Le télescope spatial Hubble suivra la comète 46P/Wirtanen alors qu'elle vole près de la Terre

Comète 46P/Wirtanen

Une vue télescopique de la comète 46P/Wirtanen prise le 6 décembre 2018, révèle la faible queue de la comète. L'astrophotographe Alan Dyer a capturé cette image de la comète 46P de l'Alberta, au Canada, à l'aide d'un appareil photo reflex numérique Canon EOS 6D Mark II sur un télescope réfracteur A&M 105 mm apo. (Crédit image : Alan Dyer/ AmazingSky.com / Twitter )



Une comète devrait passer près de la Terre ce week-end, offrant un régal pour les observateurs du ciel – et pour les astronomes souhaitant en savoir plus sur les éléments constitutifs du système solaire primitif.



La comète, nommé 46P/Wirtanen , bourdonnera par la Terre dans son approche la plus proche à 08h06 HNE (1306 GMT) le dimanche 16 décembre. La comète passera à seulement 7 199 427 miles (11 586 350 kilomètres) de la Terre. Cela en fait l'une des 10 approches les plus proches de comètes depuis 1950 et la 20e approche la plus proche d'une comète datant d'aussi loin que le IXe siècle.

Au cours de cette approche la plus proche, la comète sera visible à l'œil nu (sous un ciel extrêmement sombre) et constituera un événement rare pour les observateurs du ciel, selon un communiqué de l'Université d'Auburn en Alabama. [ Photos étonnantes de la comète 46P/Wirtanen par les astronomes ]



Pour repérer la comète, 'suivez [la constellation] le bras d'Orion à travers son arc vers la droite et recherchez une tache floue verte par rapport aux étoiles qui l'entourent', Dennis Bodewits, astrophysicien de l'Université d'Auburn, dit dans la déclaration . « Orion est toujours facile à trouver grâce aux étoiles brillantes qui composent sa ceinture. »

En plus d'offrir un régal pour les observateurs du ciel, l'événement de la comète offrira également une opportunité unique aux astronomes. En fait, Bodewits prévoit d'utiliser simultanément trois télescopes de la NASA – le télescope spatial Hubble, l'observatoire à rayons X Chandra et l'observatoire Neil Gehrels Swift – pour suivre la trajectoire de la comète dans le ciel. Il utilisera également les instruments pour collecter des données sur les glaces qui composent l'objet et pour étudier comment les processus chimiques modifient le gaz qui l'entoure, selon le communiqué.

'Ces observations sont comme une mission spatiale à l'envers, car la comète vole à côté de nous', a déclaré Bodewits. 'Parce que la comète est très proche de la Terre, nous pouvons étudier les 200 kilomètres intérieurs [120 miles] autour du noyau, une région que nous ne pouvons pas résoudre pour la plupart des comètes.'



Les comètes sont des corps glacés qui filent dans le ciel, libérant du gaz ou de la poussière. On pense qu'ils sont constitués de restes de matériaux qui ont initialement formé le système solaire il y a environ 4,6 milliards d'années.

La comète 46P/Wirtanen semble être très similaire à une autre comète, appelée Hartley 2 . Cet objet visite le système solaire interne environ tous les 6,5 ans et était l'une des principales cibles de la mission Deep Impact de la NASA, lancée en 2005, selon le communiqué.

'Hartley 2 a intrigué les astronomes car il libère beaucoup plus de gaz que prévu compte tenu de sa taille', a déclaré Bodewits. « Comparer [les] deux nous permettra d'en savoir plus sur le fonctionnement de l'activité des comètes. »



Les observations recueillies lors de l'approche rapprochée de dimanche fourniront également un contexte important pour les missions Rosetta et Deep Impact, qui sont conçues pour étudier les comètes de près, selon le communiqué.

Lancée en 2004, la mission Rosetta en a appris davantage aux scientifiques sur la composition du noyau d'une comète et l'origine de notre système solaire, a déclaré Bodewits.

'Il a trouvé de manière inattendue beaucoup de gaz d'oxygène moléculaire et a découvert que les collisions d'électrons peuvent modifier le gaz de la comète', a déclaré Bodewits dans le communiqué. 'Ces deux sont importants, car ils nous informent sur les glaces qui ont constitué les éléments constitutifs de notre système solaire et sur la manière dont elles ont été altérées par la lumière et le rayonnement du soleil.'

Puisque 46P/Wirtanen passe à proximité de la Terre, Bodewits prévoit d'observer la comète en utilisant autant de télescopes que possible, a-t-il déclaré. À leur tour, les données peuvent aider les chercheurs à en apprendre davantage sur le système solaire primitif.

'Le timing de cette comète ne pourrait pas être meilleur, car nos observations nous permettront d'appliquer tout ce que nous avons appris de Rosetta à une comète complètement différente', a déclaré Bodewits.

Suivez Samantha Mathewson @Sam_Ashley13 . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook et Google+ . Article original sur Edemokratija.eu .