Une énorme planète extraterrestre 'Zombie' ressuscite d'entre les morts

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Cette vue d'artiste montre l'immense exoplanète Fomalhaut b en orbite autour de son soleil, Fomalhaut. (Image credit: ESA; Hubble, M. Kornmesser; and ESO, L. Calçada and L. L. Christensen)

Une énorme planète extraterrestre que certains astronomes pensaient morte et enterrée est revenue à la vie, suggère une nouvelle étude.



Une nouvelle analyse des observations du télescope spatial Hubble de la NASA a révélé que la brillante étoile voisine Fomalhaut héberge en effet un énorme exoplanète , que les scientifiques ont surnommé un monde « zombie » dans un Vidéo sur le thème d'Halloween sur la planète extraterrestre . Cette conclusion contredit d'autres études récentes, qui ont déterminé que la soi-disant planète - connue sous le nom de Fomalhaut b - n'est en fait qu'un nuage de poussière géant.

'Compte tenu de ce que nous savons du comportement de la poussière et de l'environnement dans lequel se trouve la planète, nous pensons que nous voyons un objet planétaire complètement incrusté dans la poussière plutôt qu'un nuage de poussière flottant librement', co-auteur John Debes , du Space Telescope Science Institute de Baltimore, a déclaré dans un communiqué.

La saga de Fomalhaut b a commencé en novembre 2008, lorsque les astronomes de Hubble ont annoncé qu'une planète faisait le tour de Fomalhaut, qui se trouve à 25 années-lumière dans la constellation du Piscis Austrinus. Fomalhaut b a été le premier monde extraterrestre jamais directement imagé en lumière visible, ont-ils déclaré.

La planète a été repérée juste à l'intérieur d'un vaste anneau de débris entourant mais légèrement décalé de l'étoile. Sur la base de l'emplacement et de la masse de Fomalhaut b – estimées à moins de trois fois celles de Jupiter – les astronomes pensaient que l'attraction gravitationnelle de la planète expliquait probablement l'apparence de l'anneau. [ Galerie : Les planètes extraterrestres les plus étranges ]

Mais d'autres scientifiques ont par la suite mis en doute l'existence de Fomalhaut b. Certains ont fait valoir que l'objet n'est qu'un nuage de poussière de courte durée, citant les variations de luminosité signalées par l'équipe de découverte et le fait que le télescope spatial Spitzer de la NASA n'a pas pu capter sa signature infrarouge.

Les sceptiques ont également souligné le mouvement apparent de Fomalhaut b, affirmant qu'il se déplaçait sur une orbite trop rapide et hors de l'alignement du disque de débris pour l'avoir sculpté.

Mais la nouvelle étude détecte à nouveau la planète, dans une nouvelle analyse des observations de Hubble de 2004 et 2006. L'équipe de recherche a repéré Fomalhaut b dans trois longueurs d'onde différentes de la lumière visible. Les astronomes n'ont détecté aucune variation de luminosité cette fois-ci, renforçant encore le cas de planète de Fomalhaut b.

'Bien que nos résultats remettent sérieusement en question l'article de découverte original, ils le font d'une manière qui rend l'interprétation de l'objet beaucoup plus propre et laisse intacte la conclusion fondamentale - que Fomalhaut b est en effet une planète massive', a déclaré l'auteur principal Thayne Currie, un astronome anciennement au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland, et maintenant à l'Université de Toronto.

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La nouvelle étude précise également les caractéristiques orbitales de Fomalhaut b, concluant que la gravité de la planète pourrait en effet façonner le disque de débris, ont déclaré les chercheurs.

'Ce que nous avons vu de notre analyse, c'est que la distance minimale de l'objet par rapport au disque n'a pratiquement pas changé en deux ans, ce qui est un bon signe qu'il se trouve sur une belle orbite de sculpture annulaire', a déclaré le co-auteur Timothy Rodigas de l'Université de l'Arizona.

L'équipe a également tenté de repérer Fomalhaut b dans l'infrarouge à l'aide du télescope Subaru d'Hawaï, mais s'est retrouvée vide. Les non-détections avec Subaru et Spitzer impliquent que la masse de la planète doit être inférieure au double de celle de Jupiter, ont déclaré les chercheurs.

L'étude a été acceptée pour publication dans The Astrophysical Journal Letters. Une autre équipe a ciblé le système Fomalhaut avec Hubble en mai ; leurs résultats devraient être publiés prochainement.

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