Singes dans l'espace : une brève histoire des vols spatiaux

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Les responsables spatiaux iraniens ont annoncé lundi 28 janvier 2013 qu'ils avaient lancé avec succès un singe vivant dans l'espace. (Crédit image : Iran State TV/Powered by NewsLook)

Si l'Iran a bel et bien lancé un singe dans l'espace, la nation suit une voie similaire à celle empruntée par les États-Unis au début de son programme spatial.



L'Iran a annoncé aujourd'hui (28 janvier) qu'il avait réussi à lancer un singe vivant sur un vol spatial et récupéré l'animal vivant après l'atterrissage. Cette décision est un prélude à l'envoi d'humains dans l'espace, ce que la République islamique espère faire d'ici 2020, ont déclaré des responsables de l'Agence spatiale iranienne.

L'Iran et les États-Unis ne sont pas d'accord sur de nombreuses questions, mais tous deux ont considéré les singes comme de bons sujets de test pour les astronautes au fil des ans. Les États-Unis ont été le premier pays à lancer un primate, en envoyant un singe rhésus nommé Albert à une altitude subspatiale de 39 miles (63 kilomètres) à bord d'une fusée V2 en juin 1948.

On savait très peu de choses sur les effets physiologiques des vols spatiaux à cette époque, certains scientifiques postulant que le système cardiovasculaire des astronautes échouerait dans l'environnement de microgravité, provoquant une mort quasi instantanée. Les chercheurs ont donc voulu envoyer des animaux relativement gros dans l'espace pour voir comment ils s'en sortaient. [Photos : Animaux pionniers dans l'espace]

Albert est mort d'étouffement pendant sa fuite, et un certain nombre de ses frères simiens ont également sacrifié leur vie à la cause dans les années qui ont suivi.

Un autre singe rhésus nommé Albert II, par exemple, est devenu le premier primate à atteindre l'espace, atteignant une altitude de 83 miles (134 km) à bord d'un autre V2 en juin 1949. Il a survécu au lancement mais est décédé après qu'une défaillance de parachute a provoqué le claquement de sa capsule. dur dans le sol.

Alberts III et IV sont morts au cours de leurs missions à la fin de 1949, et Albert V a été victime d'une autre défaillance de parachute en 1951. Albert VI, également connu sous le nom de Yorick, a survécu à son vol de 1951, bien qu'il ait culminé à une altitude de seulement 45 milles (72 km) - nettement en dessous de la limite généralement acceptée de 62 milles (100 km) délimitant l'espace extra-atmosphérique.

Yorick est décédé plusieurs heures après l'atterrissage, peut-être du stress thermique subi alors qu'il était assis à l'intérieur de sa capsule exiguë sous le soleil du Nouveau-Mexique, attendant l'équipe de récupération.

Les États-Unis ont enregistré un jalon en mai 1959, récupérant enfin deux primates vivants après un vol spatial. Un singe rhésus nommé Able et un singe écureuil nommé Baker ont atteint une altitude de 300 miles (483 km) à bord d'une fusée Jupiter et ont été récupérés sains et saufs. (Malheureusement, Able est décédée plusieurs jours plus tard lors d'une opération pour retirer une électrode sous sa peau.)

Alors que le programme américain de vols spatiaux habités commençait à prendre de l'ampleur, la nation a commencé à expérimenter avec des chimpanzés, qui sont plus gros et plus étroitement liés aux humains que les rhésus, les écureuils ou d'autres singes.

Les États-Unis ont lancé un chimpanzé nommé Ham sur un vol spatial suborbital le 31 janvier 1961. Ham a atteint une altitude de 157 miles (253 km) au cours d'un vol de 16,5 minutes et a été récupéré sain et sauf, bien qu'un peu déshydraté. Avec ce succès en main, Alan Shepard a décollé avec succès son vol suborbital le 5 mai 1961, devenant le premier Américain – et le deuxième humain, après Yuri Gagarin de l'Union soviétique – à atteindre l'espace.

Un chimpanzé nommé Enos a fait le tour de la Terre le 29 novembre 1961, ouvrant la voie au vol orbital historique de John Glenn le 20 février 1962. (Encore une fois, les États-Unis étaient légèrement en retard pour la fête : Gagarine a fait le tour de notre planète lors de son vol du 12 avril 1961.)

Après qu'il ait été établi que les humains pouvaient en effet survivre aux rigueurs des vols spatiaux, les singes et les singes se sont estompés dans l'arrière-plan. Les États-Unis ont continué à lancer des animaux pour des expériences scientifiques, mais se sont de plus en plus concentrés sur des créatures plus petites telles que les souris et les insectes, qui sont plus faciles à entretenir et prennent beaucoup moins de place (bien que deux singes écureuils aient monté sur le navette spatiale Challenger mission STS-51-B en avril-mai 1985.)

L'Union soviétique, rivale des États-Unis dans la course spatiale, a principalement utilisé des chiens à l'approche de ses premiers lancements humains, pensant que les chiens se révéleraient moins agités en vol que les singes.

Les Soviétiques ont lancé leurs premiers chiens dans l'espace en 1951. La nation a réussi à faire voler le premier animal – un chien appelé Laika (« Barker ») – en orbite à bord du vaisseau spatial Spoutnik 2 en novembre 1957. (Laika est décédée pendant le vol.)

Malgré son orientation canine, l'Union soviétique et son État successeur, la Russie, ont lancé un certain nombre de singes rhésus dans l'espace dans les années 1980 et 1990, dans le cadre d'un programme appelé Bion. La France a également fait sauter deux singes macaques à queue de cochon dans l'espace suborbital en 1967.

Le récent lancement de l'Iran n'était pas sa première tentative d'envoyer un singe dans l'espace. Un précédent effort orbital en 2011 a échoué.

Suivez Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter @michaeldwall ou demokratija.eu @Spacedotcom . Nous sommes également sur Facebook et Google+ .