Challenger : La catastrophe de la navette qui a changé la NASA

Une vue de la navette Challenger

Une vue du premier lancement STS-6 de la navette Challenger le 4 avril 1983. Dans cette vue, Challenger est en train de nettoyer la rampe de lancement dans un nuage de fumée. (Crédit image : NASA)

Lors de son 10e lancement, le 28 janvier 1986, la navette spatiale Challenger a explosé 73 secondes après le décollage, tuant les sept membres d'équipage et modifiant à jamais le programme spatial de la NASA.



Challenger a été la deuxième navette à atteindre l'espace, en avril 1983. Elle a accompli avec succès neuf missions marquantes au cours de près de trois ans de service. Au total, le vaisseau spatial a passé 62 jours, 7 heures, 56 minutes et 22 secondes dans l'espace, selon CBS . Challenger a accueilli la première sortie dans l'espace du programme de navette spatiale le 7 avril 1983 et a transporté la première femme américaine et les premiers astronautes noirs.

Suite: Se souvenir de Challenger : la première tragédie de la navette de la NASA en photos

Du véhicule d'essai au véhicule spatial

La NASA voulait à l'origine que Challenger soit un véhicule d'essai, selon le Centre spatial Kennedy . Rockwell International, une entreprise de fabrication aérospatiale, a commencé à construire la navette en novembre 1975, puis l'a envoyée à Lockheed Martin, une autre entreprise de technologie aérospatiale, pour des tests structurels à partir du 2 avril 1978. Selon la NASA, les modèles informatiques de l'époque n'étaient pas sophistiqués. suffisant pour calculer les contraintes sur la navette lors des différentes phases de vol.

La navette, alors connue sous le nom de STA-099, a subi 11 mois de tests de vibration dans une plate-forme spécialement formulée, La NASA a dit . Cette machine conçue sur mesure pourrait amener la navette à travers une simulation de toutes les phases de vol, du décollage à l'atterrissage. Trois cylindres hydrauliques, chacun avec 1 million de livres. de force, ont été utilisés comme moteurs principaux de substitution de la navette spatiale.

En 1979, la NASA a attribué à Rockwell International un contrat supplémentaire pour convertir le véhicule d'essai en engin spatial. Cela étendrait la flotte de navettes à deux engins spatiaux, Columbia étant le premier.

Il a fallu deux ans de plus à Rockwell pour effectuer la conversion. Entre autres choses, les travailleurs ont dû renforcer les ailes, installer une vraie cabine d'équipage au lieu d'une simulation et installer des affichages tête haute pour les astronautes travaillant à l'intérieur. Les travaux ont été achevés le 23 octobre 1981.

La navette spatiale Challenger est déployée sur la rampe de lancement 39A de la NASA

La navette spatiale Challenger est déployée sur la rampe de lancement 39A du Kennedy Space Center de la NASA en Floride. L'orbiteur traverse l'épais brouillard alors qu'il se dirige vers la plate-forme, en préparation de son vol inaugural - la mission STS-6. Challenger a été lancé sur son vol STS-6 le 4 avril 1983.(Crédit image : NASA)

Retards pour le premier vol

Challenger devait aller dans l'espace le 20 janvier 1983 pour lancer le premier satellite de suivi et de relais de données (TDRS), qui a ensuite fait partie d'une série de satellites que les astronautes utilisaient pour rester en contact avec les contrôleurs chez eux. Mais plusieurs dysfonctionnements techniques ont repoussé le lancement.

D'abord, La NASA a découvert une fuite d'hydrogène dans le compartiment arrière du moteur principal n° 1 lors d'un test de préparation au vol en décembre. Lors d'un deuxième test le 25 janvier 1983, la NASA a découvert des fissures dans le moteur qui étaient à l'origine de la fuite.

L'agence a ensuite mis plusieurs mois pour démonter les moteurs et les tester. Alors que les moteurs n°2 et n°3 étaient jugés sains, la NASA a remplacé le moteur n°1.

Après un autre retard dû à un problème avec le TDRS, Challenger a été lancé avec succès le 4 avril 1983, sur la mission STS-6. Les membres d'équipage ont libéré le satellite. Histoire des astronautes Musgrave et Donald Peterson ont exécuté la première sortie extravéhiculaire du programme de navette.

Premières culturelles et techniques

En plus des jalons dans la technologie spatiale, Challenger a également été l'hôte de plusieurs premières culturelles dans le cadre du programme de navette spatiale. La première femme astronaute américaine, Sally Ride, est montée sur Challenger sur STS-7 en juin 1983. La première astronaute noire, Guion Bluford, a atteint l'espace sur STS-8.

À bord de STS-41G en 1984, deux femmes – Ride et Kathryn Sullivan – ont participé à une mission pour la première fois – ainsi que le premier Canadien, Marc Garneau.

Challenger a également atteint d'autres jalons, notamment le premier lancement et atterrissage de nuit (STS-8) et le premier vol Spacelab opérationnel (STS-51B). Spacelab était un laboratoire spatial européen qui s'insérait dans la soute d'une navette et comprenait plusieurs expériences conçues pour des tests en microgravité. Il a volé sur Columbia sur STS-9 pour la première fois, mais la mission de Challenger est considérée comme la première qui fonctionne.

Cette vue complète de Challenger dans l

Cette vue complète de Challenger dans l'espace a été prise par un satellite. Une partie de la Terre fortement couverte de nuages ​​forme la toile de fond de cette scène de Challenger en orbite. Cette image a été prise lors de la mission STS-7 de Challenger, lancée le 18 juin 1983.(Crédit image : NASA)

Le réparateur volant

Certains des moments les plus mémorables de Challenger ont eu lieu en avril 1984, sur STS-41C. Cette mission comprenait la toute première réparation d'un satellite par un astronaute.

Pour atteindre le satellite non fonctionnel Solar Maximum Mission (SMM), l'astronaute George Nelson s'est attaché à l'unité de manœuvre habitée, qui était un sac à dos propulsé par un jet conçu pour que les astronautes volent dans l'espace. Il avait été testé sur une seule mission avant celle-ci.

L'équipage a manœuvré Challenger jusqu'à ce qu'il ne soit qu'à 200 pieds du satellite . Ensuite, Nelson a soigneusement quitté la sécurité de la navette et s'est envolé vers le satellite. UNE fixation sur le devant de son sac à dos a laissé Nelson s'amarrer avec le satellite, qui dégringolait lentement dans l'espace.

Ensuite, il a tiré les jets sur son sac à dos pour arrêter la rotation du satellite. Les membres d'équipage de Challenger ont ensuite tendu la main avec le bras robotique Canadarm de la navette et ont sorti le satellite de l'espace vide et dans la soute.

Nelson et son coéquipier James 'Ox' Van Hoften ont réparé le satellite, puis l'équipage a ramené le satellite dans l'espace. SMM a continué à fonctionner pendant plusieurs années, puis a brûlé dans l'atmosphère en décembre 1989.

Le 28 janvier 1986, la NASA a fait face à sa première catastrophe de navette, la perte de l

Le 28 janvier 1986, la NASA a fait face à sa première catastrophe de navette, la perte de l'orbiteur Challenger et de son équipage de sept astronautes. Ici, le dernier équipage de Challenger - des membres de la mission STS-51L - se tient dans la salle blanche au Pad 39B après la fin d'une répétition générale de lancement. Il s'agit (de gauche à droite) de l'enseignante dans l'espace participant, Sharon 'Christa' McAuliffe, spécialiste de la charge utile, Gregory Jarvis, spécialiste de mission, Judy Resnik, commandant Dick Scobee. Spécialiste de mission, Ronald McNair, pilote, Michael Smith et spécialiste de mission, Ellison Onizuka.(Crédit image : NASA)

Catastrophe du Challenger

C'était une froide matinée du 28 janvier 1986, lorsque Challenger devait effectuer sa 10e mission. Les températures sont tombées sous le point de congélation et certains ingénieurs de la navette s'inquiétaient de l'intégrité des joints des propulseurs à poudre à des températures aussi basses.

Néanmoins, Challenger a été lancé à 11 h 38, heure de l'Est, devant plus d'attention médiatique que d'habitude, car il transportait le premier enseignant à aller dans l'espace. Christa McAuliffe prévoyait de donner des cours en orbite.

Mais McAuliffe et le reste de l'équipage n'y sont jamais parvenus. A la vue des caméras de télévision, Challenger rompu 73 secondes après le lancement .

«Les contrôleurs de vol ici examinent très attentivement la situation. De toute évidence un dysfonctionnement majeur », a déclaré le commentateur du lancement de la NASA, alors que des morceaux de la navette tombaient du ciel dans l'Atlantique.

Les équipes de sauvetage ont passé plusieurs semaines à récupérer des morceaux de la navette et à remonter soigneusement les restes des sept astronautes. Les restes qui ont pu être identifiés ont été remis aux familles, tandis que le reste a été enterré dans un monument à l'équipage Challenger au cimetière national d'Arlington le 20 mai 1986.

À 78 secondes après le décollage, cette image montre Challenger

À 78 secondes après le décollage, cette image montre l'aile gauche du Challenger, les moteurs principaux (toujours brûlant de l'ergol résiduel) et l'avant du fuselage (cabine de l'équipage).(Crédit image : NASA)

Culture du travail et problèmes techniques à la NASA

Une commission présidentielle a été convoquée pour enquêter sur l'incident, présidée par l'ancien procureur général et secrétaire d'État William P. Rogers. Il comprenait la participation de Neil Armstrong (le premier homme sur la lune) et de l'astronaute de la NASA Sally Ride, entre autres.

Le rapport de la commission évoquait les causes techniques de l'accident. L'échec complet pourrait être attribué à un joint torique, un joint en caoutchouc sur les propulseurs de fusée solide qui s'est dégradé par temps froid du lancement.

Lire la suite: La catastrophe de la navette spatiale Challenger : que s'est-il passé ? (Infographie)

Mais le joint torique n'aurait pas été un problème si la NASA n'avait pas choisi de lancer un jour si froid - le lancement le plus froid à ce jour, selon un Entretien NPR avec l'un des ingénieurs de la navette. Alors que l'ingénieur se reproche de ne pas convaincre la NASA et les hauts responsables du danger que représente le froid, une Chambre des représentants américaine rapport de la commission de la science et de la technologie a conclu qu'il s'agissait d'un échec de longue date des protocoles de sécurité, combiné à un taux de lancement insoutenable qui a conduit à la catastrophe.

À la suite de ce qui s'est passé avec Challenger, la NASA a apporté des modifications techniques à la navette et a également travaillé pour changer la culture de sécurité et de responsabilité de son personnel. Le programme de navette a repris ses vols en 1988.

Après l'examen de l'épave du Challenger, la plupart des pièces ont été enterrées et scellées dans des silos de missiles Minuteman abandonnés à la base aérienne de Cap Canaveral, où elles se trouvent encore aujourd'hui.

L'explosion de Challenger a changé le programme de la navette spatiale de plusieurs manières. Les plans pour faire voler des civils dans l'espace (comme des enseignants ou des journalistes) ont été suspendus pendant les 22 années suivantes, jusqu'à ce que Barbara Morgan, qui était la sauvegarde de McAuliffe, vole à bord d'Endeavour en 2007. Les lancements de satellites ont été déplacés de la navette vers des fusées réutilisables. De plus, les astronautes ont été retirés de tâches telles que la réparation de satellites, et l'unité de manœuvre habitée n'a plus été volée, afin de mieux préserver la sécurité des astronautes.

Chaque mois de janvier, la NASA fait une pause pour se souvenir du dernier équipage de Challenger et des autres équipages perdus dans la poursuite de l'espace, sur un Journée du souvenir de la NASA .

Challenger a également laissé un héritage éducatif : les membres des familles des équipages ont fondé le programme Challenger Center for Space Science Education, qui amène les étudiants à des missions spatiales simulées.

Les visiteurs du Kennedy Space Center peuvent voir les débris de la dernière mission de Challenger (ainsi que Columbia) lors d'une exposition intitulée « Forever Remembered », qui a ouvert ses portes en 2015. Les débris sont exposés au centre des visiteurs.

Ressources additionnelles:

Cet article a été mis à jour le 26 janvier 2021 par l'éditeur de référence demokratija.eu Vicky Stein.