Messenger : nouvelles vues sur Mercure

Un artiste

Une conception d'artiste montre le vaisseau spatial MESSENGER en orbite autour de Mercure. (Crédit image : NASA)



MESSENGER était la première mission orbitale autour de Mercure. Plus proprement connu sous le nom dejerécurerSta tête,SrythmeAUvironnement,DONNERochimie, etRmission en cours, le vaisseau spatial de plus de 1 000 livres a vérifié le voisin planétaire le plus proche du soleil et a renvoyé des images ainsi que des informations sur la formation des cratères et du paysage mystérieux – et même sur la manière dont la planète elle-même aurait pu se réunir. La mission a pris fin brutalement le 30 avril 2015, lorsque le vaisseau spatial, qui était à court de carburant, s'est écrasé sur la surface de la planète.



MESSENGER a quitté la Terre le 3 août 2004 pour emprunter un chemin complexe vers Mercure. Utilisant une technique remontant aux pionniers et Voyager missions , MESSENGER a utilisé la gravité de plusieurs mondes pour le lancer d'un endroit à l'autre. Cela a donné au vaisseau spatial suffisamment d'élan pour arriver à Mercure et utiliser le moins de carburant possible. Ceci est important, car le carburant est lourd à transporter, ce qui augmente les coûts de lancement.

Répétition générale

Le vaisseau spatial a basculé par la Terre le 2 août 2005 pour prendre de la vitesse, puis a visé Vénus et a effectué deux survols le 24 octobre 2006 et le 5 juin 2007. Lorsque MESSENGER est passé à côté de ces mondes, la NASA a saisi l'occasion pour allumez les caméras et les instruments et récupérez des données, car ils étaient dans le quartier.



À Vénus, par exemple, MESSENGER a pris 614 photos. L'équipe d'imagerie a ensuite examiné les instantanés pour s'assurer que les couleurs étaient correctement rendues et que la caméra fonctionnait. Heureusement, tout allait bien.

Survoler la planète assombrie a également fourni une répétition générale pour les survols cruciaux de Mercure; naturellement, la NASA voulait s'assurer que tout allait bien dans le vaisseau spatial bien avant d'arriver sur la planète la plus intime. MESSENGER a ensuite effectué trois survols de Mercure entre 2008 et 2009, qui avaient pour but d'ajuster sa trajectoire pour se mettre en orbite en mars 2011.

Les scientifiques étaient enthousiasmés par la perspective de cartographier le côté invisible de Mercure, car un seul vaisseau spatial américain avait déjà survolé Mercure. Bien que Mariner 10 était un vaisseau spatial capable, ses survols en 1974 et 1975 n'avaient cartographié que certaines parties de la planète. Il y avait beaucoup plus pour Mercure à nous montrer.



Les plaines volcaniques du nord de Mercure dominent cette nouvelle vue en fausses couleurs de la planète par la NASA

Les plaines volcaniques du nord de Mercure dominent cette nouvelle vue en fausses couleurs de la planète par le vaisseau spatial MESSENGER de la NASA publié le 6 mai 2016.(Crédit image : NASA/JHUAPL/Carnegie Institution of Washington)

Certains des objectifs de MESSENGER consistaient à découvrir pourquoi Mercure est si dense par rapport à d'autres planètes, à comprendre l'histoire géologique de Mercure et son noyau, et comment fonctionne le champ magnétique de la planète.



Même dans les premiers mois de sa mise en orbite autour de Mercure, une multitude de nouvelles informations sont revenues sur Terre. Par exemple, MESSENGER a trouvé des trésors de soufre à la surface de Mercure, suggérant quelques choses intéressantes. Les scientifiques pensent que les éléments constitutifs de Mercure étaient non seulement moins oxydés que les autres planètes, mais que le soufre pourrait révéler des indices sur l'histoire volcanique possible de Mercure. [ Infographie : Mission MESSENGER de la NASA vers Mercure ]

De plus, MESSENGER a commencé à mesurer les profondeurs des cratères autour du pôle nord de Mercure, à la recherche de preuves qu'il pourrait y avoir des taches dans l'ombre permanente du soleil.

La mission principale de MESSENGER vers Mercure a pris fin en mars 2012, mais la mission du vaisseau spatial a été prolongée deux fois. Une partie de la motivation des scientifiques pour prolonger la mission était de regarder ce qui s'est passé à Mercure lorsque le soleil est entré dans un maximum solaire , lorsque les taches solaires et l'activité solaire augmenteraient.

Des noyaux et un paysage « curieux »

En 2012, MESSENGER a découvert que Le noyau de Mercure est probablement d'environ 85 pour cent de son rayon , ce qui est une fraction immense par rapport à noyau de la terre , qui représente 50 pour cent du rayon de la planète.

Comme Mercure a un champ magnétique, les scientifiques pensent que le noyau doit contenir du liquide (puisque les noyaux liquides sont censés générer des champs magnétiques). Pourtant, la structure du noyau de Mercure est différente de toute autre connue dans le système solaire. D'une part, il y a une couche de sulfure de fer solide qui recouvre le noyau de la planète.

La NASA a également publié des découvertes sur le paysage de Mercure, qu'elle a qualifiée de 'curiosité'. MESSENGER a révélé une planète assez lisse, avec moins d'élévation que celle observée sur Mars volcanique ou la Lune.

L'altimètre laser du vaisseau spatial a trouvé une vaste zone de basses terres sur la face nord de la planète et a également cartographié un grand cratère - Caloris Planitia, d'un diamètre de 1 550 kilomètres.

Glace d'eau divinatoire

MESSAGER était à la chasse à la glace d'eau , basé sur des observations de dépôts très « lumineux au radar » aux deux pôles de Mercure. Le vaisseau spatial a trouvé des preuves que des zones des pôles sont dans une ombre permanente, ce qui fournirait une protection potentielle contre la glace contre le soleil.

C'est une arme fumante, mais pas une preuve définitive. La NASA a déclaré qu'elle visait à obtenir plus de réponses en combinant des images avec des observations de l'altimètre laser et du spectromètre à neutrons de MESSENGER.

Même si MESSENGER était occupé sur l'orbite de Mercure, les scientifiques ont parfois obtenu des photos de la Terre - l'endroit d'où venait le vaisseau spatial et où il ne reviendra jamais.

En 2010, MESSENGER a pris une photo de la Terre et de la Lune à 114 millions de miles (183 millions de km), bien plus loin que la distance de la Terre au soleil (93 millions de miles, ou 150 km.)

Découvertes et travaux ultérieurs

En 2014, des chercheurs utilisant les données de MESSENGER ont découvert des preuves d'explosions d'évents se produisant sur la planète à différentes époques de l'histoire. L'article du Journal of Geophysical Research, dirigé par Timothy Goudge de l'Université Brown, a déclaré que les chercheurs sont arrivés à cette conclusion parce qu'ils ont vu différentes quantités d'érosion sur les évents. Cela impliquait qu'ils aient été formés à des moments différents.

Pendant ce temps, les données sur la glace d'eau dans le cratère Prokofiev près du pôle nord de Mercure publiées en 2014 ont montré que la glace de surface s'était déposée sur la planète après que de la glace ait été placée sur les cratères en dessous. Les chercheurs sont surpris par la découverte, car il semble que l'eau soit arrivée plus récemment sur la Lune (un corps sans air similaire à Mercure), mais les raisons sont toujours à l'étude.

Cette année-là, MESSENGER s'est temporairement déplacé vers un nouveau creux de 100 kilomètres au-dessus de la planète, ce qui, selon le laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins, permettrait une meilleure vue de Mercure que jamais auparavant.

Disparition

Lorsqu'il s'est écrasé, MESSENGER a probablement creusé un nouveau cratère dans la surface fortement grêlée de Mercure. Le vaisseau spatial de 10 pieds de large (3 mètres) voyageait à environ 8 750 mph (14 080 km/h) au moment de l'impact, et il a probablement créé un trou fumant dans le sol d'environ 52 pieds (16 m) de large dans le terrain nord de Mercure. , ont déclaré des responsables de la NASA. Aucun observateur ou instrument n'a été témoin du crash, qui s'est produit du côté opposé de Mercure à la Terre. [Dernières photos de Mercure du MESSENGER de la NASA]

Ressources additionnelles