La sonde Dawn de la NASA sur la planète naine Cérès perd une autre roue de réaction

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L'illustration de cet artiste montre le vaisseau spatial Dawn de la NASA en orbite autour de Ceres manœuvrant au-dessus de la planète naine à l'aide de son système de propulsion ionique. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)



Le vaisseau spatial Dawn de la NASA a perdu une autre roue de réaction à maintien d'orientation, mais l'échec ne menace pas la poursuite des travaux de la sonde sur la planète naine Cérès, ont déclaré des responsables de l'agence.



Le dysfonctionnement s'est produit dimanche (23 avril), alors que Dawn se préparait à une observation prévue samedi (29 avril) du mystérieux cratère Occator de Ceres depuis une position 'd'opposition'. Cette géométrie, dans laquelle le vaisseau spatial sera directement entre le cratère et le soleil, pourrait révéler de nouvelles informations sur Occator et ses points lumineux intrigants , ont déclaré des responsables de la NASA.

Dawn a maintenant perdu trois de ses quatre roues de réaction, mais ces défaillances n'ont pas indûment affecté la sonde, qui orbite autour de Cérès, large de 590 milles (950 kilomètres) depuis mars 2015. (Avant cela, Dawn a fait le tour de la protoplanète Vesta — le deuxième plus grand corps de la ceinture d'astéroïdes, derrière Cérès — de juillet 2011 à septembre 2012.)



En effet, les membres de l'équipe de mission sont habitués à contrôler l'orientation de Dawn en utilisant les propulseurs à hydrazine de la sonde au lieu des roues de réaction, a déclaré l'ingénieur en chef et directeur de mission de Dawn, Marc Rayman, basé au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie.

'Ce groupe expérimenté d'explorateurs de l'espace sait comment le faire sans les roues de réaction', a écrit Rayman dans un mise à jour de la mission le mardi (25 avril). Il a ajouté, entre parenthèses, '(Pendant la plupart du temps depuis que Dawn a quitté Vesta en 2012, y compris la première année d'exploitation de Ceres, les quatre roues étaient éteintes. Ce ne sera pas différent.)'

Dawn devrait toujours être en mesure d'effectuer les observations de l'opposition Occator samedi et d'effectuer d'autres travaux comme souhaité, ont déclaré Rayman et des responsables de la NASA.



La mission Dawn de 467 millions de dollars lancée en septembre 2007, avec pour objectif principal d'en apprendre davantage sur les premiers jours du système solaire en étudiant Cérès et Vesta, deux éléments constitutifs de l'ère de la formation des planètes (d'où le nom de la mission).

Dawn a terminé sa mission principale en juin 2016 et opère maintenant dans le cadre d'une mission prolongée. Le vaisseau spatial est le premier à orbiter autour d'une planète naine et le premier à encercler deux objets distincts au-delà du système Terre-Lune.

Dawn a perdu sa première roue de réaction en 2010 et sa deuxième en 2012.



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