Trouvé! La plus ancienne planète extraterrestre connue qui pourrait soutenir la vie

Monde Potentiellement Habitable Kapteyn b

Représentation artistique du monde potentiellement habitable Kapteyn b avec l'amas globulaire Omega Centauri en arrière-plan. On pense que l'Omega Centauri est le noyau restant d'une galaxie naine qui a fusionné avec notre propre galaxie il y a des milliards d'années, entraînant l'étoile de Kapteyn. Image publiée le 3 juin 2014. (Crédit image : PHL @ UPR Arecibo, Aladin Sky Atlas)

Les astronomes ont découvert ce qui semble être le plus ancien monde extraterrestre connu qui pourrait être capable de supporter la vie, et ce n'est qu'à un jet de pierre de la Terre.



La nouvelle exoplanète candidate Kapteyn b, qui se trouve à seulement 13 années-lumière, a environ 11,5 milliards d'années, selon les scientifiques. Cela la rend 2,5 fois plus vieille que la Terre et à peine 2 milliards d'années environ plus jeune que l'univers lui-même, qui a éclaté avec le Big Bang il y a 13,8 milliards d'années.

'Cela vous amène à vous demander quel type de vie a pu évoluer sur ces planètes pendant si longtemps', a déclaré l'auteur principal de l'étude, Guillem Anglada-Escude, de l'Université Queen Mary de Londres, dans un communiqué. [ 10 exoplanètes qui pourraient héberger une vie extraterrestre ]

Anglada-Escude faisait référence à Kapteyn b et à son monde frère nouvellement découvert, Kapteyn c, qui orbitent tous deux autour d'une naine rouge proche connue sous le nom de Kapteyn's Star. Mais seul Kapteyn b, une « super-Terre » environ cinq fois plus massive que notre propre planète, serait potentiellement habitable ; le plus grand Kapteyn c est probablement trop froid, ont déclaré les chercheurs.

Les astronomes ont repéré les deux planètes extraterrestres en notant les minuscules oscillations induites par leurs remorqueurs gravitationnels dans le mouvement de l'étoile de Kapteyn. Ces remorqueurs ont provoqué des changements dans la lumière de l'étoile, qui ont été détectés pour la première fois à l'aide du spectromètre HARPS à l'observatoire de La Silla de l'Observatoire européen austral au Chili. D'autres observations par deux autres spectromètres – HIRES à l'observatoire Keck à Hawaï et l'instrument PFS au télescope chilien Magellan II – ont confirmé les découvertes.

L'équipe ne s'attendait pas à trouver un monde possiblement habitable autour de l'étoile de Kapteyn, qui est un tiers aussi massive que le soleil mais si proche de la Terre qu'elle est visible dans télescopes amateurs , dans la constellation australe de Pictor.

'Nous avons été surpris de trouver des planètes en orbite autour de l'étoile de Kapteyn', a déclaré Anglada-Escude. 'Les données précédentes montraient un excès modéré de variabilité, nous recherchions donc des planètes à très courte période lorsque les nouveaux signaux sont apparus fort et clair.'

Kapteyn b se trouve dans la zone habitable de l'étoile, la gamme de distances qui pourraient supporter l'eau liquide - et donc, peut-être, la vie telle que nous la connaissons - à la surface d'un monde. Les exoplanète effectue une orbite tous les 48 jours. Le Kapteyn c, plus froid, est beaucoup plus éloigné, faisant le tour de l'étoile une fois tous les 121 jours.

L'étrange histoire du système Kapteyn s'ajoute à l'intrigue. L'étoile appartenait à l'origine à une galaxie naine que notre propre Voie lactée a finalement absorbée et perturbée, ont déclaré les chercheurs, projetant Kapteyn et ses planètes dans leur orbite rapide et elliptique dans le ' halo ' galactique - la région entourant le disque spiralé bien connu de la Voie lactée. .

Le vestige de cette galaxie naine engloutie est probablement Omega Centauri, un amas globulaire situé à environ 16 000 années-lumière qui contient plusieurs milliers d'étoiles âgées d'environ 11,5 milliards d'années, ont déclaré les chercheurs.

'La présence et la survie à long terme d'un système planétaire semblent un exploit remarquable compte tenu de l'origine particulière et de l'histoire cinématique de l'étoile de Kapteyn', écrivent les chercheurs dans la nouvelle étude, qui sera publiée dans les Monthly Notices of the Royal Astronomical Society. 'La détection de planètes de masse super-terrestre autour des étoiles du halo fournit des informations importantes sur les processus de formation des planètes aux premiers jours de la Voie lactée.'

La nouvelle découverte est passionnante et pourrait éclairer la recherche de vie extraterrestre dans toute la galaxie, ont déclaré des chercheurs extérieurs.

Artiste

'Cela suggère que de nombreux mondes potentiellement habitables seront découverts dans les prochaines années autour des étoiles proches par des observatoires au sol et dans l'espace tels que la mission PLATO de l'ESA', a déclaré Richard Nelson de l'Université Queen Mary de Londres, qui ne faisait pas partie de l'équipe d'étude. 'Jusqu'à ce que nous en ayons détecté un plus grand nombre, les propriétés et l'habitabilité possible des systèmes planétaires les plus proches resteront mystérieuses.'

Suivez Mike Wall sur Twitter @michaeldwall et Google+ . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Publié à l'origine le Edemokratija.eu .