Un vaisseau spatial chassant les comètes se réveillera bientôt de l'hibernation dans l'espace lointain

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Illustration d'un artiste du vaisseau spatial Rosetta, chasseur de comètes de l'Agence spatiale européenne. Rosetta explorera la comète 67-P/Churyumov-Gerasimenko lorsqu'elle arrivera sur l'objet en août 2014. (Image credit: ESA - C. Carreau)

La sonde spatiale européenne de chasse aux comètes Rosetta est en hibernation depuis plus de deux ans, mais en janvier, le vaisseau spatial sera réveillé par une secousse pour se préparer au point culminant de sa mission.



Rosetta a été lancée en mars 2004 et court après la lointaine comète 67-P/Churyumov-Gerasimenko depuis lors. Pour atteindre la comète, le vaisseau spatial a effectué une série complexe de frondes gravitationnelles autour de la Terre et de Mars, qui cette animation vidéo du vol Rosetta spectacles

En août 2014, Rosetta rattrapera enfin sa comète cible alors qu'elle navigue juste à l'intérieur de l'orbite de Jupiter, à environ 373 millions de miles (600 millions de km) du soleil. [ Meilleures rencontres rapprochées du genre comète ]

Les scientifiques espèrent que les images et les données des comètes collectées par la sonde Rosetta de 1,4 milliard de dollars les aideront à reconstituer l'histoire des débuts de notre système solaire, car les comètes sont parmi les objets les plus primitifs de notre voisinage cosmique. En recherchant des molécules organiques à la surface de la comète, Rosetta pourrait également aider les scientifiques à examiner la possibilité que les roches spatiales aient planté les graines de la vie sur Terre, ont déclaré les chercheurs.

Le vaisseau spatial de 6 600 livres (3 000 kg) a été plongé dans un sommeil profond en juillet 2011 pour la dernière et la plus longue étape de son voyage. Au cours de son hibernation, Rosetta a été inclinée de sorte que ses ailes solaires soient face au soleil pour recevoir autant de lumière solaire que possible, selon l'Agence spatiale européenne (ESA).

Maintenant, les responsables de la mission comptent à rebours jusqu'au réveil du vaisseau spatial, prévu à 10h00 GMT, le 20 janvier 2014.

'Nous sommes très heureux d'avoir cette étape importante en vue, mais nous serons impatients d'évaluer la santé du vaisseau spatial après que Rosetta aura passé près de 10 ans dans l'espace', a déclaré Fred Jansen, responsable de la mission Rosetta de l'ESA, dans un communiqué.

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Illustration d'artiste de l'atterrisseur Philae de Rosetta à la surface de la comète 67P/Churyumov-Gerasimenko.(Crédit image : ESA)

Une fois réveillée, la sonde aura encore 5,5 millions de mles (9 millions de km) à parcourir avant d'atteindre sa destination cométaire, selon l'ESA. Les chefs de mission utiliseront ce temps pour activer les instruments de Rosetta et effectuer une série de contrôles de santé.

Fin mai, à moins de 2 millions de kilomètres de sa cible, Rosetta doit exécuter une manœuvre majeure pour préparer son rendez-vous avec 67P/Churyumov-Gerasimenko. À partir de cette distance relativement courte, la sonde commencera également à prendre des images plus détaillées de la comète pour glaner de meilleures informations sur sa topographie, sa vitesse de rotation et son orientation.

Puis, en août, Rosetta arrivera sur la comète. Puis, en novembre 2014, il déploiera un atterrisseur nommé Philae pour examiner de près le corps glacé, qui mesure environ 2,4 miles (4 kilomètres) de diamètre.

Au cours de sa décennie dans l'espace, Rosetta a déjà fourni aux scientifiques une vue rapprochée des astéroïdes. Il a survolé un rocher spatial nommé Steins en septembre 2008 et a pris des photos rapprochées de l'astéroïde Lutetia lors d'un survol en juillet 2010.

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