Comment la NASA s'est empressée d'ajouter des expériences scientifiques aux sondes lunaires israéliennes et indiennes

La mission Apollo 14

Le rétroréflecteur de la mission Apollo 14, tel qu'il est vu en place à la surface de la lune. (Crédit image : NASA)



THE WOODLANDS, Texas – Les instruments scientifiques de la NASA volent vers la lune à bord de deux missions lunaires internationales, selon des responsables de l'agence.



L'atterrisseur israélien Beresheet , qui doit atterrir le 11 avril, et la mission indienne Chandrayaan 2, dont le lancement est prévu le mois prochain, transportent chacune des réseaux de rétroréflecteurs laser appartenant à la NASA qui permettent aux scientifiques de mesurer avec précision la distance à la lune. La NASA a confirmé les deux instruments lors de la conférence sur les sciences lunaires et planétaires qui s'est tenue ici.

'Nous essayons de peupler toute la surface avec autant de réseaux de réflecteurs laser que possible', a déclaré Lori Glaze, directrice par intérim de la division des sciences planétaires de la direction de la mission scientifique de la NASA, lors d'un événement à la mairie le 18 mars au cours qu'elle a annoncé le partenariat Chandrayaan 2.



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Glaze n'a pas fourni de calendrier pour la création du partenariat, mais pour la mission Beresheet au moins, l'implication de la NASA est venue avec assez peu d'avertissement alors que l'agence s'est efforcée de trouver un moyen de participer.

'On nous a demandé assez rapidement s'il y avait quelque chose que nous voulions contribuer à cet atterrisseur, et nous avons réussi en environ deux semaines à parvenir à un accord à ce sujet', Steve Clarke, l'administrateur associé adjoint pour l'exploration au sein de la Direction de la mission scientifique, a déclaré lors du même événement. 'Nous avons pu installer un assemblage de rétroréflecteur laser sur le Beresheet, de sorte qu'il vole avec l'atterrisseur et nous attendons avec impatience un atterrissage réussi.'



Glaze et Clarke n'ont pas fourni de détails supplémentaires sur les instruments à bord ou sur le processus pour les y amener, mais ces réflecteurs ne seront pas les premiers que l'agence a placés sur la lune. En fait, les expériences de rétroréflecteur sont quelques-uns des gains scientifiques continus du programme Apollo, qui a placé trois de ces engins sur la surface de la lune. Le programme Luna de l'Union soviétique a ajouté deux autres instruments de ce type.

Les rétroréflecteurs sont essentiellement des miroirs sophistiqués. Les scientifiques sur Terre peuvent les tirer avec des lasers et étudier la lumière qui est réfléchie. Ce signal peut aider à localiser précisément où se trouve l'atterrisseur, que les scientifiques peuvent utiliser pour calculer son - et celui de la lune - distance de la Terre .

Et bien que cinq de ces instruments existent déjà sur la surface lunaire, ils présentent quelques défauts. 'Les réflecteurs existants sont de grande taille', a déclaré à demokratija.eu Simone Dell'Agnello, physicienne au Laboratoire national de l'Institut national de physique nucléaire de Frascati, en Italie. Dell'Agnello a récemment fait partie d'une équipe qui a conçu une nouvelle génération de rétroréflecteurs lunaires qui devraient permettre des mesures plus précises.



Ce sont de grands réseaux de réflecteurs individuels, ce qui signifie qu'il faut des milliers d'impulsions laser pour esquisser la forme de l'ensemble du réseau et sa position. Dell'Agnello a déclaré qu'il préférerait voir des réflecteurs individuels plutôt que des réseaux, car les unités plus petites gaspilleraient moins d'impulsions laser et permettraient des mesures plus précises de la surface de la lune. Ces analyses pourraient devenir si détaillées que les scientifiques pourraient voir l'ascension et la chute quotidiennes de toute surface d'atterrisseur sur laquelle repose l'appareil à mesure que cette surface se dilate et se contracte avec les changements de température spectaculaires de la lune.

Les rétroréflecteurs volant sur Beresheet et Chandrayaan 2 sont plus petits que ceux d'Apollo, a déclaré Dell'Agnello. Et la NASA ne vise pas seulement à installer plus de ces instruments ; l'agence souhaite également construire de nouvelles stations laser ici sur Terre pour signaler aux réflecteurs, a mentionné Glaze lors de son allocution.

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