Des scientifiques de la NASA construisent un harpon pour tirer sur les comètes

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Il s'agit d'une photo du banc d'essai de baliste se préparant à tirer un prototype de harpon dans un seau de matériau simulant une comète. (Crédit image : NASA/Rob Andreoli)

Le capitaine Achab a peut-être voulu harponner une baleine blanche géante, mais la NASA a un tout autre objectif en tête.



Les scientifiques du Goddard Space Flight Center de la NASA conçoivent un petit harpon qui tirerait dans et collecter des échantillons de comètes à proximité . Parce que les comètes sont des morceaux gelés de glace et de poussière datant de la formation de notre système solaire, elles peuvent contenir des indices sur l'origine des planètes et de la vie telle que nous la connaissons.

'L'une des raisons les plus inspirantes de se donner la peine et les dépenses liées à la collecte d'un échantillon de comète est de jeter un coup d'œil au' limon primordial '- des biomolécules dans les comètes qui ont pu aider à l'origine de la vie', Donald Wegel, ingénieur en chef pour le projet, a déclaré dans un communiqué.

Des missions précédentes de la NASA ont déjà trouvé des acides aminés – des molécules importantes pour la vie et servant de blocs de construction de protéines – dans les comètes et les météorites. Le nouveau projet pourrait découvrir d'autres ingrédients nécessaires à la vie, soutenant la théorie selon laquelle les impacts de comètes et de météorites pourraient avoir stimulé le développement de la vie sur Terre en fournissant des biomolécules vitales.

Un autre objectif de la collecte d'échantillons de comètes est de comprendre comment les comètes se forment. Ces informations fourniraient aux scientifiques des détails importants sur la meilleure façon de dévier les roches spatiales dangereuses se précipitant vers la Terre.

L'équipe de la NASA essaie actuellement de déterminer la meilleure conception de pointe, la charge de poudre explosive, la masse et la section transversale du harpon. Pour ce faire, ils utilisent une arbalète de six pieds de haut avec une corde d'arc en câble d'acier d'un demi-pouce d'épaisseur pour tirer des pointes de harpon à différentes vitesses dans différents matériaux, tels que le sable, la glace et le sel gemme. Ils développent également une chambre de collecte d'échantillons à nicher dans la pointe creuse. '[La chambre] doit rester ouverte de manière fiable lorsque la pointe pénètre la surface de la comète, mais elle doit ensuite se fermer hermétiquement et se détacher de la pointe afin que l'échantillon puisse être ramené dans le vaisseau spatial', a expliqué Wegel. [Comment la NASA pourrait récupérer son groove ]

La NASA envisage qu'un seul vaisseau spatial transporterait plusieurs harpons avec une variété de charges de poudre pour gérer différentes zones sur une comète. Le vaisseau spatial rencontrerait une comète, choisirait une cible et tirerait le harpon approprié en fonction de la composition matérielle présumée de la zone. La chambre de collecte ouverte recueillera des échantillons au fur et à mesure que la pointe du harpon plongera plus profondément dans la surface de la comète. Une fois que le harpon a atteint sa profondeur maximale, la chambre de collecte se fermera et le vaisseau spatial l'enroulera, laissant la pointe du harpon dans la comète. Cette conception permettra aux scientifiques de collecter des échantillons de comètes sans avoir la difficulté d'atterrir sur la comète.

L'équipe de la NASA est encore au stade de la validation de principe du projet. Une fois qu'ils auront prouvé que le harpon fonctionnera, ils devront demander un financement pour construire l'instrument.