Lancement du satellite TESS de la NASA à la recherche de nouveaux mondes extraterrestres

La NASA a un nouveau chasseur de planètes dans les cieux.



Le satellite Transiting Exoplanet Survey (TESS) de l'agence a été lancé aujourd'hui (18 avril) depuis la base aérienne de Cape Canaveral en Floride, s'élevant du pad au sommet d'une fusée SpaceX Falcon 9 à 18 h 51. EDT (2251 GMT) et déploiement en orbite terrestre 49 minutes plus tard.



TESS chassera des mondes extraterrestres autour des étoiles dans le voisinage du soleil – des planètes que d'autres missions pourront ensuite étudier en détail. Et le vaisseau spatial sera incroyablement prolifique, si tout se passe comme prévu. [ La mission de chasse aux exoplanètes TESS de la NASA en images ]

'TESS va considérablement augmenter le nombre de planètes que nous devons étudier', a déclaré le chercheur principal de TESS, George Ricker, du Massachusetts Institute of Technology, lors d'un briefing préalable au lancement dimanche 15 avril.



'Cela va plus que doubler le nombre qui a été vu et détecté par Kepler', a ajouté Ricker, faisant référence au télescope spatial Kepler de la NASA, qui a repéré 2 650 exoplanètes confirmées à ce jour, soit environ 70% de tous les mondes connus au-delà de notre système solaire. .

Et le premier étage du Falcon 9 est revenu sur Terre moins de 9 minutes après le décollage aujourd'hui, atterrissant doucement sur un «navire drone» robotique SpaceX stationné dans l'océan Atlantique. SpaceX a maintenant réussi deux douzaines d'atterrissages de ce type lors des lancements de Falcon 9 – dans le cadre de la volonté de l'entreprise de développer des fusées et des engins spatiaux entièrement et rapidement réutilisables, une percée que le fondateur et PDG de SpaceX Elon Musk a dit va révolutionner les vols spatiaux.

SpaceX a revolé 11 de ces premiers étages à ce jour, mais le décompte n'a pas augmenté aujourd'hui : ce Falcon 9 était tout neuf.



Le lancement d'aujourd'hui était initialement prévu pour lundi soir (16 avril), mais il a été retardé de deux jours pour donner à SpaceX le temps d'enquêter sur un problème potentiel avec les systèmes de guidage, de navigation et de contrôle de la fusée.

Le premier étage d

Le premier étage d'une fusée SpaceX Falcon 9 repose sur le pont du drone 'Of Course I Still Love You' peu de temps après le lancement du satellite exoplanète TESS de la NASA le 18 avril 2018.(Crédit image: SpaceX)



À la recherche des mondes proches

Comme Kepler, TESS trouvera des planètes extraterrestres en utilisant la «méthode de transit», notant les minuscules baisses de luminosité que ces mondes provoquent lorsqu'ils traversent les faces de leurs étoiles hôtes. Mais il y a de grandes différences entre les missions.

Au cours de sa mission principale de 2009 à 2013, Kepler a regardé en permanence une seule parcelle de ciel, surveillant simultanément environ 150 000 étoiles. (Kepler est maintenant embarqué dans une mission différente, appelée K2, au cours de laquelle il étudie une variété d'objets et de phénomènes cosmiques, parmi lesquels des exoplanètes. Mais les jours du télescope emblématique sont comptés ; il est presque à court de carburant.) La plupart de ces étoiles sont loin du soleil - de plusieurs centaines d'années-lumière à 1 000 années-lumière ou plus.

Mais TESS effectuera une vaste étude du ciel au cours de sa mission principale de deux ans, couvrant environ 85 % du ciel. Le satellite se concentrera sur les étoiles les plus proches et les plus brillantes, utilisant ses quatre caméras pour rechercher des mondes qui pourraient être suffisamment proches pour être étudiés en profondeur par d'autres instruments.

En effet, TESS s'appuiera sur une variété d'autres télescopes au sol et dans l'espace pour aider à déterminer lesquelles de ses « candidats » sont de véritables planètes et pour caractériser les mondes nouvellement découverts. L'un de ces partenaires sera les 8,8 milliards de dollars de la NASA Télescope spatial James Webb , dont le lancement est prévu en 2020. James Webb devrait être en mesure de sonder l'atmosphère d'au moins quelques planètes TESS à la recherche d'oxygène, de méthane et d'autres signes possibles de vie, ont déclaré des responsables de la NASA.

'TESS est la première étape vers la recherche de planètes habitables', a déclaré le scientifique du projet de mission Stephen Rinehart, basé au Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, Maryland, lors du briefing de dimanche. [ 10 exoplanètes qui pourraient héberger une vie extraterrestre ]

La mission sera également un grand pas vers l'exploration de ces mondes de près, ont déclaré les membres de l'équipe. Dans 50 à 100 ans, l'humanité sera probablement capable de lancer de minuscules vaisseaux spatiaux robotiques pour explorer un certain nombre d'exoplanètes proches, peut-être en utilisant une technologie comme celle développée par le projet Breakthrough Starshot de 100 millions de dollars, a déclaré Ricker du MIT.

'Nous mettons en place un catalogue des meilleures cibles pour ces sondes', a-t-il déclaré. « C'est une chose qui, je pense, sera un héritage durable de TESS. »

Une orbite unique

TESS diffère également de Kepler par son orbite. Alors que Kepler tourne autour du soleil, TESS zoomera autour de notre planète, sur une orbite hautement elliptique de 13,7 jours qu'aucun vaisseau spatial n'a jamais occupée auparavant.

Cette orbite amènera TESS aussi près de la Terre que 67 000 milles (108 000 kilomètres) et aussi loin que 232 000 milles (373 000 km). Le satellite sera capable de transmettre ses données embarquées vers la Terre rapidement et efficacement pendant les approches rapprochées.

L'orbite est également incroyablement stable et présente une exposition aux rayonnements relativement faible et une faible variation thermique, a déclaré Robert Lockwood, responsable du programme de vaisseau spatial TESS chez Orbital ATK, la société basée en Virginie qui a construit le satellite pour la NASA.

'C'est vraiment une orbite Boucle d'or', a déclaré Lockwood à demokratija.eu.

Mais TESS n'y arrivera pas avant un moment. Après un certain nombre d'allumages des moteurs et une manœuvre dramatique - un survol rapproché de la lune le 17 mai — TESS arrivera sur son orbite finale à la mi-juin, si tout se passe comme prévu. La campagne scientifique commencera peu de temps après.

La mission TESS est plafonnée à 200 millions de dollars, sans compter les coûts de lancement (qui ont ajouté 87 millions de dollars supplémentaires, ont déclaré des responsables de la NASA).

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