Le nouveau trio de télescopes français scrutera le ciel à la recherche de planètes semblables à la Terre

Il y a un nouveau chasseur d'exoplanètes en ville.

Trois nouveaux télescopes de l'observatoire de La Silla, dans le nord du Chili, ont réussi à scruter le ciel nocturne pour la première fois, offrant aux scientifiques un nouvel outil pour rechercher des signaux lumineux provenant de mondes lointains.



Le projet français ExTrA (Exoplanets in Transits and their Atmospheres) aidera les scientifiques à rechercher des moments où la lumière provenant de petites étoiles « naines rouges » est subtilement atténuée en raison du passage de planètes devant elles (vue de la Terre), selon à une déclaration de l'Observatoire européen austral (ESO), qui gère l'Observatoire de La Silla. [ Les plus grands observatoires de l'Observatoire européen austral ]

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Les télescopes ExTrA de l'Observatoire de La Silla de l'ESO au Chili seront utilisés pour localiser et analyser des planètes de la taille de la Terre en orbite autour d'étoiles naines rouges. Le nouveau design d'ExTrA permet une plus grande sensibilité par rapport aux recherches précédentes. Dans cette image nocturne, les trois dômes ExTrA sont vus sous un ciel magnifique avec la constellation d'Orion (le Chasseur) et l'amas d'étoiles des Pléiades.(Crédit image : Petr Horálek / ESO)

Les trois télescopes ExTrA de 0,6 mètre (1,97 pied) peuvent observer les changements de luminosité d'une étoile dans de nombreuses longueurs d'onde lumineuses différentes, afin de capter l'obscurcissement de l'étoile qui pourrait être causé par une planète passant devant l'étoile. Cette approche est légèrement différente des méthodes de transit et des techniques de photométrie différentielle existantes, et en prenant des observations dans différentes couleurs, les télescopes au sol peuvent corriger les variations causées par l'atmosphère terrestre.

En bref, ces télescopes visent un niveau de précision qui permettra aux scientifiques de voir des planètes de la taille de la Terre, qui sont souvent difficiles à repérer en raison de leur taille relativement petite par rapport à leurs étoiles mères, selon le communiqué. Et c'est important, car les responsables du projet ExTrA ne veulent pas seulement trouver des exoplanètes ; ils veulent aussi en savoir plus sur les atmosphères des exoplanètes avec les télescopes.

Les télescopes ExTrA sont visibles à l

Les télescopes ExTrA sont visibles à l'observatoire de La Silla de l'ESO au Chili.(Crédit image : ESO / Emmanuela Rimbaud)

« Avec la prochaine génération de télescopes, tels que Le télescope extrêmement grand de l'ESO , nous pourrons peut-être étudier les atmosphères des exoplanètes trouvées par ExTrA pour essayer d'évaluer la viabilité de ces mondes pour soutenir la vie telle que nous la connaissons », le chercheur principal du projet, Xavier Bonfil, dit dans la déclaration de l'ESO . Il est basé à l'Université de Grenoble en France, et les télescopes seront opérés à distance à partir de là.

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L'un des trois télescopes ExTrA de l'Observatoire de La Silla de l'ESO au Chili. Cette vue montre le télescope dans son dôme.(Crédit image : Petr Horálek / ESO)

Les étoiles naines rouges sont des candidats idéaux pour l'étude, selon le communiqué de l'ESO, car elles sont « attendues pour héberger de nombreuses planètes de la taille de la Terre », selon le communiqué. Un exemple est le voisin le plus proche du soleil, Proxima Centauri , un nain M qui s'est avéré avoir un monde en orbite de la taille de la Terre.

Suivez Doris Elin Salazar sur Twitter @salazar_elin . Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook et Google+ . Article original sur Edemokratija.eu .