Mars Rover va tirer un laser Rock-Zapping avant le premier trajet

Cette image en mosaïque montre la première cible rocheuse (N165 encerclée) NASA

Cette image en mosaïque montre la première cible rocheuse (N165 encerclée) que le rover Curiosity de la NASA vise à zapper avec son laser Chemistry and Camera (ChemCam). Le rocher est à droite du rover. Image prise le 8 août 2012. Sortie le 17 août. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/MSSS/LANL)



MISE À JOUR pour le 20 août :Le rover martien Curiosity a tiré avec succès son instrument laser ChemCam lors d'un test. Voir l'histoire complète et les images ici : Pew ! Banc! Banc! Le rover Curiosity de la NASA zappe la roche de Mars avec un laser



Le rover martien Curiosity de la NASA devrait tirer son laser à vaporisation de roches pour la première fois ce week-end, peu de temps avant le premier vol du robot d'une tonne sur la planète rouge.

Les scientifiques prévoient de faire sauter une roche martienne appelée N165 avec le laser de Curiosity, qui fait partie de l'échantillonnage à distance du rover Appareil ChemCam . La pierre de 3 pouces de large (7,6 centimètres) se trouve à seulement 9 pieds (2,7 mètres) de Curiosity, bien dans la plage de 25 pieds (7,6 m) de ChemCam, ont déclaré les scientifiques.



'Notre équipe a attendu huit longues années pour arriver à cette date, et nous sommes heureux que tout se passe bien jusqu'à présent', a déclaré aux journalistes Roger Wiens, chercheur principal de ChemCam, du Laboratoire national de Los Alamos au Nouveau-Mexique (17 août). ). 'J'espère que nous serons de retour au début de la semaine prochaine et que nous pourrons parler de la façon dont se sont déroulés les premiers tirs au laser de Curiosity.'

Cette image de la NASA

Cette image de Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA montre l'atterrissage du rover Curiosity et les destinations que les scientifiques souhaitent étudier. La première cible de conduite du rover est la région marquée par un point bleu qui est surnommé Glenelg. Sortie le 17 août 2012.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona)



La curiosité, qui a atterri dans l'énorme cratère Gale de Mars le 5 août, se prépare également à déplacer ses six roues pour la première fois. Les gestionnaires du rover ont déclaré qu'un court essai routier pourrait avoir lieu autour de Sol 15 – le jargon de la mission pour la 15e journée complète de Curiosity sur la planète rouge – qui correspond à lundi ou mardi (20 ou 21 août) heure de la Terre.

Aujourd'hui également, les scientifiques ont annoncé la destination cible du premier grand trek de Curiosity – un endroit à environ 400 mètres à l'est du site d'atterrissage du rover que l'équipe de la mission a surnommé Glenelg. Les chercheurs l'ont choisi parce que Glenelg abrite trois unités géologiques différentes à étudier pour Curiosity. [Photos: Glenelg sur Mars - Dernières vues de Curiosity Rover]

'C'était une cible naturelle à saisir', a déclaré le scientifique en chef de Curiosity, John Grotzinger, géologue à Caltech à Pasadena. « Cela semble vraiment évident. »



Allumer le laser

ChemCam, abréviation de Chemistry and Camera, tire un laser sur les roches de Mars puis détermine leur composition chimique en analysant les morceaux vaporisés. C'est l'un des 10 instruments conçus pour aider Curiosity à déterminer si Mars a déjà été capable de soutenir la vie microbienne.

Bien que les chercheurs n'aient pas encore allumé le laser, ChemCam semble fonctionner correctement, a déclaré Wiens.

'Nous avons pratiquement tout fait avec cet instrument, sauf allumer le laser', a déclaré Wiens. 'Tout se passe bien jusqu'à présent, nous sommes donc très optimistes.'

Au cours des prochains jours, l'équipe effectuera d'autres travaux d'étalonnage avec ChemCam, a-t-il ajouté. Le rover photographiera également N165 avant de finalement tirer sur le rocher avec le laser – une étape importante qui pourrait arriver samedi soir (18 août), ont déclaré les chercheurs.

Cette image en gros plan montre la première cible rocheuse, appelée N165, NASA

Cette image en gros plan montre la première cible rocheuse, appelée N165, que le rover Curiosity de la NASA vise à zapper avec son instrument laser Chemistry and Camera (ChemCam). Image prise le 8 août 2012. Sortie le 17 août.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/MSSS/LANL)

N165 a été choisi principalement pour des raisons de commodité, a déclaré Wiens. La roche d'apparence ordinaire est proche de Curiosity et présente une face relativement plate au rover, ce qui en fait une cible invitante pour ChemCam.

'Nous ne l'avons pas choisi pour sa valeur scientifique en soi', a déclaré Wiens. « C'est une sorte d'entraînement à la cible, si vous voulez. »

Le trek à Glenelg et au-delà

La principale cible scientifique de Curiosity est la base du mont Sharp, la mystérieuse montagne de 5,5 km de haut qui s'élève du centre du cratère Gale. Les vaisseaux spatiaux en orbite autour de Mars ont repéré des traces d'argile et de sulfates dans les parties inférieures du mont Sharp, suggérant que la zone a été exposée à de l'eau liquide il y a longtemps.

Mais Curiosity n'ira pas directement au mont Sharp. Au contraire, il se dirigera d'abord vers Glenelg, qui est un peu à l'écart. Mais le voyage en vaut la peine, a déclaré Grotzinger, car Glenelg capture une grande partie de la diversité géologique du sol du cratère Gale et pourrait raconter des histoires intéressantes.

La mission principale de Curiosity devrait durer deux ans, ce qui devrait donner suffisamment de temps au rover de 2,5 milliards de dollars pour enquêter également sur les flancs et les contreforts du mont Sharp, a-t-il ajouté.

L'arrivée du rover à Glenelg n'est cependant pas vraiment imminente. Les chercheurs continueront probablement à vérifier Curiosity et ses instruments pendant encore quelques semaines avant de se sentir prêts à prendre la route. Et le voyage à Glenelg pourrait prendre jusqu'à deux mois, selon la quantité de science que l'équipe veut faire en cours de route.

L'équipe gardera probablement Curiosity à Glenelg pendant environ un mois, a déclaré Grotzinger. Le rover utilisera sa foreuse pour la première fois sur le site, forant plus profondément dans la roche martienne que n'importe quel robot auparavant.

'À un moment donné vers la fin de l'année civile – à peu près, vraiment approximativement – ​​je suppose que nous tournerions alors notre regard vers le lecteur, trek vers le mont Sharp', a déclaré Grotzinger.

Suivez Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter @michaeldwall ou demokratija.eu @Spacedotcom . Nous sommes également sur Facebook et Google+ .