La sonde de la NASA prend de superbes nouvelles photos de la planète naine Cérès

Les étranges points lumineux du cratère Occator sur la planète naine Cérès sont indubitables sur cette photo spectaculaire de la NASA

Les étranges points lumineux du cratère Occator sur la planète naine Cérès sont indubitables sur cette photo spectaculaire du vaisseau spatial Dawn de la NASA prise le 17 octobre 2016 et publiée le 18 novembre alors que Dawn se déplace vers une orbite plus élevée. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

La sonde Dawn de la NASA prend de nouvelles vues époustouflantes de la planète naine Cérès alors que le vaisseau spatial pousse toujours plus haut au-dessus du petit monde.



Dans une image, l'énorme Cratère Occator montre sa région lumineuse centrale, la plus brillante sur Cérès. Le cratère lui-même mesure 57 miles de large (92 kilomètres) et 2,5 miles de profondeur (4 km). Cela le rend 77 fois plus grand que le cratère Barringer en Arizona. Dawn a pris la photo alors qu'elle se trouvait à environ 1 480 km au-dessus de la surface, début octobre. [Découvrez d'autres photos étonnantes de Ceres par Dawn]

Les planétologues pensent que les points lumineux pourraient provenir de la matière saumâtre bouillonnant pendant l'activité géologique ; le liquide se sublimerait en laissant les sels derrière. Un autre astéroïde percutant Cérès pourrait également provoquer une remontée des eaux, ce que certains pensent qui s'est produit au cratère Occator.

Les scientifiques ont également publié une image qui donne une idée de ce à quoi ressemblerait Cérès si les humains pouvaient le voir de leurs propres yeux, de près.

Cette image de Cérès vue par la NASA

Cette image de Cérès vue par le vaisseau spatial Dawn de la NASA montre comment la planète naine apparaîtrait aux yeux humains. Cette image, publiée le 18 novembre 2016, a été créée à partir d'images de Dawn capturées en 2015 qui ont ensuite été ajustées en couleur par des scientifiques du Centre aérospatial allemand de Berlin.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

La nouvelle orbite de Dawn sera à 4 500 miles (7 242 km) de Cérès. La NASA envoie la sonde à des altitudes plus élevées où elle peut effectuer des mesures supplémentaires. Par exemple, le vaisseau spatial utilisera son spectromètre à rayons gamma et à neutrons pour observer les rayons cosmiques qui imprègnent l'espace autour de l'astéroïde, pour les comparer avec des lectures plus proches. Le « bruit » de fond peut alors être séparé du signal, permettant plus examen minutieux de la composition de Cérès.

Ceres a commencé à se diriger vers la nouvelle orbite le 4 novembre. Alors que la mission principale s'est achevée en juillet, la NASA a prolongé la mission alors que la sonde fonctionnait toujours.

Le vaisseau spatial Dawn de la NASA a été lancé en 2007 et s'est rendu pour la première fois à Vesta, entrant en orbite en juillet 2011. En septembre 2012, il a quitté l'orbite pour se rendre à Cérès, où il est arrivé en mars 2015.

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