Des trous noirs géants peuvent bloquer la naissance d'étoiles dans les galaxies «rouges et mortes»

Vue multi-longueurs d

Cette image montre une vue composite de la galaxie elliptique géante NGC 1399. La composante stellaire, telle qu'observée aux longueurs d'onde optiques, est représentée en blanc au centre de l'image. La galaxie est noyée dans une atmosphère chaude d'hydrogène gazeux ionisé, représentée en bleu. Avec des températures allant jusqu'à des dizaines de millions de K, le gaz chaud brille vivement dans les rayons X et a été observé à l'aide de l'observatoire à rayons X Chandra de la NASA. (Crédit image : Digitized Sky Survey/NASA Chandra/Very Large Array (Robert Dunn et al. 2010))



Les trous noirs supermassifs pourraient étouffer la formation d'étoiles dans les galaxies elliptiques, les forçant à apparaître «rouges et mortes», rapporte une nouvelle étude.



Les astronomes se demandent depuis longtemps pourquoi les galaxies elliptiques géantes cessent de former des étoiles, devenant dominées au fil du temps par de petites étoiles à longue durée de vie avec une teinte rougeâtre distinctive. La sagesse conventionnelle avait soutenu que ces galaxies manquaient du gaz froid nécessaire à la naissance des étoiles.

Mais de nouvelles observations suggèrent qu'une refonte s'impose. Certains gros elliptiques contiennent en effet de grandes quantités de gaz froid – mais ces réservoirs sont probablement chauffés ou chassés par de puissants jets de matière projetés par des trous noirs supermassifs, qui se cachent au cœur de la plupart, sinon de toutes les galaxies. [ Les trous noirs les plus étranges de l'espace ]



Les trous noirs sont des régions étranges où la gravité est suffisamment forte pour courber la lumière, déformer l

Les trous noirs sont des régions étranges où la gravité est suffisamment forte pour courber la lumière, déformer l'espace et déformer le temps. [Voir comment fonctionnent les trous noirs dans cette infographie demokratija.eu.](Crédit image : Karl Tate, contributeur de demokratija.eu)

'Ces galaxies sont rouges, mais avec les trous noirs géants qui pompent dans leur cœur, elles ne sont certainement pas mortes', a déclaré l'auteur principal de l'étude, Norbert Werner, de l'Université de Stanford, dans un communiqué.



Werner et ses collègues ont étudié huit galaxies elliptiques géantes à l'aide de l'observatoire spatial Herschel de l'Agence spatiale européenne. Ils ont découvert que six des huit contenaient beaucoup de gaz froid, que Herschel a détecté comme des émissions dans l'infrarouge lointain d'ions carbone et d'atomes d'oxygène.

L'équipe a ensuite étudié les stocks de gaz plus chaud des galaxies, en examinant des images optiques ainsi que des données de rayons X recueillies par l'observatoire de rayons X Chandra de la NASA.

Ils ont déterminé que, dans les six galaxies contenant de grandes quantités de gaz froid, la substance la plus chaude se refroidit, comme le prédit la théorie, mais le processus de refroidissement s'est arrêté pour une raison quelconque. Dans les deux galaxies sans gaz froid, la matière chaude semble ne pas se refroidir du tout, ont déclaré les chercheurs.



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« Le comportement contrasté de ces galaxies peut avoir une explication commune : la un trou noir supermassif ', a déclaré le co-auteur Raymond Oonk d'ASTRON, l'Institut néerlandais de radioastronomie.

Les deux elliptiques sans gaz froid ont des trous noirs centraux incroyablement actifs dans leur noyau, qui accumulent de la matière à un rythme effréné et lancent des jets énergétiques dans l'espace, ont déclaré les chercheurs. Ces jets pourraient réchauffer le gaz froid ou l'éliminer complètement des galaxies.

Ce processus peut expliquer pourquoi la formation d'étoiles s'est arrêtée dans les huit galaxies elliptiques, ont déclaré les membres de l'équipe d'étude.

«Une fois de plus, Herschel a détecté quelque chose qui n'avait jamais été vu auparavant : des quantités importantes de gaz froid dans les galaxies rouges et mortes voisines», a déclaré Göran Pilbratt, scientifique du projet Herschel à l'ESA. 'Néanmoins, ces galaxies ne forment pas d'étoiles, et le coupable semble être le trou noir.'

Suivez Mike Wall sur Twitter @michaeldwall et Google+ . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Publié à l'origine le Edemokratija.eu.