Cassini fait la plongée la plus dangereuse de l'anneau de Saturne à ce jour

Saturne

L'anneau D de Saturne est visible sous la forme d'une faible ligne grise qui s'étend jusqu'en haut à droite de l'image sur cette vue du vaisseau spatial Cassini de Saturne, prise en 2014. Au cours de quatre plongées, Cassini se familiarisera beaucoup plus avec l'anneau éphémère. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)



Le vaisseau spatial Cassini achève sa sixième plongée entre Saturne et ses anneaux aujourd'hui (28 mai), et c'est la plongée la plus dangereuse à ce jour. Au lieu de passer en toute sécurité entre la planète et ses anneaux, le vaisseau spatial plonge directement à travers le bord intérieur de l'anneau D de Saturne.



Le vaisseau spatial, qui est une collaboration entre la NASA, l'Agence spatiale européenne et l'Agence spatiale italienne, tournera sa large antenne parabolique à gain élevé pour reposer devant lui comme un bouclier pendant la traversée, pour la première fois depuis sa toute première plongée en anneau, qui a eu lieu en avril , ont déclaré des responsables de la NASA. (Pour cette plongée, les chercheurs ne savaient pas si la zone entre les anneaux et Saturne serait exempte de débris.)

Cette plongée est le premier des quatre chemins à travers l'anneau le plus faible de la planète, et c'est le plus profond que Cassini ira dans la boucle poussiéreuse, selon la NASA Guide de l'orbite de la grande finale . Le vaisseau spatial effectuera la traversée à 10h22 HAE (1422 GMT), mais les chercheurs ne s'attendent pas à avoir de ses nouvelles avant 23h29. EDT (0329 le 29 mai GMT) une fois qu'il sera capable de tourner et de rétablir le contact avec la Terre. [ Le voyage de Cassini dans l'inconnu : un ingénieur de la NASA parle des risques et des récompenses de Saturne (vidéo) ]



Les chercheurs ont identifié la période de 6 minutes pendant laquelle Cassini est le plus susceptible d'entrer en collision avec des particules annulaires. Pendant ce temps, l'instrument Radio and Plasma Wave Science du vaisseau spatial sera prêt à détecter les nuages ​​​​de plasma libérés lorsque les particules heurtent l'antenne parabolique. L'instrument dépasse de la parabole, lui permettant de faire le point sur les particules tandis que le reste de l'engin est protégé, a déclaré le guide.

Au cours de cette orbite autour de Saturne, Cassini a pris des photos du bord des anneaux A et F de la planète , ainsi que l'espace entre les deux, pour étudier la structure des anneaux et la façon dont leurs particules interagissent. Il a également utilisé l'instrument radar pour balayer tout le chemin depuis le bord extérieur de l'anneau A jusqu'à l'anneau C, dans la première d'une expérience sur les ondes radio en trois parties.

La prochaine plongée de Cassini le mènera également à travers le bord de l'anneau D, mais pas aussi loin, et il aura ensuite deux autres occasions d'acquérir une expérience directe de l'anneau le plus éphémère de la planète.



Une fois que Cassini aura terminé les 22 plongées dans l'anneau, il entamera la phase finale de sa mission Grand Final : plonger dans l'atmosphère de Saturne le 15 septembre lors de sa plongée la plus dangereuse (et la plus fatale). Le vaisseau spatial renverra des données jusqu'à ce qu'il perde le contact et brûle ; la manœuvre va protéger les lunes de Saturne de toute nouvelle contamination par les microbes terrestres et collecter des informations précieuses sur l'atmosphère de la planète dans ses derniers instants.

Mais en attendant, Cassini a beaucoup de science à faire.

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