La NASA est prête à commencer à construire son rover Mars 2020 de chasse à la vie

Mars 2020 Rover

Illustration illustrant les instruments scientifiques qui devraient être transportés à bord du rover Mars 2020 de la NASA. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Le rover Mars 2020 de chasse à la vie de la NASA a terminé un processus d'examen approfondi et est maintenant prêt à commencer la phase finale de conception et de construction, ont annoncé aujourd'hui (15 juillet) les responsables de l'agence.



Si tout se passe comme prévu, le robot à six roues décollera en août 2020, atterrira en février 2021 à un endroit encore à déterminer, puis explorer la surface martienne pendant au moins deux ans, ont déclaré les membres de l'équipe de la mission.

'Pendant que nous y sommes, l'objectif scientifique majeur de la mission est de rechercher des signes de vie', a déclaré Kenneth Farley, scientifique du projet Mars 2020, du California Institute of Technology de Pasadena, lors d'un événement Facebook Live aujourd'hui. [Mars Rover 2020 de la NASA en images]

La surface martienne moderne est froide, sèche et irradiée, mais cela n'a pas toujours été le cas. Par exemple, le rover martien Curiosity de la NASA a découvert que l'énorme cratère dans lequel il a atterri abritait un système de lacs et de cours d'eau potentiellement habitable il y a des milliards d'années. Et d'autres engins spatiaux ont révélé des preuves supplémentaires que l'ancienne planète rouge était un monde relativement chaud et humide.

Ainsi, le rover 2020 sondera les signes de la vie passée – non existante – sur Mars, en utilisant plusieurs de ses sept instruments scientifiques. Le robot emballera également des échantillons prometteurs de la planète rouge pour une future livraison sur Terre, où ils pourront être examinés plus en détail dans des laboratoires bien équipés. (Cependant, aucune de ces missions de retour d'échantillons n'est encore dans les livres de la NASA.)

'Le rover Mars 2020 est la première étape d'une potentielle campagne multi-missions pour retourner sur Terre des échantillons soigneusement sélectionnés et scellés de roches et de sol martiens', Geoffrey Yoder, administrateur associé par intérim de la Direction des missions scientifiques de la NASA à Washington, D.C., dit dans un communiqué . 'Cette mission marque une étape importante dans le voyage de la NASA vers Mars - pour déterminer si la vie a déjà existé sur Mars et pour faire avancer notre objectif d'envoyer des humains sur la planète rouge.'

Le rover 2020 emportera également un instrument appelé MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resources Utilization Experiment), qui générer de l'oxygène de l'atmosphère martienne dominée par le dioxyde de carbone. De tels travaux démontreront une technologie que les futurs explorateurs humains pourraient utiliser sur la planète rouge, ont déclaré des responsables de la NASA.

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Cette image provient d'un travail de conception assistée par ordinateur sur le rover Mars 2020, qui recherchera des signes de la vie passée de la planète rouge.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Le rover utilisera également un radar à pénétration de sol pour caractériser l'environnement souterrain. Un autre instrument, appelé SuperCam, tirera un puissant laser sur les roches, les vaporisant et permettant à Mars 2020 de déterminer leur composition à distance.

Les autres instruments comprennent des caméras haute résolution, une station météorologique avancée et des spectromètres qui permettront potentiellement aux scientifiques de la mission de détecter des molécules organiques contenant du carbone – les éléments constitutifs de la vie telle que nous la connaissons – dans des échantillons martiens.

Le rover 2020 sera fortement basé sur Curiosity, permettant à la nouvelle mission d'économiser de l'argent sur les coûts de développement et la fabrication de pièces. (La mission de Curiosity coûte 2,5 milliards de dollars, tandis que la NASA a déclaré que le prix du rover 2020 devrait être d'environ 1,9 milliard de dollars.)

Mars 2020 utilisera également le même système d'atterrissage de parachute et de grue céleste qui a permis à Curiosity d'atterrir en toute sécurité en août 2012. L'équipe du rover 2020 apporte cependant quelques améliorations, notamment l'ajout d'un 'déclencheur de portée' qui permettra au l'ouverture du parachute à contrôler plus précisément.

Mars 2020 devrait également être en mesure de mieux naviguer au cours de sa descente déchirante dans l'atmosphère martienne, ont déclaré les membres de l'équipe de la mission.

'En descendant, le vaisseau spatial peut dire s'il se dirige vers l'une des zones dangereuses et se dérouter vers un terrain sûr à proximité', Allen Chen, responsable de l'entrée, de la descente et de l'atterrissage de Mars 2020 au Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena, dit dans le même communiqué.

'Avec cette capacité, nous pouvons désormais envisager des zones d'atterrissage avec des zones dangereuses qui auraient auparavant disqualifié toute la zone', a ajouté Chen. 'En outre, nous pouvons atterrir plus près d'une destination scientifique spécifique, pour moins de conduite après l'atterrissage.'

La descente et l'atterrissage du rover seront également documentés comme jamais auparavant, grâce aux données recueillies par plusieurs caméras et un microphone. Des microphones ont volé à bord de précédentes missions sur Mars, mais aucun n'a été utilisé sur la planète rouge, ont déclaré des responsables de la NASA.

'Ce sera une excellente occasion pour le public d'entendre les sons de Mars pour la première fois, et cela pourrait également fournir des informations techniques utiles', a déclaré Matt Wallace, chef de projet adjoint de Mars 2020, également du JPL.

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