Un nouveau rover de la NASA étudie le rayonnement spatial en route vers Mars

Curiosity Rover dans l

Un concept d'artiste montrant le rover Curiosity Mars de la NASA traversant l'espace. Curiosity a été lancé le 26 novembre 2011 et devrait atterrir sur la planète rouge en août 2012. (Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Le nouveau rover martien de la NASA a déjà commencé à effectuer des recherches dans l'espace, moins de trois semaines après le lancement de sa croisière de huit mois vers la planète rouge.



Les rover Curiosity de la taille d'une voiture a commencé à utiliser son instrument Radiation Assessment Detector (RAD), qui surveille les particules de haute énergie provenant du soleil, des supernovas lointaines et d'autres sources. De tels rayonnements sont potentiellement dangereux pour l'homme, les résultats du rover pourraient donc aider les scientifiques à planifier de futures missions habitées vers Mars, ont déclaré les chercheurs.

'RAD sert de mandataire à un astronaute à l'intérieur d'un vaisseau spatial en route vers Mars', a déclaré Don Hassler, chercheur principal de RAD au Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, dans un communiqué. «L'instrument est profondément à l'intérieur du vaisseau spatial, comme le serait un astronaute. Comprendre les effets de l'engin spatial sur le champ de rayonnement sera précieux pour la conception d'engins permettant aux astronautes de se rendre sur Mars.'

Mesurer le rayonnement sur Mars

Curiosity, la pièce maîtresse de la mission Mars Science Laboratory (MSL) de 2,5 milliards de dollars de la NASA, a été lancée le 26 novembre et devrait atterrir au cratère Gale de la planète rouge début août 2012. [ Vidéo : l'atterrissage particulier de Curiosity sur Mars décrit ]

L'objectif principal du rover d'une tonne est d'évaluer si la zone du cratère Gale peut, ou pourrait jamais, soutenir la vie microbienne. La plupart de Les 10 instruments scientifiques différents de Curiosity sont conçus pour aider le rover à répondre à cette question.

Le RAD aidera également à évaluer l'habitabilité martienne. Cependant, l'instrument de la taille d'un grille-pain a été conçu spécifiquement pour préparer la future exploration humaine de Mars. Ses mesures aideront les scientifiques à calculer la dose de rayonnement que les astronautes recevraient à la surface de la planète rouge, ont déclaré les chercheurs.

Mais les futurs explorateurs martiens seraient également exposés à des radiations au cours de leur long voyage vers la planète rouge, les scientifiques de la mission ont donc activé le RAD dans l'espace lointain.

Cet artiste

Le concept de cet artiste présente le rover Mars Science Laboratory Curiosity de la NASA, un robot mobile permettant d'étudier la capacité passée ou présente de Mars à maintenir la vie microbienne. Curiosity a été lancé vers la planète rouge le 26 novembre 2011.(Crédit image : NASA/JPL-Caltech)

Mesurer le rayonnement spatial

Les scientifiques ont déjà mesuré le rayonnement spatial, mais des observations antérieures ont été faites avec des instruments à ou près de la surface des engins spatiaux, ont déclaré les chercheurs.

Mais RAD est sur le corps de Curiosity, enterré à l'intérieur du vaisseau spatial MSL. Il est donc protégé par divers composants, dont l'aéroshell de protection de la mission. Les mesures de RAD devraient donc être une approximation plus proche des doses que les astronautes recevraient lors de leur voyage vers Mars, ont déclaré les chercheurs.

Les observations RAD marquent le début des travaux scientifiques de Curiosity, qui prendront vraiment leur envol lorsque le rover atterrira sur Mars en août prochain.

'Bien que Curiosity ne recherchera pas de signes de vie sur Mars, ce qu'il pourrait trouver pourrait changer la donne sur l'origine et l'évolution de la vie sur Terre et ailleurs dans l'univers', a déclaré Doug McCuistion, directeur du programme d'exploration de Mars de la NASA. 'Une chose est sûre: les découvertes du rover fourniront des données critiques qui auront un impact sur la planification et la recherche humaines et robotiques pendant des décennies.'

Mercredi matin (14 décembre), Curiosity avait parcouru environ 31,9 millions de miles (51,3 millions de kilomètres) lors de son vol de 352 millions de miles (567 millions de km) vers Mars. La première manœuvre de correction de trajectoire de la mission est prévue pour la mi-janvier, ont indiqué des responsables.

Suivez demokratija.eu pour les dernières nouvelles sur la science et l'exploration spatiales sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .