Le vaisseau spatial Cassini prend des photos de la lune de Saturne et change d'orbite

Photo de Cassini de la petite lune de Saturne Methone

Cette image brute et non traitée de la lune de Saturne Methone a été prise par le vaisseau spatial Cassini de la NASA le 20 mai 2012. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/SSI)

Un vaisseau spatial de la NASA a pris de nouvelles photos éblouissantes de deux lunes de Saturne et a commencé à incliner son orbite en vue d'une étude plus détaillée des pôles et des anneaux de la planète géante.



Les Sonde Cassini a effectué son survol le plus proche de la minuscule lune Methone le 20 mai, à seulement 1 200 milles (1 900 kilomètres) du satellite de 2 milles de large (3 km). Cassini a également dirigé ses caméras sur la lune de Saturne Téthys ce jour-là, imaginant l'objet fortement cratérisé à environ 54 000 km (34 000 miles), ont déclaré des responsables de la NASA.

Tethys est beaucoup plus grande que Methone, mesurant environ 660 miles (1 062 kilomètres) de diamètre.

La rencontre de Cassini avec la méthone faisait partie d'une trajectoire qui l'a également amenée à moins de 955 km de la plus grande lune de Saturne, Titan, mardi 22 mai. L'approche rapprochée de Titan est conçue pour incliner l'orbite du vaisseau spatial autour de Saturne d'environ 16 degrés par rapport au plan équatorial, ont déclaré les chercheurs.

Cette image brute et non traitée a été prise par la NASA

Cette image brute et non traitée a été prise par le vaisseau spatial Cassini de la NASA le 20 mai 2012. La caméra pointait vers la lune de Saturne Téthys à environ 81 580 miles (131 290 kilomètres) de distance.(Crédit image : NASA/JPL/Space Science Institute)

Au cours des prochains mois, plusieurs autres survols de Titan orienteront encore plus la trajectoire de Cassini, jusqu'à ce que le vaisseau spatial soit en orbite autour de Saturne à environ 62 degrés par rapport à l'équateur de la planète géante en 2013. [Photos : Les anneaux et les lunes de Saturne]

Les propulseurs embarqués de la sonde ne sont pas capables de déplacer l'orbite de Cassini de manière aussi spectaculaire, les chercheurs s'appuient donc sur les impulsions de la gravité de Titan.

'Acheminer Cassini sur ces orbites inclinées nécessitera le même niveau de précision de navigation que l'équipe a fourni dans le passé, car chacun de ces survols Titan doit rester sur l'argent', a déclaré Robert Mitchell, responsable du programme Cassini à la NASA. Jet Propulsion Laboratory à Pasadena, Californie, dans un communiqué.

'Cependant, avec près de huit ans d'expérience sur lesquels s'appuyer, il n'y a aucun doute sur leur capacité à y parvenir', a ajouté Mitchell.

Des orbites aussi fortement inclinées devraient fournir de superbes vues sur les pôles et les anneaux de Saturne, ont déclaré les chercheurs. Mais d'autres études approfondies sur les autres lunes de Saturne devront attendre environ 2015, lorsque Cassini reviendra sur une orbite équatoriale.

Cassini a découvert Methone et deux autres petites lunes, Pallene et Anthe, entre les orbites des satellites de Saturne Mimas et Encelade entre 2004 et 2007. Les trois minuscules lunes sont incrustées dans l'anneau E de Saturne, et leurs surfaces sont baignées de particules de glace d'eau, d'eau les vapeurs et les composés organiques qui explosent geysers au pôle sud d'Encelade .

La mission Cassini de 3,2 milliards de dollars a été lancée en 1997 et est arrivée à Saturne en 2004. Le vaisseau spatial étudie la planète aux anneaux et ses nombreuses lunes depuis, et continuera de le faire pour les années à venir. L'année dernière, la NASA a prolongé la mission de la sonde jusqu'en 2017 au moins.

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