Base aérienne d'Edwards : histoire et missions

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Trois avions à fuselage sans ailes sont assis sur le lit du lac Rogers Dry dans ce qui est maintenant le Dryden Flight Research Center de la NASA, à Edwards, en Californie. (Crédit image : NASA.)

Edwards Air Force Base est une installation militaire américaine pleine de premières dans l'aérospatiale. C'est là que le mur du son a été franchi, où les avions X ont finalement volé plus de six fois la vitesse du son et où la première mission de la navette spatiale a atterri.



La caractéristique la plus connue d'Edwards est peut-être un lit de lac asséché qui domine la base, située dans le nord-ouest du désert de Mojave en Californie. Le lac est environ 65 milles carrés , avec une surface exceptionnellement plate et dure qui est idéale pour les avions, selon le National Park Service. Le lit du lac est une playa, ou lac pluvial, selon la site internet de la base , et est la plus grande formation géologique de ce type au monde.

Aujourd'hui, notre main-d'œuvre combinée est toujours à la pointe de la technologie aéronautique, développant, testant et évaluant les systèmes d'armes et les avions les plus récents pour assurer la fiabilité des combattants américains, selon le site Web de la base. Edwards est le banc d'essai des principaux programmes de technologie aérospatiale d'aujourd'hui, notamment le Global Hawk, le vol Hypersonic et, bien sûr, le F-35 Joint Strike Fighter.

Histoire ancienne

Le site d'Edwards était en grande partie désertique jusqu'à l'arrivée du Southern Pacific Railroad en 1876, selon Le site d'Edward . En 1882, le lit du lac d'Edwards (appelé à l'époque Rodriguez Dry Lake) accueillait un point d'eau pour le chemin de fer de Santa Fe.

« Rodriguez » a ensuite été remplacé par « Rodgers », puis « Rogers. » Vers 1910, la famille Corum s'installe au bord du lac et commence à organiser les colons dispersés. Lorsque les Corum ont ouvert un bureau de poste, la région s'appelait « Moruc », ou Corum épelé à l'envers, pour éviter toute confusion avec Coram, en Californie.

La région est restée une collection de fermes tranquilles jusqu'à ce que le lieutenant-colonel H.H. 'Hap' Arnold a vu le lit du lac et a pensé que ce serait un endroit idéal pour les avions. Il a créé le Muroc Bombing and Gunnery Range en 1933, qui a été transformé en base militaire pendant la Seconde Guerre mondiale.

Les équipages de conduite de combat s'y sont entraînés sur des bombardiers B-24 et des avions de chasse P-38. Des avions top-secrets ont également été testés à la base aérienne de l'armée de Muroc ; travail qui s'est poursuivi bien après la fin du conflit en 1945.

Renommer et recadrer

La base a subi un changement de nom en 1949 pour honorer un aviateur décédé l'année précédente, le capitaine Glen W. Edwards. Rapidement, le lit naturel du lac et le talent des pilotes locaux ont attiré des recherches de grande envergure vers Edwards, offrant un endroit où des avions hautement expérimentaux pouvaient être testés. Tous les jets de première génération des États-Unis ont été testés à la base, selon le site Web d'Edwards.

Le succès de ces programmes a attiré un nouveau type d'activité de recherche sur la base à la fin de 1946», indique le site Internet. « Le Bell X-1 propulsé par une fusée a été le premier d'une longue série d'avions expérimentaux conçus pour prouver ou réfuter des concepts aéronautiques – pour sonder les inconnues les plus difficiles du vol et résoudre ses mystères.

C'était aussi un endroit où de nombreux records d'aviation ont été battus. Quelques points de passage majeurs :

Franchir le mur du son :Le 14 octobre 1947, Chuck Yeager a dépassé pour la première fois la vitesse du son dans un avion. Il a brisé la barrière à l'intérieur d'un avion Bell X-1 appelé «Glamorous Glennis», du nom de sa femme. Le jalon a été gardé secret pendant un certain temps de peur que les Soviétiques ou d'autres n'en profitent.

Recherche sur le plan X :La série d'avions expérimentaux (qui a commencé avec le X-1 piloté par Yeager) s'est poursuivie pendant de nombreuses générations, la plupart des recherches ayant lieu à Edwards, selon la Nasa . Cela comprenait une série de vols pour aller jusqu'à six fois au-delà du mur du son, aboutissant au programme X-15 qui a volé si haut que certains de ses pilotes sont allés dans l'espace.

Atterrissage de la navette spatiale :La navette spatiale était un vaisseau spatial inhabituel, en ce sens qu'elle n'a jamais effectué de vol non piloté dans l'espace. C'était le travail de Jean Jeune et Bob Crippen, deux astronautes de la NASA qui l'ont testé entre le 12 et le 14 avril 1981. Edwards a été utilisé comme installation d'atterrissage de secours et a accueilli des dizaines d'autres atterrissages de navettes spatiales .

Le North American X-15 s

Le North American X-15 s'installe au fond du lac après un vol de recherche de ce qui est maintenant le NASA Dryden Flight Research Center, Edwards, Californie.(Crédit image : NASA)

Les jours modernes

Une grande partie du travail d'Edwards reste aujourd'hui secrète en raison de la nature secrète de sa mission, mais le site Web de la base reconnaît qu'elle a contribué à des efforts tels que les récentes guerres en Afghanistan et en Irak, et la guerre contre le terrorisme en général.

Un programme notable était le monoplace Lockheed Martin X-35, qui a été testé à la base aérienne Edwards et est maintenant utilisé par l'armée sous le nom de Lockheed Martin F-35B Lightning II.

La révolution des turboréacteurs, la révolution spatiale, la révolution des systèmes et maintenant la révolution des systèmes d'avions sans pilote ont imposé des obstacles apparemment insurmontables. Chaque obstacle, cependant, a été surmonté grâce à une combinaison d'aptitudes techniques, d'ingéniosité audacieuse et de gestion habile, selon le site Web d'Edwards.

Ressources additionnelles