Lune, planète et étoile se rencontrent dans le ciel nocturne ce week-end

Pleine lune sur Washington, DC

Le lecteur de demokratija.eu, Sergio Estupiñán Vesga, a envoyé cette photo de la pleine lune prise à Washington, DC, le 28 novembre 2012 (Crédit image : Sergio Estupiñán Vesga)



Trois matins consécutifs, à partir de dimanche (9 décembre), la lune effectuera un peu de «marelle céleste» et passera près de trois corps célestes brillants : une étoile brillante et deux planètes. Ici, nous parlerons brièvement des deux premières rencontres tôt le dimanche et le lundi (10 décembre) matin.



Un mince croissant de lune s'élèvera au-dessus de l'horizon est-sud-est vers 2 h 45, heure locale dimanche. Et située à environ deux largeurs de lune en bas à droite se trouvera une étoile brillante et bleuâtre. Ce sera Spica, l'étoile la plus brillante du constellation de la Vierge . À 5 ou 6 heures du matin, ils seront facilement visibles, bien au-dessus de l'horizon sud-est.

Spica est la seule étoile très brillante de la Vierge. Étoile d'un blanc bleuté d'une grande luminosité, Spica est si éloignée que sa lumière met 262 ans pour traverser le vaste gouffre spatial qui la sépare de la Terre. Étant donné que la lumière voyage à 186 282 miles par seconde (299 791 kilomètres par seconde), il est évident que Spica doit être beaucoup plus brillant que notre soleil, mais énormément plus loin. En effet, c'est une étoile brillante de type « hélium », environ 2 300 fois plus lumineuse que notre soleil.



Spica se classe comme la 16e étoile la plus brillante du ciel nocturne et peut être considérée comme un exemple presque parfait d'une étoile de première magnitude. La magnitude est la façon dont les astronomes mesurent la luminosité apparente des objets célestes. Plus la valeur est faible, plus l'objet est lumineux ; une étoile de première magnitude est 100 fois plus brillante qu'une étoile de cinquième magnitude. [ Cartes du ciel nocturne de décembre 2012 ]

Le nom Spica vient du latin «Spicum» et signifierait un épi ou un épi de blé. Il est dérivé des anciens dessins allégoriques de la déesse dont la figure a été d'une manière ou d'une autre tracée autour des étoiles dispersées par l'imagination des astronomes primitifs.

Dans de nombreuses régions du monde classique, elle est la « fille porteuse de blé » ou la « fille de la moisson ». La déesse a été représentée tenant plusieurs lances de blé dans chaque main, et Spica est dans l'un des épis de grain suspendus à sa main gauche, représentant évidemment le moment de la récolte qui s'est produit lorsque le soleil passait devant cette étoile brillante. Fait intéressant, dans une autre légende, la Vierge aurait représenté Perséphone, fille de la déesse de la moisson, Cérès, et en tant que telle est associée aux questions agricoles.



Lundi matin, la lune se sera déplacée plus bas en bas à gauche de Spica. Il se sera également considérablement éclairci depuis dimanche matin, étant illuminé à 21% dimanche contre seulement 12% lundi. Et brille d'une lueur jaune constante et calme bien au-dessus et à gauche de la lune sera la planète la plus impressionnante de notre ciel : Saturne. La lune et Saturne seront bien haut dans le ciel du sud-est à l'aube.

Les planète 'seigneur des anneaux' est à environ une douzaine de degrés à l'est de Spica bleuâtre (votre poing fermé à bout de bras mesure environ 10 degrés) et semblera similaire en luminosité.

Jeudi dernier, Saturne a franchi la frontière de la Vierge pour entrer dans la constellation de la Balance. Son célèbre système d'anneaux est incliné de 18,3 degrés vers la Terre - la vue la plus 'ouverte' que nous ayons eu depuis juin 2006 - et offre une vue spectaculaire même dans petits télescopes qui grossissent d'au moins 30 puissances.



Composés de milliards de particules de glace et de roche de toutes tailles - des petits débris aux rochers aussi gros que des maisons - ces anneaux orbitent autour de Saturne à des vitesses variables. Il existe des centaines de ces anneaux, considérés comme des morceaux de comètes brisées, d'astéroïdes ou de lunes qui se sont brisés avant d'atteindre la planète. Les anneaux sont si gros qu'ils rempliraient la majeure partie de la distance entre la Terre et la Lune.

Avez-vous déjà vu Saturne de jour ? Voici une chance parfaite; dirigez simplement un télescope vers Saturne alors qu'il fait encore sombre et suivez-le par rapport à la lune lorsque le ciel s'éclaircit. Peu de temps après le lever du soleil, Saturne sera encore faiblement visible dans le ciel bleu éclatant.

Enfin, mardi matin (11 décembre), la lune fera équipe avec la planète la plus brillante de toutes, Vénus.

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au Hayden Planetarium de New York. Il écrit sur l'astronomie pour le New York Times et d'autres publications, et il est également météorologue à la caméra pour News 12 Westchester, New York. Suivez demokratija.eu sur Twitter @Spacedotcom . Nous sommes également sur Facebook & Google+ .