La NASA lance le moteur d'une nouvelle fusée géante

Essai NASA J-2X

Au cours du tir d'essai de 80 secondes du J-2X le 1er décembre 2011, la NASA a commencé à caractériser la stabilité de combustion du moteur de fusée. (Crédit image : NASA/SSC)



Le test de la NASA a tiré le moteur de l'étage supérieur de sa nouvelle fusée de transport lourd jeudi (1er décembre), marquant une nouvelle étape dans le développement du véhicule qui pourrait un jour lancer des humains vers un astéroïde ou Mars.



Le test de 80 secondes, mené au Stennis Space Center de la NASA dans le Mississippi, a étudié la stabilité de combustion du moteur de fusée J-2X. Ce moteur propulsera le deuxième étage du nouveau Système de lancement spatial (SLS), conçue pour envoyer des astronautes vers des destinations lointaines.

Pendant le tir d'essai, les ingénieurs ont déclenché une explosion contrôlée à l'intérieur de la chambre de combustion du J-2X, introduisant une impulsion de vibration inattendue. Le test est conçu pour aider les ingénieurs à en savoir plus sur les performances et la robustesse du moteur, ont déclaré des responsables.



Le test de jeudi fait partie d'une campagne soutenue pour mettre le J-2X à l'épreuve. Le 9 novembre, la NASA a allumé le moteur pendant 500 secondes complètes, la durée pendant laquelle il brûlerait lors d'une mission réelle.

La NASA a révélé la conception du SLS en septembre. L'énorme fusée aura deux étages ; la première étape utilisera cinq moteurs principaux RS-25D/E hérités qui ont contribué au lancement de la flotte de navettes spatiales de l'agence, aujourd'hui à la retraite. Certaines fusées d'appoint aideront probablement le SLS à décoller.

Dans ses premières incarnations, la fusée lourde sera capable de transporter environ 70 tonnes de charge utile. Mais la NASA veut finalement augmenter le SLS pour lancer environ 130 tonnes dans l'espace, ont déclaré des responsables.



La NASA développe une capsule appelée Orion Multi-purpose Crew Vehicle pour s'asseoir au sommet du SLS. Orion pourrait être prêt pour son premier vol d'essai sans pilote d'ici 2014, mais la fusée lourde ne sera pas lancée avant 2017 au plus tôt.

L'agence spatiale souhaite que le système Orion-SLS soit prêt à transporter des astronautes dans l'espace lointain d'ici 2021 environ.

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