La nouvelle comète ATLAS devient vraiment brillante, vraiment rapide

Une comète qui est passée près de la Terre en décembre 2018.

Une comète qui est passée près de la Terre en décembre 2018. (Crédit image : NASA)

Pendant des années, les astronomes amateurs ont attendu qu'une comète brillante à l'œil nu passe près de la Terre - et finalement, un tel objet est peut-être arrivé.



La pièce maîtresse céleste possible est connue sous le nom de comète ATLAS, ou C/2019 Y4. Lorsqu'il a été découvert le 28 décembre 2019, il était assez faible, mais depuis lors, il a été éclaircir si rapidement que les astronomes fondent de grands espoirs sur le spectacle qu'il pourrait offrir. Mais étant donné la nature délicate des comètes, les observateurs du ciel font également attention à ne pas trop espérer, sachant que la comète pourrait s'effondrer.

Cela faisait longtemps qu'une comète n'avait pas offert un beau spectacle aux observateurs du ciel, en particulier dans l'hémisphère nord. En mars 2013, Comète PanSTARRS était visible juste après le coucher du soleil, bien que bas dans le ciel occidental. Mais bien qu'il ait brièvement atteint la première magnitude avec une queue courte et brillante, sa faible altitude et un ciel crépusculaire brillant ont nui à ce qui aurait autrement été un objet beaucoup plus proéminent. La comète Lovejoy en 2011 et la comète McNaught en 2007 ont toutes deux évolué pour devenir des objets époustouflants, mais malheureusement, lorsqu'elles étaient à leur meilleur, elles n'étaient visibles que depuis l'hémisphère sud.

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Repérer la comète ATLAS ?

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Cela fait maintenant près d'un quart de siècle que nous n'avons pas eu droit à une comète d'une luminosité spectaculaire : la comète Hale-Bopp est passée au printemps 1997 et la comète Hyakutake l'a fait exactement un an plus tôt. Les deux étaient vraiment de « grandes » comètes, très brillantes et fantastiquement structurées ; dans des conditions très sombres, la queue de Hyakutake semblait s'étendre sur plus de la moitié du ciel.

Alors maintenant, après une « sécheresse cométaire », la comète ATLAS pourrait enfin égayer le ciel nocturne du début du printemps. Ou encore, peut-être pas.

Optimisme gardé

Le surnom de la comète est l'acronyme de Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System (ATLAS), un système de relevé astronomique robotique basé à Hawaï et optimisé pour détecter de plus petits objets géocroiseurs quelques semaines à quelques jours avant leur approche la plus proche. Mais à l'occasion, l'enquête trouvera également une comète.

Lorsque les astronomes ont repéré pour la première fois la comète ATLAS en décembre, elle se trouvait dans la Grande Ourse et était un objet extrêmement faible, proche de la 20e magnitude. C'est environ 398 000 fois plus faible que les étoiles qui sont au seuil de la visibilité à l'œil nu. À l'époque, elle se trouvait à 273 millions de milles (439 millions de kilomètres) du soleil.

Mais les comètes s'éclaircissent généralement à l'approche du soleil, et au plus près, le 31 mai, la comète ATLAS ne sera qu'à 23,5 millions de miles (37,8 millions de km) du soleil. Un changement aussi prodigieux de la distance solaire entraînerait généralement l'augmentation d'une comète en luminosité de près de 11 magnitudes, assez pour rendre ATLAS facilement visible dans un petit télescope ou une bonne paire de jumelles, bien que franchement rien de vraiment émouvant.

Sauf que depuis sa découverte, la comète s'éclaircit à une vitesse presque sans précédent. Au 17 mars, ATLAS était déjà de magnitude +8,5, plus de 600 fois plus lumineux que prévu. En conséquence, de grandes attentes bourdonnent pour ce bloc glacé de détritus cosmiques, avec l'espoir qu'il pourrait devenir un objet incroyablement brillant d'ici la fin du mois de mai.

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Une lignée célèbre

Un autre facteur qui nourrit les espoirs pour ATLAS en tant qu'éblouissant potentiel est que son orbite est presque identique à celle de la soi-disant Grande comète de 1844 .

Comme la comète de 1844, ATLAS suit une trajectoire qui nécessiterait 6 000 ans par orbite et l'amènerait au-delà des confins du système solaire, à environ 92 milliards de kilomètres du soleil. Probablement dans un passé lointain, une comète beaucoup plus grosse occupait cette même orbite, mais s'est fragmentée en plusieurs morceaux - dont la comète de 1844 et ATLAS - en contournant le soleil.

Mais toute comparaison est dangereuse. La comète de 1844 n'a été découverte que peu de temps après le périhélie, nous n'avons donc aucune connaissance préalable de son comportement de luminosité. Mais cette information est actuellement tout ce que nous savons sur ATLAS, et nous ne pourrons pas voir l'objet une fois qu'il aura atteint le soleil.

Et n'oublions pas certaines des comètes du passé qui avaient apparemment la « gloire » écrite sur elles, mais qui n'ont absolument pas répondu aux attentes : la comète ISON en 2013, la comète Austin en 1990 et La comète Kohoutek en 1974.

Alors, qu'est-ce qui vous attend ?

John Bortle, qui a observé des centaines de comètes et est un expert bien connu dans le domaine, a eu son premier aperçu de la comète ATLAS à l'aide de jumelles 15 x 70 dimanche soir (15 mars). Et il est perplexe, a-t-il écrit. «Pour la première fois depuis de nombreuses années, je suis un peu perdu quant aux conseils honnêtes que je peux offrir aux futurs observateurs. Je ne sais vraiment pas quoi faire de cet objet.

La tête (ou le coma) de la comète ATLAS est grosse, bien que 'très faible et fantomatique', a déclaré Bortle, ce qui n'a pas de sens. « S'il s'agit d'un visiteur vraiment important, son apparence devrait être considérablement plus nette. Au lieu de cela, nous voyons, au mieux, un objet assez modestement condensé avec seulement une caractéristique stellaire précise près de son cœur.

L'imprévisibilité des comètes est une vieille histoire. Les astronomes utilisent des formules spéciales pour essayer d'anticiper la luminosité d'une comète. Malheureusement, le comportement et les caractéristiques individuels des comètes peuvent être aussi variés que les gens : il n'y en a pas deux pareils.

Maintenant, voici l'énigme concernant la comète ATLAS : jusqu'à il y a quelques semaines, elle s'éclairait à un rythme ahurissant. Cet éclaircissement a quelque peu ralenti, mais c'est toujours un taux d'éclaircissement impossible à maintenir. Si ATLAS continuait à s'éclaircir à ce rythme jusqu'à son approche la plus proche du soleil fin mai, il finirait par rivaliser avec le planète Vénus en luminosité !

'Nous devrions nous attendre à ce que le taux d'augmentation ralentisse à nouveau', a déclaré Carl Hergenrother, un observateur assidu des comètes basé en Arizona. 'C'est là qu'il devient difficile de prédire à quel point il sera brillant.' À l'heure actuelle, personne ne peut prédire combien de temps il continuera à s'éclaircir rapidement et à quel point cet éclaircissement ralentira considérablement.

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Où chercher et à quoi s'attendre

Il ne reste plus qu'à suivre la comète ATLAS dans les jours et les semaines à venir. Heureusement, sa trajectoire en mars et avril sera très favorable pour les observateurs de l'hémisphère nord, car elle sera circumpolaire et restera toujours au-dessus de l'horizon. À la tombée de la nuit, il se positionnera plus qu'à mi-hauteur dans le ciel nord-nord-ouest. À l'heure actuelle, la comète se trouve dans l'ouest de la Grande Ourse et elle se déplacera dans les limites de Camelopardalis la girafe - un motif d'étoiles plutôt sombre et informe - d'ici le 29 mars. Elle y restera jusqu'au mois d'avril.

Quant à savoir à quel point la comète ATLAS sera brillante, tout le monde peut deviner. Il pourrait devenir faiblement visible à l'œil nu dans des conditions de ciel sombre vers la mi-ou la fin avril. À la mi-mai, lorsqu'il disparaîtra dans le crépuscule brillant du soir, il aura peut-être atteint la seconde magnitude - à peu près aussi brillant que Polaris, l'étoile polaire.

On ne sait pas si ATLAS continue à surperformer et brille encore plus, développe une queue importante ou cesse soudainement de briller et reste très faible et fantomatique pour le moment. Nous devrons juste attendre et voir.

'Ce sera amusant au cours des prochaines semaines de regarder la comète ATLAS se développer (et fournir une belle distraction de l'état actuel du monde), a écrit Hergenrother. « Bon santé et ciel dégagé ! »

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au New York's Planétarium Hayden . Il écrit sur l'astronomie pour Revue d'histoire naturelle , les Almanach des agriculteurs et autres publications. Suivez-nous sur Twitter @Spacedotcom et sur Facebook .

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