La montée météorique de la vie ?

2013 météores des Perséides au-dessus de Lime Lake, MI

Le photographe Guy Strong a envoyé une image composite des météores des Perséides prises dans le comté de Leelanau au Michigan sur le lac Lime, les 11 et 12 août 2013. (Crédit image : Guy Strong)

Robin Wylie est doctorant en volcanologie à Collège universitaire de Londres . Il a contribué cet article à demokratija.eu'sVoix d'experts : Op-Ed & Insights .



Les missiles silencieux qui volent entre les planètes ont été blâmés pour certaines des plus grandes exterminations que la vie sur Terre ait dû endurer : rencontre rapprochée avec une météorite .

Récemment, cependant, une découverte remarquable a jeté ces assauts aériens sous un nouveau jour surprenant - car, en plus de détruire la vie, il semble maintenant que des collisions anciennes pourraient également avoir contribué à sa création.

En septembre 2013, une étude paru dans la revue Nature Geoscience qui visait à tester une théorie extraordinaire concernant les racines profondes de la vie. Les chercheurs avaient précédemment émis l'hypothèse que, grâce à un processus connu sous le nom de synthèse de choc, les conditions extrêmes générées par les impacts de météorites – en particulier celles impliquant des comètes – pourraient être en mesure de forger les produits chimiques fondamentaux de la biologie. Avec le choc comme catalyseur, selon la théorie, les molécules organiques (porteuses de carbone) présentes dans la glace des comètes - telles que l'ammoniac et le méthanol, un simple alcool - pourraient être transformées en acides aminés, les composants cruciaux des protéines, et donc de la vie. [ La comète a-t-elle eu un impact sur la vie sur Terre ? ]

C'était une idée puissante, mais avec un manque total de preuves expérimentales, une idée était tout ce que c'était. Pour remédier à la situation, une équipe de scientifiques planétaires – dirigée par Zita Martins de l'Imperial College de Londres – a entrepris de recréer une apocalypse dans leur laboratoire. En préparant des mélanges de glace et de molécules organiques qui imitaient la composition d'une comète, et en tirant chacun d'eux avec une pastille d'acier à grande vitesse, ils ont réussi à reproduire en miniature les conditions créées lorsqu'un de ces corps colossaux entre en collision avec une planète. Les chercheurs ont ensuite passé les résidus brisés des balles dans un spectromètre de masse, pour mesurer quelles nouvelles molécules, le cas échéant, avaient été produites par le choc. Étonnamment, l'article rapporte que les impacts ont généré non pas un seul acide aminé, mais huit d'entre eux.

Cette expérience, bien que simple en surface, a donné un résultat avec le potentiel de changer radicalement notre perception de la façon dont la vie aurait pu survenir. 'Nous avons montré expérimentalement pour la première fois que des acides aminés peuvent être produits lorsqu'une comète frappe une surface planétaire', a déclaré Martins dans un communiqué. À la fois destructeurs et créatifs, les impacts à échelle réduite ont révélé que le bombardement de la jeune Terre — déjà pensé nous avoir donné notre lune - pourrait aussi avoir laissé derrière lui certains des ingrédients essentiels de la vie.

Si tu

Si vous êtes un expert en la matière - chercheur, chef d'entreprise, auteur ou innovateur - et que vous souhaitez contribuer à un article d'opinion, écrivez-nous ici .(Crédit image : demokratija.eu)

Mais de manière passionnante, à part cette idée déjà révolutionnaire, une autre possibilité a été soulevée : les implications de ces découvertes pourraient ne pas se limiter à la Terre. Pratiquement toutes les surfaces que les scientifiques extraterrestres ont imagées sont couvertes des cicatrices d'anciennes collisions de météores ; et si une frappe de comète pouvait créer des acides aminés sur notre planète, elle pourrait potentiellement faire la même chose sur d'autres. Selon Martins et ses collègues, leur découverte 'augmente également les chances que la vie naisse et se répande dans tout le système solaire'.

C'est une perspective alléchante. Tellement alléchant, en fait, qu'il a inspiré un nouveau voyage vers une géante gazeuse. Au cours de la prochaine décennie, le JUpiter Icy Moon Explorer (JUICE) de l'Agence spatiale européenne se rendra sur les lunes joviennes, dans le but d'évaluer la présence potentielle d'environnements habitables - principalement sur Ganymède, Europa et Callisto, dont chacun est censé contenir un océan d'eau souterraine. Les produits chimiques de départ utilisés dans l'étude de synthèse de choc peuvent être présents sur les surfaces de ces satellites glacés. Même avec les données actuelles, les scientifiques pensent que l'ammoniac, au moins, est présent sous forme de «glace volatile» dans les croûtes de Ganymède et de Callisto. [ Est-ce que les impacts d'astéroïdes ont déclenché les molécules « gauchers » de la vie ? ]

Avec la résolution sans précédent que fournira JUICE, les chercheurs pourraient, dans un avenir pas trop lointain, être en mesure de voir si les innombrables collisions invisibles avec ces mondes extraterrestres ont laissé quelque chose de plus que des cratères et de la poussière.

Le plus récent Op-Ed de l'auteur était ' Des détectives du volcan découvrent une ancienne éruption de monstre .' Les opinions exprimées sont celles de l'auteur et ne reflètent pas nécessairement celles de l'éditeur. Cette version de l'article a été initialement publiée sur demokratija.eu.