Curiosity n'a pas trouvé de vie sur Mars - mais ces 2 futurs rovers pourraient

Mars 2020 Rover Art

Illustration d'artiste du rover de chasse à la vie Mars 2020 de la NASA sur la surface de la planète rouge. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)



Le rover Curiosity Mars de la NASA n'a pas trouvé de signes de vie extraterrestre, mais l'un de ses frères à roues pourrait bien le faire dans quelques années.



Hier (7 juin), les scientifiques de la mission Curiosity ont frappé le monde avec un coup de poing astrobiologique. Le rover, ont-ils annoncé, avait molécules organiques tachetées dans les anciennes roches de la planète rouge et a identifié un cycle saisonnier dans la concentration de méthane atmosphérique, suggérant que le gaz fuit des réservoirs souterrains.

C'est excitant. Les matières organiques sont les éléments constitutifs de la vie contenant du carbone telle que nous la connaissons, et environ 95 pour cent du méthane dans l'air terrestre est émis par des microbes et d'autres organismes. Toujours, aucune des deux trouvailles ne constitue une preuve de vie , comme les membres de l'équipe Curiosity ont pris soin de le souligner hier ; les matières organiques et le méthane peuvent être produits par des processus géologiques, et l'origine de la substance Curiosité observée reste inconnue. [ À la recherche de la vie sur Mars : une chronologie photo ]



En fait, Curiosity n'est pas équipé pour chasser pour la vie ; son objectif principal est de déterminer si Mars a déjà été capable de supporter des microbes. La mission du rover a atteint cet objectif, montrant que son site d'atterrissage, le fond d'un énorme cratère appelé Gale, abritait depuis longtemps un système de lacs et de ruisseaux potentiellement habitable.

Mais les missions de chasse à la vie sur Mars arrivent, et bientôt. En 2020, la NASA prévoit de lancer un rover qui recherchera des substances organiques et des signatures chimiques de la vie dans les anciennes roches de la planète rouge. Le rover Mars 2020, dont le corps est fortement basé sur celui de Curiosity, collectera et mettra également en cache des échantillons pour un éventuel retour sur Terre, où les scientifiques pourraient les examiner à la recherche de toute preuve de martiens natifs. (Ce dernier élément est toutefois spéculatif, car aucune mission de récupération d'échantillons n'est officiellement inscrite dans les livres de la NASA pour le moment.)

Le rover ExoMars dirigé par l'Europe devrait également décoller en 2020. Ce véhicule est également un chasseur de vie, et il effectuera la recherche profondément sous terre, à l'aide d'une perceuse pouvant creuser à environ 2 mètres de profondeur. (Comme Curiosity, Mars 2020 utilisera une perceuse qui peut forer environ 2,5 pouces, ou 6 centimètres, dans la roche.)



'Ce faisant, il pourrait s'éloigner de l'environnement de rayonnement [martien], qui peut être très dommageable pour les molécules organiques', a déclaré Jennifer Eigenbrode, scientifique à la division d'exploration du système solaire du Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland. (Mars est martelé par le rayonnement solaire et cosmique, car il manque un champ magnétique global et a une atmosphère mince.)

'ExoMars pourrait même rencontrer des choses qui sont nettement mieux conservées, [lui permettant de] extraire des informations sur la source', a déclaré à demokratija.eu Eigenbrode, qui a dirigé l'étude Curiosity sur la détection des matières organiques récemment publiée.

ExoMars pourrait également faire la lumière sur les origines du méthane de la planète rouge, a déclaré Chris Webster, qui a dirigé la nouvelle étude sur le méthane de Curiosity. Le rover ExoMars sera probablement en mesure de caractériser le carbone dans les molécules de méthane, en déterminant la quantité de carbone-13, qui contient un neutron de plus dans son noyau qu'un atome de carbone 12 «normal». (Une molécule de méthane est constituée d'un seul atome de carbone lié à quatre atomes d'hydrogène.)



'Même avec des abondances de méthane relativement faibles, ils devraient pouvoir obtenir le rapport carbone-13', a déclaré à demokratija.eu Webster, chercheur principal au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, faisant référence à l'équipe ExoMars.

Ce rapport sera très intéressant pour les astrobiologistes, car le méthane produit biologiquement ici sur Terre est considérablement appauvri en carbone-13.

La mission du rover ExoMars est la deuxième phase du programme en deux parties ExoMars, dirigé par l'Agence spatiale européenne (ESA), avec la Russie comme partenaire principal. La NASA est également impliquée ; par exemple, l'agence spatiale américaine fournit des composants clés pour le principal instrument d'astrobiologie du rover, le Mars Organic Molecule Analyzer. [ Photos : les missions européennes ExoMars vers Mars en images ]

La première phase d'ExoMars a lancé le Trace Gas Orbiter (TGO) et un démonstrateur d'atterrissage appelé Schiaparelli vers la planète rouge en mars 2016. Schiaparelli a fini par s'écraser sur la surface martienne, mais TGO est arrivé en toute sécurité et s'est récemment installé dans son orbite finale. Les mesures de la sonde devraient permettre aux chercheurs de dresser des cartes mondiales du méthane et d'autres gaz à faible abondance dans l'air de Mars, ont déclaré des responsables de l'ESA.

Ces cartes pourraient aider à guider les futurs embarcations de surface de chasse à la vie vers des lieux prometteurs, a déclaré Webster.

'La grande question est de savoir s'ils verront des panaches, des taches ou des pointes?' dit Webster. « S'ils pouvaient nous dire qu'il y a une région de Mars d'où semble provenir le méthane, ce serait énorme. Maintenant, nous pouvons orienter les futures missions dans cette direction.

Personne ne sait, bien sûr, si des microbes ou tout autre organisme n'ont jamais appelé Mars à la maison . Mais les découvertes de Curiosity incitent à un certain optimisme à cet égard, ont déclaré des responsables de la NASA.

'Avec ces nouvelles découvertes, Mars nous dit de maintenir le cap et de continuer à chercher des preuves de vie', Thomas Zurbuchen, administrateur associé de la Direction des missions scientifiques au siège de la NASA à Washington, D.C., dit dans un communiqué . 'Je suis convaincu que nos missions en cours et prévues permettront de découvrir encore plus de découvertes à couper le souffle sur la planète rouge.'

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