Le Canada dévoile des bras robotiques de prochaine génération pour les vaisseaux spatiaux

Grand Canadarm de nouvelle génération

Ce prototype de près de 50 pieds du Canadarm de nouvelle génération peut être compact pour le transport dans un petit engin spatial. (Crédit image : Agence spatiale canadienne)



Les bras robotiques construits au Canada pour la flotte de navettes spatiales de la NASA et la Station spatiale internationale sont sur le point d'avoir deux nouveaux frères et sœurs.



La semaine dernière, l'Agence spatiale canadienne a présenté les prototypes du Canadarm de nouvelle génération (NGC), qui ont été dévoilés après trois ans de développement chez l'entreprise canadienne MacDonald, Dettwiler and Associates. Les membres mécaniques sont les successeurs du Canadarm de la flotte de navettes et du Canadarm2 de la station, qui ont joué un rôle central dans la construction de la station pendant plus d'une décennie.

L'ASC et la MDA prévoient d'utiliser cette technologie pour positionner le Canada pour de nouvelles opportunités commerciales spatiales dans des domaines tels que le ravitaillement en orbite des satellites, a déclaré Gilles Leclerc, directeur général de l'exploration spatiale de l'agence.



'Nous avons préparé tous ces nouveaux systèmes afin d'être bien positionnés pour la prochaine étape dans l'espace', a déclaré Leclerc.

Cependant, la contribution de 53,1 millions de dollars du gouvernement canadien au projet d'armement (ainsi qu'au soutien des bancs d'essai et des simulateurs) ne les a amenés qu'au stade de prototype jusqu'à présent. Les armes nécessiteront plus d'argent pour les configurations de lancement et un trajet en orbite.

Alimenter la compétition



L'un des prototypes de bras mesure 49 pieds (15 mètres), soit la même longueur que le Canadarm2 de la station spatiale. Mais le nouveau bras est plus léger et comporte deux sections qui se télescopent l'une dans l'autre. Cela le rend plus approprié pour se replier à l'intérieur du plus petit vaisseau spatial du futur. [ Photos : Construction de la Station spatiale internationale ]

L'autre bras prototype NGC est une miniature, mesurant 8,5 pieds de long (2,58 mètres). À l'instar du robot Dextre de la station, dont il s'inspire, il sera capable de ravitailler les satellites, de saisir des outils et de manipuler des objets tels que des couvertures qui recouvrent les satellites.

Le fabricant MDA a passé plusieurs années à vanter les avantages du ravitaillement des satellites, ce qui, selon la société, permettrait d'économiser de l'argent puisque les satellites pourraient être maintenus en l'air plus longtemps s'ils pouvaient en recevoir plus après le lancement.



En mars 2011, MDA a signé un accord de 280 millions de dollars avec Intelsat SA pour faire avancer ce concept, mais l'accord a échoué en janvier 2012 après avoir reçu un intérêt mitigé de la part de clients potentiels.

La NASA envisage également un ravitaillement robotisé. Il existe un débat dans les milieux spatiaux canadiens pour savoir si MDA pourrait contribuer au projet de la NASA, puisqu'il s'agit d'une entreprise canadienne.

MacDonald, Dettwiler and Associates espèrent utiliser ce prototype de Canadarm de nouvelle génération de neuf pieds pour faire avancer le ravitaillement orbital.

MacDonald, Dettwiler and Associates espèrent utiliser ce prototype de Canadarm de nouvelle génération de neuf pieds pour faire avancer le ravitaillement orbital.(Crédit image : Agence spatiale canadienne)

Financement futur du gouvernement?

La contribution de l'ASC au MBAC provenait d'un financement de stimulation ponctuel qu'elle a reçu dans le budget fédéral entre 2009 et 2011. Maintenant, l'agence essaie de déterminer ses priorités au cours des prochaines années dans un contexte d'importantes compressions budgétaires et avec de futurs fonds gouvernementaux pour NGC en mouvement.

Le gouvernement canadien a récemment entamé des compressions pour combler son déficit, et l'ASC faisait partie des ministères touchés. L'ASC fait face à une baisse de 25 % de son budget à 315,3 millions de dollars (309,7 millions de dollars canadiens) en 2013-2014. L'année suivante, l'argent chutera encore plus à 294,3 millions de dollars (289,1 millions de dollars canadiens).

L'agence fait un examen interne pour déterminer ses priorités avec le moindre budget, a déclaré Leclerc. Les travaux sur la Station spatiale internationale viendront en premier, puisque le gouvernement canadien a accepté de participer à la station jusqu'en 2020, a-t-il déclaré.

L'approche de CSA consistera à 'maintenir la technologie de signature à développer' tout en plaçant les ressources là où elle le peut, a-t-il déclaré.

Les priorités de l'agence seront également déterminées par un examen externe du secteur aérospatial canadien qui devrait être soumis au gouvernement au cours des prochains mois.

L'héritage du Canadarm

Le Canadarm occupe une place de choix dans l'histoire de l'espace canadien, car son succès a finalement mené au programme des astronautes.

Le premier Canadarm a volé dans l'espace en 1981 à bord de STS-2, la deuxième mission de la navette spatiale. La NASA a été tellement impressionnée par la robotique qu'elle a invité les Canadiens à piloter des spécialistes de la charge utile lors de futures missions de navette.

Le premier Canadien, Marc Garneau, a volé en 1984. Il l'a depuis qualifié d'arrangement « payer pour jouer ».

Par la suite, le Canada a fourni quatre autres Canadarms à la NASA entre 1981 et 1993 (un a été perdu sur Challenger), ainsi que le Canadarm2 de prochaine génération qui a été installé sur la station spatiale en 2001.

Au fil des ans, les bras ont agrippé des satellites, hissé des astronautes et aidé à la construction et aux réparations de la Station spatiale internationale.

L'un des Canadarms d'origine a été converti en un système de capteurs de flèche de l'orbiteur, une extension de 50 pieds pour les bras de navette construite pour inspecter les boucliers thermiques de l'orbiteur dans le cadre des procédures de sécurité mises en œuvre après la perte de Columbia en 2003. La flèche reste sur la station spatiale aujourd'hui , à la suite de l'abandon de la navette.

Il reste trois Canadarms de première génération. La NASA en a gardé un pour l'analyse technique et une « utilisation future potentielle », selon le porte-parole de la NASA, Michael Curie.

Un deuxième bras est en cours de rénovation chez MDA avant d'être expédié pour être exposé au siège de l'Agence spatiale canadienne près de Montréal.

Le troisième est exposé dans l'annexe de l'aéroport du National Air and Space Museum, le Stephen F. Udvar-Hazy Center, près de la navette spatiale Discovery. Le bras et le vaisseau spatial sont arrivés au musée en même temps sont arrivés au même moment en avril 2012.

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