La sonde Saturn de la NASA terminera sa mission dans une «grande finale» épique

Vaisseau spatial Cassini

Le vaisseau spatial Cassini de la NASA se déplacera entre Saturne et l'ensemble d'anneaux le plus interne de la planète à plusieurs reprises au cours de la phase finale de la mission de la sonde en 2016-2017. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)



La NASA a choisi un nom pour la phase finale dramatique de sa mission Cassini d'étude de Saturne, avec un peu d'aide du public.



À partir de fin 2016, Cassini passera 22 fois entre Saturne et son anneau le plus interne dans une phase de mission désormais connue sous le nom de 'Cassini Grand Finale', qui se terminera en septembre 2017 lorsque la sonde plongera intentionnellement dans l'atmosphère de la géante gazeuse.

Les gestionnaires du vaisseau spatial appelaient cette période à venir 'les orbites proximales' parce que Cassini sera si proche de la planète, mais ils pensaient que cette apellation manquait de piquant. Ainsi, en avril, ils ont demandé au public de voter pour les noms fournis par les membres de l'équipe de la mission ou de suggérer leurs propres surnoms.



Plus de 2 000 personnes y ont participé, ont indiqué des responsables de la NASA. L'équipe a pris en compte l'avis du public, puis a décidé d'opter pour la « Grande Finale Cassini ».

'Nous avons choisi un nom pour cette phase de mission qui refléterait le voyage passionnant à venir tout en reconnaissant qu'il s'agit d'une grande arrivée pour ce qui a été un très grand spectacle', Earl Maize, chef de projet Cassini au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie, dit dans un communiqué .

Cassini s'est lancé vers Saturne en octobre 1997 et est arrivé en orbite autour de la planète aux anneaux il y a 10 ans hier (30 juin). La mission de 3,2 milliards de dollars – une collaboration impliquant la NASA, l'Agence spatiale européenne et l'Agence spatiale italienne – a également largué un atterrisseur nommé Huygens sur l'énorme lune Titan de Saturne en janvier 2005.



Cassini a fait un certain nombre de découvertes importantes au cours de ses 10 années à Saturne. Par exemple, le vaisseau spatial a détecté des panaches de glace d'eau provenant de geysers au pôle sud de la lune Encelade, suggérant que le satellite Saturne abrite un océan d'eau liquide sous sa coquille glacée.

La grande finale de Cassini devrait garantir que la mission de longue durée se déroule en beauté, selon les responsables de la NASA. Au cours des 22 orbites très rapprochées, la sonde cartographiera en détail la gravité et les champs magnétiques de Saturne, évaluera la quantité de matière dans les anneaux emblématiques de la planète et prendra des photos de près de Saturne et des anneaux.

L'équipe de la mission dirigera finalement Cassini dans l'atmosphère de Saturne pour s'assurer que le vaisseau spatial ne s'écrase pas (et ne contamine peut-être pas) les lunes Titan et Encelade, qui pourraient abriter leur propre vie indigène.



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