positions de coordonnées fournies seront également utiles pour ceux qui possèdent un télescope « intelligent » ou « GoTo » (un qui peut localiser et suivre des objets lorsqu'ils se déplacent dans le ciel nocturne).

Chaque date indiquée correspond à 20 heures. HAE (1200 GMT). Les distances du soleil et de la Terre sont données en millions de miles. Les magnitudes ont été déterminées sur la base d

Chaque date indiquée correspond à 20 heures. HAE (1200 GMT). Les distances du soleil et de la Terre sont données en millions de miles. Les magnitudes ont été déterminées sur la base d'une courbe de lumière déterminée par l'expert en comètes Seiichi Yoshida. Au 4 avril : Vitesse orbitale, 57 200 M.P.H. (92 000 km/h). Diamètre linéaire du coma de la comète : 267 800 milles (430 900 km). Les éphémérides générées exclusivement pour demokratija.eu par Joe Rao.(Crédit image : Joe Rao/demokratija.eu)

Quant à la luminosité de la comète ATLAS, j'ai suivi la courbe de lumière prédite de l'expert japonais des comètes Seiichi Yoshida, qui est publiée sur son Site Web « Comètes visuelles dans le futur » . Ses valeurs suggèrent qu'ATLAS pourrait devenir faiblement visible à l'œil nu d'ici la fin avril ou début mai. À la mi-mai, la comète pourrait atteindre une deuxième magnitude, aussi brillante que Polaris, l'étoile polaire. Au cours de la dernière semaine de mai, alors que la comète disparaît dans l'éclat du soleil couchant, elle pourrait peut-être atteindre la première magnitude ou plus.

Mais il faut insister sur la prudence : les comètes sont notoirement imprévisibles.Nous ne pouvons que deviner à quel point il deviendra brillant et combien de temps sa queue potentielle pourrait être. Si nous avons de la chance, nous pourrions avoir une comète bien visible dans le crépuscule du soir occidental d'ici la mi-mai. Cependant, personnellement, je ne pense pas qu'il se classera parmi les comètes spectaculaires du passé récent comme la comète McNaught (2007) ou Hale-Bopp (1997), mais j'espère qu'il deviendra un objet remarquable.

Là encore, cela pourrait aussi décevoir. Nous allons juste devoir attendre et voir.

Note de l'éditeur:Si vous avez une photo de comète incroyable que vous souhaitez partager pour une éventuelle histoire ou une galerie d'images, vous pouvez envoyer des images et des commentaires à spacephotos@futurenet.com .

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au New York's Planétarium Hayden . Il écrit sur l'astronomie pour Revue d'histoire naturelle , les Almanach des agriculteurs et autres publications. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook

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