La comète de Halley présentera Meteor Show la semaine prochaine

Comment les comètes provoquent des pluies de météores

Un météore Orionid 2010, vu au-dessus de l'ouest de l'Ontario, Canada. Une lune gibbeuse croissante brille de mille feux sur le côté gauche de l'image. (Crédit image: NASA avec l'aimable autorisation du Meteor Physics Group, Université de Western Ontario)



Si vous sortez avant l'aube au cours de la semaine prochaine, vous pouvez essayer d'apercevoir des 'déchets cosmiques' qui ont été laissés dans l'espace par la comète de Halley : la pluie de météores Orionid.



Les Orionides peuvent être décrits comme une version junior de la célèbre pluie de météores des Perséides. Le spectacle des Orionides de cette année devrait atteindre son maximum avant le lever du soleil le matin du 22 octobre. Les météores sont connus sous le nom d''Orionides' car les boules de feu semblent se déployer d'une région au nord de la deuxième étoile la plus brillante d'Orion, le roux Bételgeuse.

Actuellement, Orion apparaît devant nous dans notre voyage autour du soleil. La constellation ne s'élève complètement au-dessus de l'horizon oriental qu'après 23 heures. heure d'été locale. À son meilleur, plusieurs heures plus tard vers 5 heures du matin, Orion sera le plus haut dans le ciel vers le sud.



Les Orionides produisent généralement environ 20 à 25 météores par heure sous un ciel clair et sombre. Les météores orionides sont normalement faibles et peu visibles depuis les zones urbaines, vous feriez donc mieux de trouver un endroit rural sûr pour voir le plus d'activités orionides. [Photos spectaculaires de pluie de météores Leonid]

Les météores orionides commenceront à augmenter sensiblement vers le 17 octobre, date à laquelle ils commenceront à apparaître à environ cinq par heure. Après avoir culminé le matin du 22 octobre, l'activité commencera à diminuer lentement, revenant à environ cinq par heure vers le 26 octobre. Les derniers retardataires apparaissent généralement entre le début et la mi-novembre.

L'héritage de Halley



La comète de Halley a laissé un héritage visible sous la forme de ces deux pluies de météores annuelles, dont l'une est celle des Orionides. Ce sera une bonne année pour les chercher, puisque la lune se sera réduite à un croissant le matin du pic des Orionides, et ne constituera pas un obstacle majeur pour ceux qui guettent les Orionides en 2011. Cette lune élancée ne augmenter jusqu'à environ 2 heures du matin, heure locale.

Les comètes sont les restes de la création du système solaire, les morceaux de gaz simples - méthane, ammoniac, dioxyde de carbone et vapeur d'eau - qui n'ont pas été utilisés lorsque le soleil et les planètes qui l'accompagnent ont pris leur forme actuelle. Les météorites qui sont libérées dans l'espace à partir de ces débris sont les restes du noyau d'une comète. Toutes les comètes finissent par se désintégrer en essaims de météores, et celle de Halley est déjà bien engagée dans ce processus. [ Vidéo : Météores de la comète de Halley ]

Ces minuscules particules - dont la taille varie principalement de la poussière aux grains de sable - restent le long de l'orbite de la comète d'origine, créant une «rivière de gravats» dans l'espace. Dans le cas de la comète de Halley, qui a probablement fait le tour du soleil des centaines, voire des milliers de fois, sa traînée sale de débris a été répartie plus ou moins uniformément tout au long de son orbite. Lorsque ces minuscules morceaux de comète entrent en collision avec la Terre, la friction avec notre atmosphère les élève à une chaleur blanche et produit l'effet communément appelé «étoiles filantes».



L'orbite de la comète de Halley se rapproche de près de l'orbite terrestre à deux endroits. Un point se situe au début du mois de mai, produisant un affichage de météores connu sous le nom d'Eta Aquarids. L'autre point survient entre le milieu et la fin d'octobre, produisant les Orionides.

À quoi s'attendre

Le meilleur moment pour regarder commence à 1 ou 2 heures du matin, heure locale, jusqu'à l'aube, lorsque le point d'origine de la douche (dans le club surélevé d'Orion, juste au nord de l'étoile rouge brillante, Bételgeuse) est le plus haut au-dessus de l'horizon. Plus ce point, appelé radiant, est élevé, plus il y a de météores partout dans le ciel.

Les Orionides sont l'un des rares pluies de météores qui peut être observé aussi bien à partir des hémisphères nord et sud.

Cette pluie de météores est l'une des meilleures expositions annuelles, produisant environ 15 à 20 météores par heure à son apogée. Ajoutez les cinq à 10 météores sporadiques qui plongent toujours dans notre atmosphère et vous obtenez un maximum d'environ 20 à 30 météores par heure pour un emplacement de ciel sombre. Cependant, la plupart de ces météores sont relativement faibles, donc toute pollution lumineuse réduira le total.

La douche peut être assez active pendant plusieurs jours avant ou après son large maximum, qui peut durer du 20 au 24 octobre. Sortez avant le lever du soleil l'un de ces matins, et si vous apercevez un météore, il y a environ un 75 % de chances qu'il provienne du noyau de la comète de Halley.

'Ils sont facilement identifiables … de leur vitesse', écrivent David Levy et Stephen Edberg dans 'Observe: Meteors', un manuel de la Ligue astronomique. «À 66 kilomètres (41 miles) par seconde, ils apparaissent comme des séquences rapides, plus rapides d'un cheveu que leurs sœurs, les Eta Aquarids de mai. Et comme les Eta Aquarids, les plus brillants de la famille ont tendance à laisser des trains de longue durée. Les boules de feu sont possibles trois jours après maximum.'

Des études récentes ont montré qu'environ la moitié de tous les Orionides observés laissent des traces qui durent plus longtemps que les autres météores de luminosité égale. Ceci est sans aucun doute lié d'une manière ou d'une autre à la composition de la comète de Halley. C'est ainsi que les étoiles filantes que l'on en est venue à appeler Orionides sont en réalité une rencontre avec les traces d'un célèbre visiteur des profondeurs de l'espace et de l'aube de la création.

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au Hayden Planetarium de New York. Il écrit sur l'astronomie pour le New York Times et d'autres publications, et il est également météorologue à caméra pour News 12 Westchester, New York.