Adieu, Tiangong-1 : la station spatiale chinoise rencontre Fiery Doom au-dessus du Pacifique Sud

Un artiste

Concept d'un artiste du prototype de la station spatiale chinoise Tiangong-1 en train de brûler dans l'atmosphère terrestre lors de sa chute ardente sur Terre dans la nuit du 1er au 2 avril 2018. (Crédit image : Alejandro Miranda/Alay)



Tiangong-1 n'est plus.



Le prototype de station spatiale chinoise , dont le nom se traduit par « Palais céleste 1 », a connu une fin ardente dans l'atmosphère terrestre aujourd'hui (1er avril), se séparant et brûlant dans le ciel au-dessus de l'océan Pacifique sud vers 20h16. EDT (0016 avril 2 GMT), selon le Joint Force Space Component Command (JFSCC) du Commandement stratégique américain.

'Le JFSCC a utilisé les capteurs du Space Surveillance Network et leur système d'analyse orbitale pour confirmer la rentrée de Tiangong-1', ont écrit des responsables de l'US Air Force dans un communiqué. [ Tiangong-1 : la chute de la station spatiale chinoise en images ]



Certaines pièces du Tiangong-1 de la taille d'un autobus scolaire ont presque certainement survécu à la chute, mais les chances qu'elles aient causé des dommages ou des blessures sont extrêmement faibles : moins de 1 sur 1 billion de chances d'être touché par un morceau enflammé du palais céleste, selon des experts de l'Aerospace Corporation.

Soit dit en passant, si vous parvenez à trouver un tel morceau de Tiangong-1, ne le ramassez pas et ne respirez pas les vapeurs qui en émanent. Les débris spatiaux pourraient être contaminés par de l'hydrazine, un carburant de fusée toxique, ont déclaré des experts.

Tiangong-1 mesurait environ 34 pieds de long sur 11 pieds de large (10,4 sur 3,4 mètres) et pesait plus de 9 tonnes (8 tonnes métriques). Le laboratoire spatial se composait de deux parties principales : un « module expérimental » qui abritait les astronautes en visite et un « module de ressources » qui abritait les systèmes d'énergie solaire et de propulsion de Tiangong-1.



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L'amarrage de deux engins spatiaux robotiques, la station spatiale Tiangong 1 et la capsule Shenzhou 8, a donné un aperçu des plus grands complexes spatiaux chinois prévus pour l'avenir.(Crédit image : Karl Tate, contributeur demokratija.eu)

L'engin a été lancé sans personne à bord le 29 septembre 2011 sur une orbite à environ 350 kilomètres au-dessus de la Terre. C'est légèrement inférieur à l'orbite de la beaucoup plus grande Station spatiale internationale, dont l'altitude moyenne est de 250 miles (400 km). La mission principale de Tiangong-1 était d'aider la Chine à maîtriser les technologies nécessaires pour assembler et exploiter une station spatiale de bonne foi en orbite terrestre, un objectif que la nation vise à atteindre d'ici le début des années 2020, a déclaré le pays.



Le 2 novembre 2011, le vaisseau spatial robotisé Shenzhou-8 a visité Tiangong-1, exécutant le tout premier amarrage orbital de la Chine. Une autre étape importante est survenue en juin 2012, lorsqu'un équipage de trois astronautes a relié leur véhicule Shenzhou-9 au palais céleste et est monté à bord pour un sort.

Trois autres « taïkonautes », ou astronautes chinois, ont visité en juin 2013, voyageant à bord du vaisseau spatial Shenzhou-10. Chacune de ces missions en équipage a duré environ deux semaines.

La durée de vie de conception de Tiangong-1 n'était que de deux ans, et le travail du laboratoire spatial a été principalement effectué après le départ de Shenzhou-10. Le laboratoire spatial vide a cependant continué à effectuer des travaux d'observation de la Terre, et les chercheurs et ingénieurs sont restés en contact avec lui jusqu'en mars 2016, date à laquelle la transmission de données entre Tiangong-1 et ses gestionnaires s'est arrêtée, pour des raisons que la Chine n'a jamais explicitement spécifiées. À ce stade, une rentrée atmosphérique incontrôlée était apparemment inévitable.

C'est le point de vue de chercheurs extérieurs. Mais les responsables chinois de l'espace contestent une telle terminologie, a déclaré Dean Cheng, chercheur principal à la Heritage Foundation et expert du programme spatial chinois. [ Le plus gros vaisseau spatial à tomber incontrôlé de l'espace ]

'Les Chinois insistent pour qu'il soit contrôlé', a déclaré Cheng à demokratija.eu. 'Ils sont très, très mécontents lorsque vous utilisez ce terme' incontrôlé '.

Les responsables chinois ont déclaré qu'ils savaient où se trouvait Tiangong-1 et pouvaient fournir des mises à jour de localisation à tout moment, a ajouté Cheng. Mais pour d'autres nations spatiales, une rentrée «contrôlée» est effectuée sous la direction des gestionnaires d'un vaisseau spatial - par exemple, la désorbite intentionnelle de la station spatiale soviétique/russe Mir au-dessus de l'océan Pacifique en mars 2001.

'Nous devrions être diplomatiquement, et dans le monde de la politique spatiale, pousser la Chine à accepter une définition du' contrôle 'comparable à celle du reste du monde fondé sur des règles. Vous n'avez pas votre propre définition », a déclaré Cheng. 'Pour soutenir cela, il doit y avoir des bâtons ici', a-t-il ajouté, faisant référence aux conséquences.

La rentrée de Tiangong-1 a été suivie par le JFSCC, le groupe d'analyse américain Aerospace Corp., l'Agence spatiale européenne et des scientifiques du monde entier avec le Comité de coordination interagences sur les débris spatiaux.

'Le JFSCC travaille aux côtés du gouvernement, de l'industrie et des partenaires internationaux pour suivre et signaler les rentrées, y compris la rentrée Tingong-1 d'aujourd'hui, car le domaine spatial est vital pour nos intérêts de sécurité internationaux communs', a déclaré le commandant adjoint du JFSCC, le général de division Stephen Whiting, commandant de la 14e Air Force, a déclaré dans le communiqué du JFSCC. 'L'une de nos missions, sur laquelle nous restons concentrés, est de surveiller l'espace et les dizaines de milliers de débris qui l'encombrent, tout en travaillant avec des alliés et des partenaires pour améliorer la sécurité des vols spatiaux et accroître la transparence dans le domaine spatial .'

Le successeur de Tiangong-1, Tiangong-2, a été lancé en orbite terrestre en septembre 2016 et a accueilli trois astronautes en visite un mois plus tard. Et un vaisseau robotique appelé Tianzhou-1 a rendez-vous avec Tiangong-2 quelques mois plus tard, effectuant plusieurs opérations d'amarrage et de ravitaillement automatisées d'avril 2017 à septembre 2017.

Le succès de ces missions a apparemment la Chine sur le point de commencer à construire une station spatiale permanente. La nation vise à commencer les opérations de construction et d'assemblage l'année prochaine, et les premières missions en équipage vers l'avant-poste pourraient avoir lieu en 2022, ont déclaré des responsables chinois de l'espace.

Tiangong-1 n'est pas le plus gros vaisseau spatial jamais tombé du ciel. Cette distinction revient à la station spatiale soviétique/russe Mir de 140 tonnes (127 tonnes métriques), qui a été guidée vers une destruction contrôlée au-dessus de l'océan Pacifique en mars 2001.

Le plus gros vaisseau jamais tombé au moins partiellement sans contrôle est la navette spatiale Columbia de 100 tonnes (91 tonnes métriques) de la NASA, qui s'est brisée alors qu'elle revenait sur Terre le 1er février 2003, tuant les sept astronautes à bord. Une enquête a ensuite identifié la cause de la catastrophe sur un morceau de mousse isolante du réservoir de carburant externe de Columbia, qui s'est rompu et a percé un trou dans le bouclier thermique de l'aile gauche de l'orbiteur lors du lancement, deux semaines avant la tragédie.

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