Mars Rover Opportunity atteint le camping pour l'hiver martien

Opportunité Mars Rover près de Solander Point

Le rover Opportunity Mars de la NASA a utilisé sa caméra de navigation pour enregistrer cette image de l'extrémité nord de « Solander Point », une section surélevée du bord ouest du cratère Endeavour, le 8 août 2013. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Le rover de longue durée de la NASA Opportunity Mars a atteint le site où il attendra son sixième hiver sur la planète rouge.



Opportunity - qui a atterri sur Mars en janvier 2004 juste après l'arrivée de son jumeau, Spirit, sur la planète - étudie les roches au pied d'un endroit appelé Solander Point, dont la pente orientée au nord permettra au robot d'incliner ses panneaux solaires vers le soleil pendant l'hiver martien méridional à venir.

'Nous y sommes parvenus', a déclaré Matt Golombek, scientifique du projet Opportunity, du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un communiqué. «Les trajets se sont bien déroulés et Opportunity est juste à côté de Solander Point. Nous savons que nous pourrions être sur ce versant nord avec une journée de route, mais nous n'avons pas encore besoin d'y aller. Nous avons le temps d'étudier le contact entre les deux unités géologiques autour de la base de Solander Point. [ Dernières photos de Mars du Opportunity Rover de la NASA ]

L'une de ces deux unités conserve des preuves d'un contact ancien avec de l'eau acide, tandis que l'autre est plus ancienne et peut contenir des minéraux qui se sont formés dans une eau liquide plus neutre et bénigne, ont déclaré les chercheurs.

Les Rover d'opportunité est arrivé à la base de Solander Point dans les premiers jours d'août, après un voyage de trois mois et de 2,4 kilomètres à partir d'un endroit appelé Cape York. Solander Point et Cape York se trouvent tous deux le long du bord du cratère Endeavour, d'une largeur de 14 milles (22 km), qu'Opportunity a atteint en août 2011.

Les jours raccourcissent dans l'hémisphère sud de Mars, et la quantité de lumière solaire disponible pour l'Opportunity à énergie solaire atteindra un minimum à la mi-février 2014 (le solstice d'hiver austral a lieu le 14 février).

Cette vue de la NASA

Cette vue du rover Opportunity Mars de la NASA, prise le 3 août 2013, montre une zone où se rejoignent deux unités géologiques. L'unité plus sombre à l'arrière-plan, qui serait plus ancienne, marque le bord de « Solander Point », un segment surélevé du bord ouest du cratère Endeavour.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Les gestionnaires du rover prévoient d'amener Opportunity sur le versant nord de Solander Point avant la mi-décembre, ont déclaré des responsables de la NASA. Mais le robot de la taille d'une voiturette de golf n'hibernera pas pendant l'hiver ; au contraire, il continuera à se déplacer, enquêtant sur plusieurs affleurements différents de Solander Point.

Opportunity et Spirit ont initialement atterri sur des missions principales de trois mois pour rechercher des signes d'activité de l'eau passée sur la planète rouge. Les deux rovers ont trouvé de nombreuses preuves de ce type, puis ont continué à rouler.

Spirit a cessé de communiquer avec la Terre en 2010 et a été déclaré mort un an plus tard. Opportunity a un bras arthritique et quelques autres problèmes liés à l'âge, mais est par ailleurs en bonne santé.

Opportunity n'est pas le seul rover travaillant actuellement sur Mars. En août 2012, le rover martien d'une tonne de la NASA Curiosity a atterri à l'intérieur du cratère Gale pour déterminer si la planète rouge aurait jamais pu soutenir la vie microbienne.

Curiosity a déjà coché son objectif principal de mission, constatant qu'un site appelé Yellowknife Bay était effectivement habitable il y a des milliards d'années. Le rover de la taille d'une voiture - qui fonctionne à l'énergie nucléaire plutôt qu'à l'énergie solaire - est actuellement engagé dans une randonnée d'un mois jusqu'à la base d'une montagne de 5,5 km de haut appelée Mount Sharp.

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