Endeavour : la plus jeune navette de la NASA

La navette spatiale Endeavour exposée au California Science Center

La navette spatiale à la retraite Endeavour a été exposée au California Science Center à Los Angeles le 30 octobre 2012 et reste une exposition populaire. Photo prise le 14 mai 2014. (Crédit image : Olivia Hemaratanatorn/demokratija.eu)



Endeavour, la cinquième et dernière navette spatiale à être construite, a été créée après la plus grande tragédie du programme de navette spatiale. Le Congrès a autorisé la NASA à remplacer Challenger, qui était perdu peu de temps après le décollage en 1986. La NASA a utilisé des pièces de rechange de sa flotte de navettes pour créer le nouvel orbiteur.



Endeavour a volé dans l'espace 25 fois. Entre autres faits saillants de sa carrière, ses membres d'équipage ont effectué la première mission d'entretien du télescope spatial Hubble. Endeavour a également atteint la station spatiale Mir une fois et la Station spatiale internationale à plusieurs reprises.

Construction et concours pour un nom

Sentant peut-être l'occasion d'avoir une presse positive, la NASA a organisé un concours pour que les écoles américaines nomment la prochaine navette. Environ 6 000 écoles ont participé au concours, qui a défini plusieurs exigences pour le nom. Entre autres stipulations, la navette devait porter le nom d'un «navire d'exploration ou de recherche» et le nom devait également être facilement compris dans l'espace.



Près d'un tiers des écoles participantes ont choisi le même nom : Endeavour. C'était un navire britannique qui était surtout connu pour son premier voyage (1769-1771) avec James Cook comme capitaine. Au cours de ce voyage, Cook a amené Endeavour à Tahiti pour observer le transit de Vénus à travers le soleil.

Les autres noms des finalistes étaient Horizon et North Star; selon la NASA, c'était le président George H.W. Bush qui a choisi le nom gagnant sur les conseils de l'administrateur de la NASA. Deux écoles (Senatobia Middle School au Mississippi et Tallulah Falls School en Géorgie) ont été choisies comme gagnantes sur la base de leurs essais.

La construction de l'Endeavour a commencé en 1987, en utilisant des pièces de rechange de Discovery et d'Atlantis. L'assemblage final s'est terminé en juillet 1990 et la navette a été expédiée au Centre spatial Kennedy en mai 1991 depuis son site d'assemblage à Palmdale, en Californie.



Endeavour en un coup d'œil

  • Premier vol : STS-49 (7-16 mai 1992)
  • Dernier vol : STS-133 (24 février - 9 mars 2011)
  • Nombre de missions : 25
  • Temps dans l'espace : 296 jours, 3 heures, 34 minutes, 2 secondes
  • Emplacement actuel : California Science Center à Los Angeles, Californie.
  • Remarquable : Construit après la tragédie Challenger de 1986. A volé dans l'espace 25 fois, avec des missions notables, dont la première mission d'entretien du télescope spatial Hubble et la première sortie dans l'espace pour trois personnes du programme de navette spatiale.

Des réparations de satellites audacieuses

Le premier vol d'Endeavour a été un défi. Les membres d'équipage de STS-49, lorsqu'ils ont décollé dans l'espace le 7 mai 1992, étaient censés capturer un satellite coincé sur la mauvaise orbite, le sauver et le projeter à nouveau dans l'espace.

Les membres d'équipage ont atteint le satellite Intelsat VI avec succès, mais se sont heurtés à un problème lorsqu'ils ont dû attacher une 'barre de capture' au satellite pour l'amener dans la navette. Pendu au bout du Canadarm, Pierre Thuot a tenté d'attacher la barre au satellite. Mais alors qu'il le touchait, Intelsat s'éloigna. D'autres tentatives le lendemain ont également été infructueuses.

La NASA a alors proposé une nouvelle procédure plus risquée pour amener le satellite dans la soute. Pour la première fois, trois astronautes ont fait une sortie dans l'espace en même temps. Thuot a de nouveau utilisé le Canadarm pendant que Richard Hieb et Thomas Akers se sont attachés à la soute. Ensuite, les membres d'équipage à l'intérieur de la navette ont manœuvré Atlantis juste en dessous de l'endroit où Intelsat a tourné.



Avec précaution, alors que Thuot donnait des gestes de la main comme instructions aux astronautes à l'intérieur de la navette, le Canadarm a été manœuvré jusqu'à un endroit où Thuot, Hieb et Akers pouvaient tous saisir le satellite et installer avec succès la barre de capture. C'était une manœuvre remarquable compte tenu du peu de marge d'erreur pour déplacer le Canadarm et le Thuot près de la soute de la navette.

Les astronautes ont équipé Intelsat VI d'un nouveau « moteur de démarrage » et l'ont mis en route. Le satellite de communication est entré avec succès en orbite géosynchrone et a commencé son service à temps pour les Jeux olympiques d'été de 1992.

Endeavour était aussi la navette qui a transporté le premier Le télescope spatial Hubble équipe de réparation. Les astronautes de STS-61 ont équipé Hubble d'optiques adaptatives pour corriger un miroir défectueux, ont installé de nouveaux panneaux solaires et ont remplacé d'autres composants du télescope.

La mission de décembre 1993 a eu cinq sorties dans l'espace en cinq jours, avec plus de 35 heures à l'extérieur. La NASA dit que c'était l'une des sorties dans l'espace les plus difficiles de l'histoire du programme spatial.

La navette spatiale Endeavour revient sur Terre le 20 janvier 1996, après neuf jours passés dans l

La navette spatiale Endeavour revient sur Terre le 20 janvier 1996, après neuf jours passés dans l'espace au cours de la mission STS-72. L'orbiteur est sur le point d'atterrir sur la piste 15 du Shuttle Landing Facility du Kennedy Space Center de la NASA à Cape Canaveral, en Floride.(Crédit image : NASA)

Navette scientifique

Le programme de navette est surtout connu pour le lancement de satellites, la visite de Mir et la construction de la Station spatiale internationale. Cependant, il y a eu des milliers et des milliers d'heures de sciences effectuées au cours du programme. Les équipages d'Endeavour y ont beaucoup participé.

En 1994, Endeavour a effectué une paire de missions Space Radar Laboratory. La NASA voulait prendre des images radar de haute qualité de la Terre pour savoir comment l'environnement changeait, en se concentrant en particulier sur les zones touchées par le changement climatique.

Les images ont également produit des applications uniques. Par exemple, les chercheurs ont utilisé des photos du Cambodge pour traquer les anciennes colonies près d'Angkor, dont les temples datent du IXe siècle. Le radar spatial a pu regarder au-delà des arbres et d'autres obstacles pour voir ce qui se trouvait en dessous.

En mars 1995, Endeavour a piloté l'Astro Observatory sur STS-67 pour observer plus de 100 objets en lumière ultraviolette. Six mois plus tard, les membres d'équipage de STS-69 sur Endeavour ont libéré Spartan, une charge utile qui a surveillé l'atmosphère extérieure du soleil pendant deux jours dans l'espace avant d'être récupérée.

Endeavour a également visité la station spatiale Mir pendant quelques jours en 1998. Les membres d'équipage de STS-89 ont été les premiers à atteindre Mir dans une navette autre qu'Atlantis.

Assemblage de la Station spatiale internationale

Endeavour a eu l'honneur d'être la première navette à assembler la Station spatiale internationale. En décembre 1998, STS-88 s'est mis en orbite à la recherche du module de contrôle russe Zarya. Le 6 décembre, deux jours seulement après le lancement, les astronautes ont accouplé Zarya à Unity, un module de connexion construit aux États-Unis.

Les astronautes Jerry Ross et James Newman ont effectué trois sorties dans l'espace pour accrocher les deux modules ensemble, moment auquel les modules ont été allumés.

À l'exception d'une mission de topographie radar de navette effectuée sur STS-99, le reste des vols d'Endeavour se sont concentrés sur la construction de la station. Avant la rupture de Columbia qui a interrompu le programme pendant deux ans, les astronautes d'Endeavour ont entrepris des missions telles que l'installation du Canadarm2 et l'ajout de panneaux solaires à la station.

Endeavour est resté sur la touche pendant plusieurs années après le retour du programme de navette. Les mises à niveau, qui ont commencé en décembre 2003, comprenaient la mise en place d'un « cockpit en verre » avec une électronique plus avancée et l'installation d'un nouveau système de positionnement global.

Endeavour a ensuite volé dans l'espace en août 2007, pour STS-118. La NASA touchait à la fin de la construction de la station spatiale à ce moment-là, mais il y avait beaucoup de travail disponible pour toutes les navettes. Notamment, les missions ISS d'Endeavour comprenaient le transport dans l'espace du système robotique Dextre, du module logistique japonais Kibo et du nœud Tranquility, ainsi que de l'équipement, des connecteurs et des pièces.

La navette spatiale Endeavour est vue derrière Randy

La navette spatiale Endeavour est vue derrière Randy's Donuts, un monument de L.A. sur Manchester Blvd., le 12 octobre 2012.(Crédit image : collectdemokratija.eu / Robert Z. Pearlman)

Dernière mission et retraite

La dernière mission spatiale d'Endeavour a atteint l'orbite le 16 mai 2011. STS-134 était commandée par Mark Kelly. Son épouse, la membre du Congrès Gabrielle Giffords, avait été grièvement blessée par balle en janvier lors d'une tentative d'assassinat. Giffords, qui était encore aux premiers stades de la récupération, a assisté au lancement .

Les membres d'équipage ont livré des pièces de rechange pour Dextre et deux antennes de communication en bande S, ainsi que le spectromètre magnétique Alpha. La mission d'Endeavour était l'avant-dernière du programme de navette.

Suite à un appel à projets pour héberger Endeavour de manière permanente, le Le California Science Center a été sélectionné comme domicile permanent de la navette. L'envoi de la navette au musée était un défi logistique, car Endeavour devait faire un voyage de 19 kilomètres dans les rues de Los Angeles pour s'y rendre. [Photos: La navette Endeavour arrive à son domicile du musée de L.A.]

Les travailleurs ont abattu des centaines d'arbres avant le voyage d'Endeavour en octobre 2012. Pourtant, la navette a été un jour de retard en arrivant au musée le 14 octobre car il a fallu beaucoup plus de temps que prévu pour manœuvrer la navette devant les poteaux, les arbres et autres obstacles bordant les rues.

Endeavour restera exposé dans le musée, à seulement une heure de route de Palmdale, où son voyage dans l'espace a commencé.

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