Comment un moteur ionique a aidé la sonde Dawn de la NASA à visiter la planète naine Cérès

Aube

Cette illustration représente le vaisseau spatial Dawn de la NASA arrivant sur la planète naine Cérès (en bas à droite). Image publiée le 2 mars 2015. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Mise à jour du 6 mars à 10 h 09 HNE: La sonde Dawn de la NASA est entrée avec succès en orbite autour de la planète naine Cérès aujourd'hui à 7h39 HNE (13h39 GMT). Lisez l'histoire complète ici - La sonde Dawn de la NASA entre en orbite autour de la planète naine Cérès, une première historique



Une sonde de la NASA qui met quatre jours pour passer de 0 à 60 mph est sur le point d'entrer dans l'histoire de l'exploration spatiale.

Le vaisseau spatial Dawn de la NASA devrait arriver sur la planète naine Cérès , le plus gros objet de la ceinture principale d'astéroïdes entre Mars et Jupiter, tôt vendredi matin (6 mars).

Si tout se passe comme prévu, Dawn deviendra la première sonde à orbiter autour d'une planète naine, ainsi que la première à faire le tour de deux corps célestes au-delà du système Terre-Lune. (Dawn, qui a été lancée en septembre 2007, a étudié de près la protoplanète Vesta, le deuxième plus grand habitant de la ceinture d'astéroïdes, de juillet 2011 à septembre 2012.) [ Amazing Photos of Dwarf Planet Ceres ]

Cette illustration représente le vaisseau spatial Dawn de la NASA arrivant sur la planète naine Cérès (en bas à droite). Image publiée le 2 mars 2015.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

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Le vaisseau spatial Dawn de la NASA est le premier à visiter deux cibles dans la ceinture d'astéroïdes, Vesta et Ceres. Découvrez comment le vaisseau spatial Dawn de la NASA visitera les astéroïdes Vesta et Ceres dans cette infographie de demokratija.eu.(Crédit image : Karl Tate/demokratija.eu)

Les prouesses sans précédent de la mission Dawn de 473 millions de dollars dans l'espace lointain sont rendues possibles par son innovation système de propulsion ionique , qui est environ 10 fois plus efficace que les propulseurs chimiques traditionnels. Les moteurs de Dawn ionisent les atomes de xénon, puis accélèrent les ions à l'arrière du vaisseau spatial en utilisant une tension élevée.

Ce processus génère de minuscules quantités de poussée - l'équivalent d'un morceau de papier poussant sur votre main. Mais cette poussée s'additionne avec le temps, permettant au vaisseau spatial Dawn d'atteindre des vitesses énormes.

'La propusion ionique nous permet de faire des choses et d'aller dans des endroits qui seraient soit extrêmement coûteux, soit totalement impossibles à faire', a déclaré le directeur du projet Dawn, Robert Mase, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, lors d'une conférence de presse lundi (mars 2). « Dawn capitalise vraiment sur cette technologie innovante pour fournir une grande science avec un petit budget. »

La propulsion ionique a également permis aux gestionnaires de Dawn d'élaborer une approche lente et douce de Cérès qui devrait se traduire par une arrivée orbitale à faible contrainte. Il n'y aura pas de brûlures critiques d'insertion orbitale décisives, telles que celles qui livrent généralement des orbiteurs à Mars et à d'autres destinations de l'espace lointain.

'Nous nous glissons simplement dedans, et il n'y a pas de moment de vérité ou quelque chose comme ça', a déclaré à demokratija.eu le chercheur principal de Dawn, Christopher Russell de l'UCLA. « Donc c'est ennuyeux mais sûr. »

Dawn continuera à démontrer les avantages des moteurs ioniques après avoir atteint Ceres, a ajouté Russell.

'Lorsque nous nous mettons en orbite, nous pouvons optimiser notre trajectoire', a-t-il déclaré. «Si nous voulons être dans un secteur d'heure local particulier, ou si nous voulons être à une altitude particulière ou à un angle solaire particulier – des choses de cette nature – nous pouvons y aller et, avec le moteur à propulsion ionique, adapter cette orbite très facilement. '

Dawn n'est pas la première mission interplanétaire à utiliser la propulsion ionique ; La sonde Deep Space 1 de la NASA et le vaisseau spatial japonais Hayabusa d'échantillonnage d'astéroïdes ont également utilisé des propulseurs ioniques. (Ces sondes ont été lancées en 1998 et 2003, respectivement.) Mais Dawn montre exactement de quoi la technologie est capable, et ce sera une grande partie de l'héritage de la mission, a déclaré Russell.

'Lorsque d'autres personnes apprécieront ce que Dawn a fait [avec la propulsion ionique], nous en ferons beaucoup plus', a-t-il déclaré. 'Cela prend un peu plus de temps, mais c'est plus sûr et moins cher, et c'est important.'

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