Monster Saturn Storm a dragué l'eau glacée des profondeurs

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Cette image composite montre une image visuelle de Saturne prise par le vaisseau spatial Cassini, recouverte d'une image infrarouge affichant des glaces d'eau et d'ammoniac provenant des profondeurs de l'atmosphère de Saturne. C'est la première fois que de la glace d'eau est découverte sur la géante gazeuse. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/SSI/Université de l'Arizona/Université du Wisconsin)



Une tempête colossale qui a fait rage sur Saturne en 2010 et 2011 a fait monter la glace d'eau des profondeurs de l'atmosphère épaisse de la planète aux anneaux, selon une nouvelle étude.



Le vaisseau spatial Cassini de la NASA a détecté les cristaux de glace de son perchoir en orbite autour de Saturne. C'est la première fois que de l'eau est repérée sur la planète, quelque 400 ans après que Saturne et ses anneaux ont été aperçus pour la première fois à travers un télescope.

Bien que l'eau ne soit pas une nouvelle découverte pour une géante gazeuse – Jupiter a également de la glace d'eau dans son atmosphère, par exemple – la découverte montre à quel point les tempêtes de Saturne peuvent être puissantes, ont déclaré les chercheurs. [Photos: Monster Storm fait rage sur Saturne]



'La nouvelle découverte de Cassini montre que Saturne peut draguer des matériaux à plus de 100 miles [160 kilomètres]', a déclaré le co-auteur de l'étude Kevin Baines, de l'Université du Wisconsin et du Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dans un déclaration. « Cela démontre dans un sens très réel que Saturne d'apparence généralement réservée peut être tout aussi explosive ou même plus que typiquement orageuse Jupiter . '

De l'eau, de l'eau partout

La dernière décennie a apporté une série de découvertes liées à l'eau dans le système solaire. Sur Mars, pas moins de trois rovers de la NASA et un autre atterrisseur (Phoenix) ont rencontrer plusieurs exemples de roches et d'éléments en formation dans l'eau dans un passé lointain.



De la glace d'eau existe également aujourd'hui aux pôles martiens, dans des cratères ombragés en permanence sur la lune et Mercure et sur les surfaces de nombreux satellites du système solaire externe.

Sur Saturne, cependant, la glace d'eau était cachée dans l'atmosphère jusqu'à ce qu'une énorme tempête – faisant partie d'un modèle qui se produit une fois tous les 30 ans, pour autant que les chercheurs puissent le dire – commence à se propager dans l'hémisphère nord de Saturne en décembre 2010.

Les énorme tempête de Saturne a atteint une longueur d'environ 190 000 miles (300 000 km) - près de 25 fois le diamètre de la Terre - rendant la tempête visible même aux télescopes amateurs sur notre planète. Il a finalement fait long feu en août 2011.



Les vaisseau spatial Cassini , qui orbite autour de Saturne depuis 2004, a recueilli des données sur la composition des nuages ​​de la tempête en février 2011. Les observations ont révélé de la glace d'eau, de la glace d'ammoniac et une troisième substance inconnue (éventuellement de l'hydrosulfure d'ammonium) saupoudrée de particules au sommet de la tempête.

'Les observations sont cohérentes avec des nuages ​​de compositions chimiques différentes existant côte à côte, bien qu'il soit plus probable que les particules nuageuses individuelles soient composées de deux ou des trois matériaux', ont écrit des responsables de la NASA dans une description des résultats.

Perturbation dans le « sandwich »

Les chercheurs pensent que l'atmosphère de Saturne est composée de couches, avec des nuages ​​​​d'eau au fond, de l'hydrosulfure d'ammoniac juste au-dessus, puis des nuages ​​​​d'ammoniac dépassant les deux autres couches. Au-dessus de ce « sandwich » se trouve une couche brumeuse masquant tout ce qui se trouve en dessous. Les scientifiques ne savent toujours pas de quoi est faite cette couche supérieure.

Lorsque la tempête a commencé, elle a déchiré les couches et fait remonter de l'eau des profondeurs de la planète, ont déclaré des chercheurs. Au fur et à mesure que la vapeur d'eau montait, elle se condensait et se figeait. Ces cristaux ont également été recouverts d'autres matériaux - de l'hydrosulfure d'ammonium et de l'ammoniac - pendant le voyage dans l'atmosphère.

'Nous pensons que cet énorme orage pousse ces particules de nuages ​​vers le haut, un peu comme un volcan amenant des matériaux des profondeurs et les rendant visibles de l'extérieur de l'atmosphère', a déclaré l'auteur principal Lawrence Sromovsky, planétologue à l'Université du Wisconsin, dans une déclaration.

«La brume supérieure est si optiquement épaisse que ce n'est que dans les régions orageuses où la brume est pénétrée par de puissants courants ascendants que l'on peut voir des preuves de la glace à l'ammoniac et de la glace d'eau. Ces particules de tempête ont une signature de couleur infrarouge très différente des particules de brume dans l'atmosphère environnante », a ajouté Sromovsky.

La tempête se comporte également de la même manière que celles sur Terre, a déclaré l'équipe dans son article, bien que celle de Saturne soit à une échelle beaucoup plus grande. Alors que les tempêtes terrestres voient la convection pousser de l'air et de la vapeur d'eau dans l'atmosphère et former des orages, les tempêtes de Saturne sont 10 à 20 fois plus grandes et ont des vents aussi rapides que 300 mph (500 km/h).

La recherche était publié en ligne dans la revue Icarus et paraîtra en version imprimée le 9 septembre.

Suivez Elizabeth Howell @howellspace . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook ou Google+ . Publié à l'origine le demokratija.eu.