Le vaisseau spatial de la NASA plonge dans la haute atmosphère martienne

Illustration de MAVEN en orbite autour de Mars

Vue d'artiste du vaisseau spatial MAVEN en orbite autour de Mars. (Crédit image : NASA/GSFC)

La dernière sonde martienne de la NASA a récemment effectué une plongée risquée dans la haute atmosphère de la planète rouge pour en savoir plus sur l'évolution du climat de la planète au fil du temps.



Entre le 10 et le 18 février, le vaisseau spatial MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) de la NASA a réduit son altitude minimale à 78 miles (125 kilomètres), soit environ 15 miles (25 km) de moins que d'habitude. Cela soumet le vaisseau spatial à une atmosphère 10 fois plus épaisse que ce qu'il rencontre habituellement.

Bien qu'il y ait peu de molécules atmosphériques à cette altitude, si le vaisseau spatial plongeait bien en dessous, il risquerait de rencontrer trop de traînée - trop de molécules contre lesquelles courir. Si la traînée est suffisamment élevée, le vaisseau spatial perd de la vitesse et peut tomber à la surface de Mars. [ Voir les photos de la mission MAVEN ]

Dans ce cas, cependant, MAVEN a terminé avec succès la manœuvre et se prépare à au moins quatre autres « creux profonds » au cours de sa mission, qui devrait durer au moins un an, selon la NASA.

« Nous nous intéressons aux connexions qui vont de la basse atmosphère à la haute atmosphère, puis pour s'échapper dans l'espace », Bruce Jakosky, chercheur principal de MAVEN, dit dans un communiqué . «Bien que nous ayons modifié l'altitude du vaisseau spatial, nous avons en fait visé une certaine densité atmosphérique. Nous voulions aller aussi loin que possible sans mettre en danger le vaisseau spatial ou les instruments.

En comprenant mieux comment les molécules s'échappent dans l'espace, les scientifiques espèrent suivre comment Mars a perdu son atmosphère au fil du temps. Il existe de nombreuses preuves de l'écoulement de l'eau sur Mars dans un passé ancien, entre les minéraux imbibés d'eau détectés par les rovers à la surface et les ravins repérés par les orbiteurs bien au-dessus de la surface.

Cependant, de grandes quantités d'eau nécessitent une atmosphère plus épaisse. On pense que Mars accueillait autrefois plus de molécules légères, en particulier un type d'hydrogène plus léger. Mais pendant des millions d'années, l'énergie du soleil a poussé ces molécules dans l'espace et aminci l'atmosphère.

Les trois premiers jours de la plongée de MAVEN ont été utilisés pour abaisser l'orbite du vaisseau spatial. Il a ensuite passé cinq jours à collecter des données sur 20 orbites. Après le 18 février, les scientifiques ont ensuite amené MAVEN à son altitude minimale habituelle de 93 miles (150 km). Plus de données sur la plongée seront disponibles dans les semaines à venir.

MAVEN est entré sur l'orbite de Mars le 21 septembre 2014, environ 10 mois après son lancement. En plus d'étudier le L'atmosphère de la planète rouge , il sert également de vaisseau spatial de relais de données de sauvegarde pour les rovers Curiosity et Opportunity de la NASA à la surface.

Suivez Elizabeth Howell @howellspace . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook et Google+ . Article original sur Edemokratija.eu .