Les pluies de météores des Géminides culminent cette semaine ! Comment voir le meilleur affichage de météores de l'année

N'était-ce pas pour l'été dernier Grande éclipse solaire américaine ,l'événement céleste le plus attendu en 2017 serait presque certainement la prochaine représentation de la pluie de météores des Géminides.



Ce feu d'artifice céleste avant Noël devrait atteindre son apogée pendant les longues heures sombres de mercredi soir (13 décembre) jusqu'au jeudi matin (14 décembre).



La lune sera un mince croissant décroissant qui ne se lèvera pas avant l'aube, lorsque les Géminides atteindront leur apogée. Cette averse annuelle est aussi fiable que les Perséides d'août et est maintenant, selon l'expert britannique en météores Alastair McBeath, 'l'une des meilleures actuellement vues de la Terre'. [Geminid Meteor Shower 2017 : quand, où et comment la voir]

Vous n'êtes peut-être pas trop enthousiaste à l'idée de passer une nuit à la belle étoile à la recherche de Météores Géminides . Après tout, la mi-décembre est une période extrêmement froide pour s'allonger sur le dos la nuit et regarder le ciel (du moins pour la plupart d'entre nous dans l'hémisphère nord).



Mais demandez à la majorité des observateurs de météores expérimentés quelle exposition de météores ils préféreraient voir, et la majorité ira avec les Géminides, qui sont surnommés les « Gemmes ». En effet, de nombreux observateurs du ciel considèrent désormais ces météores comme plus forts et plus satisfaisants que les célèbres Perséides. Les Gemmes sont un riche affichage de météores qui est apparemment à la hausse.

(Crédit image : NASA JPL)

Une bonne performance aux heures de grande écoute



Vous n'avez pas besoin de vous réveiller avant l'aube pour avoir un aperçu des Géminides ; elles font partie d'une petite minorité d'averses qui sont assez bonnes avant minuit.

La plupart des pluies de météores sont les plus fortes juste avant les premières lueurs de l'aube, car c'est à ce moment-là que votre côté de la Terre est tourné vers l'avant dans la course de la planète le long de son orbite, de sorte que votre côté traverse de front les débris de météores.

Une autre façon de dire cela est que le point de rayonnement, ou d'émanation, de la plupart des pluies de météores apparaît le plus haut dans le ciel juste avant l'aube. En revanche, le radiant des Géminides - situé près de l'étoile brillante Castor dans la constellation des Gémeaux - est déjà à une hauteur respectable de 30 degrés dans le ciel oriental dès 21 heures. (vu depuis les latitudes moyennes nord). (Rappel : votre poing fermé à bout de bras est égal à environ 10 degrés.)



Lorsque le radiant est n'importe où près du ciel, disons à minuit, vous pouvez voir jusqu'à 100 à 120 Géminides par heure sous un excellent ciel sombre. Gardez à l'esprit que la pollution lumineuse et les grands obstacles réduiront considérablement le nombre que vous voyez. Lorsque le rayonnement est de 30 degrés, attendez-vous à environ la moitié de ce nombre – toujours environ un par minute, en moyenne. [Photos: La pluie de météores des Géminides de 2015]

Attraper un brouteur de la Terre

D'une manière générale, selon votre emplacement, Castor commence à s'élever au-dessus de l'horizon est-nord-est juste au moment où le crépuscule du soir touche à sa fin. Alors que les Gémeaux commencent à gravir le ciel oriental juste après la tombée de la nuit, il y a de bonnes chances d'apercevoir un ou deux météores « pâturant la Terre » tôt mercredi soir.

Les brouteurs de la terre sont longs, brillants étoiles filantes qui passent au-dessus d'un point proche, ou même juste en dessous, de l'horizon. Ces météores sont si distinctifs car ils suivent de très longs chemins presque parallèles à notre atmosphère. Cependant, à mesure que les Gémeaux s'élèveront plus haut dans le ciel, ces très longs chemins deviendront beaucoup plus courts.

Lent et gracieux

Les Géminides sont plus lents et plus gracieux que la plupart des météores de pluie, qui font généralement des stries rapides dans le ciel.

Les Géminides plongent dans l'atmosphère terrestre à environ 79 200 mph (127 500 km/h). Comparez cela à 133 200 mph (214 400 km/h) pour les Perséides ; 147 600 mph (237 500 km/h) pour les Orionides ; et 162 000 mph (260 700 km/h) pour les Léonides. La vitesse plus lente des Géminides est due en partie au fait que la Terre ne frappe pas les particules du flux de front - elles entrent latéralement dans l'orbite terrestre - et en partie parce que les particules elles-mêmes suivent une orbite relativement lente autour du soleil.

De plus, les météorites des Géminides sont physiquement plus fermes et plus compactes – quatre fois plus denses que les flocons de poussière cométaires typiques qui alimentent la plupart des pluies de météores – de sorte qu'elles ne brûlent pas aussi vite.

2017 sera une année exceptionnelle

Cette année, selon le Calendrier des pluies de météores de l'Organisation météorologique internationale (OMI), les conditions d'observation des Géminides sont «presque optimales». La lune de 26 jours sera un mince croissant (13 pour cent illuminé) en Balance et ne se lèvera pas avant 3 h 30, heure locale, jeudi matin. Le clair de lune ne sera donc qu'une nuisance mineure pour les observateurs de météores.

De plus, Jupiter sera proche du croissant de lune, ce qui en fera un joli tableau céleste.

L'OMI indique que le pic des Géminides de cette année aura lieu à 06h30 GMT le 14 décembre (1h30 HNE), soit une demi-heure plus tard que ce qui est prévu dans le manuel de l'observateur 2017 de la Société royale d'astronomie du Canada. Ce que cela signifie pour ceux d'Amérique du Nord, c'est que la constellation des Gémeaux sera bien élevée dans le ciel oriental lorsque l'activité maximale sera atteinte. En effet, pour ceux qui se trouvent près et le long de la côte atlantique, les Gémeaux seront pratiquement au-dessus de la tête !

L'examen des pics des Géminides observés de manière fiable au cours des dernières années indique que les taux les plus élevés se produisent dans les 2,5 heures environ, de chaque côté des temps prévus de maximum. Il prédit également que les taux les plus élevés persistent à des niveaux légèrement réduits pendant 6 à 10 heures autour de leur pic. Alors, mettez un grand cercle rouge sur votre calendrier pour le mercredi 13 décembre. Tout au long de cette nuit (si les conditions météorologiques locales le permettent), vous verrez beaucoup d'étoiles filantes ! [ Quiz Pluie de météores : Connaissez-vous bien les « étoiles filantes » ? ]

Comète brûlée la source probable

Les débris qui causent la douche Geminid ont apparemment été jetés d'une classe Apollo astéroïde connu sous le nom de 3200 Phaethon.

Le Phaethon 3200 de 3 milles de large (5 kilomètres) est considéré par certains chercheurs comme le noyau dénudé de ce qui était autrefois, dans un passé lointain, une comète à courte période. En fait, l'orbite de 1,52 an de 3200 Phaethon est beaucoup plus courte que celle de n'importe quelle comète actuellement active. Son flux de météores Géminides associé aurait environ 4 700 ans.

Et ce n'est que récemment (relativement parlant) que la Terre a commencé à interagir avec la traînée de débris de cet astéroïde.

Contrairement aux Perséides, qui remontent à près de deux millénaires (jusqu'à l'an 36, tel que calculé à l'aide d'anciennes chroniques chinoises), les Géminides n'ont été signalés qu'en décembre 1862, lorsque les observateurs en Angleterre et aux États-Unis ont commencé à remarquer quelques météores brillants par heure. de la constellation des Gémeaux. [Photos étonnantes de pluie de météores des Perséides par Skywatchers]

Au début du 20e siècle, les observateurs du ciel signalaient des taux horaires d'environ 20 à 25 météores. Dans les années 40 et 50, les taux étaient respectivement passés à 30 et 60 météores par heure. Au cours des années 1960, les taux étaient proches de 65, et à la fin des années 1970, certains observateurs signalaient jusqu'à 80 Géminides par heure.

Et les Gemmes n'ont cessé de se renforcer depuis, avec des taux atteignant jusqu'à deux par minute pour les personnes bénéficiant d'une vue grande ouverte sur un ciel sombre et étoilé.

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L'astrophotographe Kevin Lewis a produit cette image composite des météores Géminides à l'aide d'expositions prises sur l'île d'Anglesey, au large de la côte nord-ouest du Pays de Galles, le 14 décembre 2015.(Crédit image : Kevin Lewis )

Emmitouflez-vous et prenez une douche avec un ami

Cependant, une montre Geminid est froide ! Vous serez probablement à l'extérieur près du moment le plus froid du cycle de température de 24 heures. Puisque vous allez (espérons-le) être sous un ciel dégagé et dégagé, le refroidissement par rayonnement vous refroidira encore plus. Et contrairement à la plupart des choses que vous faites à l'extérieur par temps froid, l'observation des météores est immobile.

L'astronome Henry Neely, qui a été pendant de nombreuses années un conférencier populaire au planétarium Hayden de New York, a écrit ceci sur la surveillance des Géminides dans son livre « A Primer for Stargazers » (Harper and Brothers, 1946) : « Prenez l'avis d'un homme dont les dents ont claqué bien des nuits d'hiver — enveloppez-vous bien plus chaudement que vous ne le pensez nécessaire !

En effet, attendez-vous à ce que la température de l'air ambiant soit bien inférieure à ce que prédit votre radio ou télé météo locale. Des couvertures épaisses, des sacs de couchage épais, des tapis de sol, des coussins et des oreillers automobiles sont des équipements essentiels. Essayez un coussin chauffant électrique à l'intérieur de votre manteau.

Il n'y a pas deux observateurs qui se préparent de la même manière pour une veille météorologique. Il est utile d'avoir fait une sieste en fin d'après-midi, de prendre une douche et de porter des vêtements frais. Le chocolat chaud, le thé ou le café peuvent soulager le froid et fournir un léger stimulus. C'est encore mieux si vous pouvez observer avec un compagnon. De cette façon, vous pouvez vous tenir éveillés et couvrir plus de ciel.

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À quoi s'attendre

La meilleure direction à regarder est là où votre ciel est le plus sombre - probablement tout droit. La luminosité moyenne d'un météore typique des Géminides est d'environ la deuxième ou la troisième magnitude (aussi brillante que les étoiles de la Grande Ourse).

Environ 1 Géminide sur 10 atteint une magnitude nulle ou plus brillante, et quelques-uns peuvent être boules de feu exceptionnellement lumineuses ou encore des bolides (des météores explosifs) capables de projeter des ombres. Dans leur guide « Observe Meteors », publié par la Ligue astronomique en 1986, David H. Levy et Stephen J. Edberg ont écrit : vu un météore.

Pourtant, seulement environ 3 % de tous les Géminides laissent des traînées incandescentes persistantes dans leur sillage. Après des années d'observation des Géminides, je les compare personnellement à des «souris des champs célestes» qui contournent les étoiles en arrière-plan.

Environ 65% de toutes les gemmes apparaissent en blanc pur et 25% en jaune. Le reste peut apparaître dans une variété de teintes différentes : rouge, orange, bleu ou vert. Certains observateurs du ciel disent que les Géminides semblent plus brillants et plus colorés avant minuit.

Ne manquez pas les actes d'ouverture et de clôture

Et ne méprisez pas les nuits loin de la date de pointe. Les Géminides ont commencé à monter en puissance, avec seulement une poignée de météores par heure, à partir de la nuit du 7 décembre.

Au cours des nuits précédant la nuit de pointe du 13 au 14 décembre, l'activité des météores augmente lentement, mais des météores relativement faibles (troisième magnitude ou plus faible) semblent proliférer. La nuit précédant le pic (12-13 décembre), les taux sont environ la moitié de ceux du maximum.

Après la nuit de pointe, les tarifs chutent fortement : dans la nuit du 14 au 15 décembre, vous ne verrez peut-être qu'un quart du tarif de pointe. Cependant, les météores qui seront visibles sont décidément plus brillants que ceux des premiers stades de l'affichage, probablement parce que les météorites plus petites dominent au début, mais les particules plus grosses traînent vers la fin.

Vous pourriez encore attraper quelques retardataires dans la nuit du 15 au 16 décembre, mais après cela, le rideau se sera abaissé et la performance 2017 des Géminides sera terminée.

Note de l'éditeur:Si vous capturez une superbe photo d'un météore Géminide ou de toute autre vue du ciel nocturne que vous souhaitez partager avec demokratija.eu pour une histoire ou une galerie possible, envoyez des images et des commentaires à : spacephotos@demokratija.eu .

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au Hayden Planetarium de New York. Il écrit sur l'astronomie pour le magazine Natural History, le Farmer's Almanac et d'autres publications, et il est également météorologue caméra pour Verizon Fios1 News, basé à Rye Brook, N.Y. Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Publié à l'origine le Edemokratija.eu .