La NASA teste un moteur pour une nouvelle fusée géante

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La NASA teste le moteur J-2X le 9 novembre 2011. Le J-2X est un élément clé du système de lancement spatial de l'agence, la fusée lourde conçue pour transporter des astronautes vers la lune, Mars et d'autres espaces lointains destinations. (Crédit image : NASA TV)



Cette histoire a été mise à jour à 17h30. EST.



La NASA a testé avec succès un composant clé de sa fusée lourde de prochaine génération aujourd'hui (9 novembre), mettant à l'épreuve un moteur de fusée qui pourrait aider à propulser les astronautes vers la Lune et Mars.

L'agence spatiale a allumé l'énorme moteur J-2X pendant plus de huit minutes dans son centre spatial Stennis au Mississippi lors du test de l'après-midi, qui a commencé à 16 h 04. HNE (2104 GMT). Le J-2X servira d'étage supérieur du Space Launch System de la NASA, la fusée lourde de 10 milliards de dollars qui devrait commencer à lancer des astronautes vers des destinations dans l'espace lointain d'ici 2021 environ.



Le J-2X a rempli l'air humide du Mississippi d'un rugissement assourdissant et de nuages ​​de vapeur blanc grisâtre pendant les 500 secondes prévues – la durée pendant laquelle il brûlerait au cours d'une mission réelle.

'Durée d'exécution du moteur 499,97 [secondes]', a déclaré un coordinateur de test lorsque la fusée s'est finalement arrêtée, suscitant les applaudissements des ingénieurs et techniciens réunis dans la salle de contrôle de Stennis.

Alors que les ingénieurs viennent tout juste de commencer à analyser les données du test, les premiers retours suggèrent que le J-2X a très bien fonctionné, ont déclaré des responsables.



'Le moteur a fonctionné exactement comme nous l'avions prévu', a déclaré Mike Kynard, responsable des éléments des moteurs liquides SLS de la NASA, lors d'une conférence de presse post-test. « Au premier coup d'œil, il a très bien fonctionné. »

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Le concept de cet artiste montre la fusée géante de la NASA, le Space Launch System, s'envolant d'une rampe de lancement au Kennedy Space Center en Floride. La fusée est le nouveau booster de la NASA pour les missions spatiales lointaines vers un astéroïde et finalement Mars.(Crédit image : NASA)



La prochaine grande fusée de la NASA

La NASA a dévoilé la conception de la fusée Space Launch System en septembre. Le moteur J-2X alimentera le deuxième étage du propulseur, tandis que le premier étage utilisera cinq moteurs principaux RS-25D/E hérités qui ont contribué au lancement de la flotte de navettes spatiales de l'agence, aujourd'hui à la retraite.

Ces deux moteurs brûlent de l'hydrogène liquide et de l'oxygène liquide et sont construits par la société aérospatiale Pratt & Whitney Rocketdyne. Le système de lancement spatial utilisera également des fusées d'appoint pour l'aider à décoller, ont déclaré des responsables de la NASA. [ Galerie : Système de lancement spatial de la NASA ]

Dans ses premières incarnations, le SLS sera probablement capable de transporter 70 tonnes de charge utile, mais la NASA veut finalement le renforcer pour transporter 130 tonnes de matériel dans l'espace. Cette version super lourde serait 10 à 20% plus puissante que les énormes fusées Saturn V qui ont lancé des astronautes sur la lune.

Le tour de fusée d'Orion

La NASA prévoit d'utiliser le système de lancement spatial pour placer des astronautes en orbite à bord du véhicule d'équipage polyvalent Orion, qui est également en cours de développement.

L'énorme fusée ne sera pas prête pour son premier vol d'essai avant décembre 2017, mais la NASA a récemment déclaré qu'elle souhaitait que la capsule Orion effectue son premier voyage sans pilote dans l'espace en 2014. Ainsi, les premiers vols d'essai d'Orion se produiront probablement à bord d'une fusée différente, peut-être une Delta 4.

Depuis la mise en sommeil des navettes en juillet de cette année, la NASA est totalement dépendante des véhicules russes Soyouz pour transporter ses astronautes vers et depuis l'orbite terrestre basse. L'agence compte s'appuyer sur taxis spatiaux privés construit par des sociétés commerciales pour transporter les astronautes vers et depuis l'orbite terrestre basse jusqu'à ce que le système de lancement spatial et Orion soient prêts pour leurs premières missions dans l'espace lointain.

La NASA espère qu'au moins un des nombreux efforts de taxi spatial privé qu'elle soutient sera opérationnel d'ici 2015. Cela permettra à l'agence spatiale de se concentrer sur l'acheminement des humains vers des destinations dans l'espace plus profond, telles que les astéroïdes et Mars.

Le test réussi d'aujourd'hui a été une étape vers la réalisation des visions d'exploration de la NASA, ont déclaré des responsables.

'L'avenir est prometteur pour l'exploration, sachant que nous vivons actuellement dans un environnement budgétaire limité', a déclaré Daniel Dumbacher, administrateur adjoint adjoint de la NASA pour le développement des systèmes d'exploration. 'C'est une première étape, mais c'est la preuve que nous faisons des progrès.'

Vous pouvez suivre Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter : @michaeldwall . Suivez demokratija.eu pour les dernières nouvelles sur la science et l'exploration spatiales sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .