Maven's Haven : la prochaine mission de la NASA sur Mars se prépare au lancement

Maven en salle blanche

La prochaine mission de la NASA sur Mars, Maven, est en cours de préparation pour sa mission dans la salle blanche à grande hauteur de Lockheed Martin dans une installation de Littleton, dans le Colorado. (Crédit image : Leonard David/demokratija.eu)

LITTLETON, Colorado – La prochaine mission de la NASA sur la planète rouge fait actuellement l'objet de tests approfondis en vue de son lancement l'année prochaine.



Ici, dans une salle blanche à grande hauteur de Lockheed Martin Space Systems, les techniciens sont en mode soins affectueux, s'affairent à équiper et à tester le vaisseau spatial Mars Atmosphere And Volatile EvolutioN (Maven).

Cette sonde a une soif littérale de connaissances.

L'objectif de Maven, un orbiteur martien de 670 millions de dollars, est d'étudier comment Mars perd son gaz atmosphérique dans l'espace et le rôle que ce processus a joué dans l'évolution du climat martien au fil du temps. L'atmosphère de Mars est froide et sèche aujourd'hui, mais il y avait autrefois de l'eau liquide qui coulait à la surface. Alors, où sont passés l'atmosphère - et l'eau - ? [ Vidéo : Maven va chasser l'eau perdue de Mars ]

La période de lancement de Maven est une fenêtre de 20 jours entre le 18 novembre et le 7 décembre 2013. Si le vaisseau spatial est projeté vers Mars le premier jour de cette fenêtre, il s'insérera en orbite autour de la planète le 22 septembre 2014.

Après une phase de mise en service de cinq semaines, Maven doit s'installer dans sa mission principale, à peu près dans les premiers jours de novembre 2014.

La mission d'un an de Maven permet une couverture complète de l'espace proche de Mars. La sonde est conçue pour répondre aux questions sur l'histoire des volatiles et de l'atmosphère martienne, des données essentielles pour aider à révéler la nature de l'habitabilité planétaire.

Maven est montré en train d

Maven est montré en train d'étudier comment Mars perd son atmosphère dans l'espace dans l'illustration de cet artiste.(Crédit image : Corby Waste NASA/JPL)

Descente directe

Maven est plongé dans les opérations d'assemblage, de test et de lancement, une phase critique surnommée ATLO, a déclaré Tim Priser, ingénieur en chef de Lockheed Martin pour le vaisseau spatial.

« Si vous regardez les caractéristiques physiques de Maven, c'est un descendant direct de notre Mars Reconnaissance Orbiter , 'Les prix ont indiqué demokratija.eu.

Le Maven entièrement chargé fait pencher la balance au même poids qu'un GMC Yukon, un peu plus de 5 620 livres (2 550 kilogrammes). Lorsque ses panneaux solaires fixes sont déployés, la longueur de bout d'aile à bout d'aile de Maven est aussi longue qu'un autobus scolaire, soit 37 pieds (11,3 mètres).

Au cours des derniers mois, des techniciens ont installé les sous-systèmes sur la structure principale de l'engin spatial - l'avionique, l'alimentation, les télécommunications, les mécanismes, les systèmes thermiques et le guidage, la navigation et le contrôle. Le système de propulsion a été installé plus tôt cette année et le vaisseau spatial a été mis sous tension en août avec un logiciel de vol pour la première fois.

Caractériser la bête

Après les vacances, Maven subira des tests environnementaux rigoureux, a déclaré Priser, 'pour caractériser la bête'. Cette évaluation signifie déplacer Maven de sa salle blanche vers une installation spéciale à proximité dans laquelle le vaisseau spatial subit des secousses, des cliquetis et des vibrations qui simulent le lancement de la fusée Atlas 5 du vaisseau, ainsi que le profil de sa propreté magnétique.

'Nous allons secouer le vaisseau spatial sur une nouvelle table vibrante à trois axes', a déclaré Priser.

En tant qu'ingénieur en chef de Maven, Priser a été conseillé par d'autres personnes qui ont utilisé le gros équipement de test, il n'aimera probablement pas ce qu'il voit – et pourrait avoir besoin d'un sac à barf à portée de main. 'Mais quand il passe et sort de l'autre côté, vous vous sentez beaucoup plus confiant.'

Priser a déclaré que Maven doit être placé sur une orbite hautement elliptique autour de Mars, où il utilisera trois suites d'instruments : le paquet de particules et de champs ; un paquet de télédétection ; et le spectromètre de masse à gaz neutre et ionique. Cet ensemble d'instruments Maven est réglé pour effectuer des mesures complètes essentielles à la compréhension de l'évolution de l'atmosphère martienne. [Photos de l'orbiteur de reconnaissance Mars de la NASA]

Bien habillé et entrant dans Maven

Bien habillé et entrant dans le refuge de Maven, se trouvent, de gauche à droite : Leonard David de demokratija.eu ; Jeff Coyne, responsable des opérations d'assemblage, de test et de lancement (ATLO) Maven chez Lockheed Martin ; et Gary Napier, spécialiste des communications pour Lockheed Martin Space Systems.(Crédit image : Barbara David/demokratija.eu)

Trempage profond

La sensibilité de l'équipement scientifique de Maven a entraîné des défis dans la construction du vaisseau spatial et a nécessité des circuits et des solutions de câblage très intelligents pour réduire les interférences avec les instruments, a déclaré Priser. De plus, les magnétomètres du vaisseau spatial devaient être placés à l'écart des perturbations magnétiques des panneaux solaires.

Depuis son orbite elliptique autour de Mars, Maven devrait effectuer cinq campagnes de « immersion profonde » qui effleurent l'atmosphère – toutes faisant partie du plan visant à sonder la haute atmosphère, l'ionosphère et les interactions avec le soleil et le vent solaire de la planète rouge.

Un groupe consultatif gardera un œil sur les tempêtes de poussière qui influencent l'atmosphère sur la planète et fournira des conseils sur le calendrier des manœuvres en profondeur de Maven, a déclaré Priser.

Navigation en douceur

Jusqu'à présent, la construction et les tests de Maven se sont bien déroulés, a déclaré Priser, 'et tous les indicateurs indiquent qu'il continuera à le faire'. L'héritage des personnes et de l'expérience matérielle de Mars Reconnaissance Orbiter a permis au projet Maven de bien se dérouler, a-t-il déclaré.

L'heure cible pour la livraison de Maven à son installation de lancement en Floride est la première semaine d'août de l'année prochaine, a déclaré Priser.

Après le décollage, un élément angoissant de la liste de contrôle sortant de Maven consiste à déployer les panneaux solaires, a-t-il ajouté. En route vers Mars, des contrôles de santé des instruments seront effectués et les magnétomètres du vaisseau spatial doivent être allumés pour commencer à collecter des données.

Maven effectuera ensuite une série de manœuvres d'absorption de propulseur pour se positionner dans l'orbite scientifique souhaitée. La précieuse science Maven peut être effectuée pendant neuf années complètes d'une éventuelle mission prolongée.

Mais tout d'abord, Priser a déclaré: 'Nous avons une fenêtre de lancement fixe dans notre cou', a-t-il conclu.

Fournisseurs d'instruments

Les instruments sur le vaisseau spatial sont fournis par l'Université de Californie, Berkeley, l'Université du Colorado, Boulder, et la NASA Goddard, avec le Centre d'Etude Spatiale des Rayonnements à Toulouse, France, fournissant le capteur pour un instrument.

Le Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, a fourni le package de relais de télécommunications Electra qui se trouve à bord du Maven. La mission fait partie du programme Mars Scout de la NASA.

Le Laboratoire de physique atmosphérique et spatiale (LASP) de l'Université du Colorado à Boulder est chargé de coordonner l'équipe scientifique et de diffuser la science dérivée de Maven. Bruce Jakosky de l'Université du Colorado est le chercheur principal de Maven.

La surveillance de la santé du vaisseau spatial pendant qu'il opère autour de Mars se fera via la zone de soutien de la mission Lockheed Martin.

Leonard David fait des reportages sur l'industrie spatiale depuis plus de cinq décennies. Il est ancien rédacteur en chef des magazines Ad Astra et Space World de la National Space Society et écrit pour demokratija.eu depuis 1999.