Nuage d'Oort : la coquille de glace du système solaire extérieur

On pense qu'une coquille géante de corps glacés connue sous le nom de nuage d'Oort encercle le système solaire. Il peut contenir des milliards, voire des milliards de corps, et certains sont si gros qu'ils comptent comme des planètes naines. Lorsque les habitants interagissent avec les étoiles qui passent, les nuages ​​​​moléculaires et la gravité de la galaxie, ils peuvent se retrouver en spirale vers le soleil ou se jeter complètement hors du système solaire dans des régions éloignées de l'espace. Bien que cette coquille ait été proposée pour la première fois en 1950, sa distance extrême rend difficile pour les scientifiques d'identifier les objets qu'elle contient.

Identifier le nuage d'Oort

En 1950, l'astronome néerlandais Jan Oort a suggéré que certaines des comètes entrant dans le système solaire provenaient d'un nuage de corps glacés pouvant se situer jusqu'à 100 000 fois la distance de la Terre au soleil, une distance pouvant atteindre 9,3 billions de miles (15 billions de kilomètres ).



Deux types de comètes parcourent le système solaire. Celles à périodes courtes, de l'ordre de quelques centaines d'années, proviennent de la ceinture de Kuiper, une galette de particules glaciales proche de l'orbite de Pluton. Les comètes de période plus longue, avec des orbites de milliers d'années, proviennent du nuage d'Oort, plus éloigné.

Les deux régions varient principalement en termes de distance et de localisation. La ceinture de Kuiper orbite approximativement dans le même plan que les planètes, allant de 30 à 50 fois plus loin du soleil que la Terre. Mais le nuage d'Oort est une coquille qui entoure tout le système solaire, et qui est cent fois plus éloigné.

Les comètes du nuage d'Oort peuvent voyager jusqu'à trois années-lumière du soleil. Plus ils vont loin, plus l'emprise gravitationnelle du soleil s'affaiblit. Le passage d'étoiles et de nuages ​​de gaz moléculaire peut facilement modifier l'orbite de ces comètes, les ôtant de notre soleil ou les renvoyant vers lui. La trajectoire des comètes change constamment, en fonction des facteurs qui l'influencent.

Rendu d

Rendu d'artistes de la ceinture de Kuiper et du nuage d'Oort.(Crédit image : NASA)

Habitants du nuage d'Oort

Les 2 billions d'objets estimés dans le nuage d'Oort sont principalement composés de glace d'ammoniac, de méthane et d'eau. Formé au début du système solaire, les objets sont des morceaux vierges de la première vie du nuage, ce qui signifie que ces comètes donnent un aperçu de l'environnement dans lequel la Terre primitive a évolué. Alors que la gravité attirait d'autres morceaux de poussière et de glace dans des corps célestes plus grands, les habitants du nuage d'Oort ont connu un résultat différent. La gravité des autres planètes, principalement des géantes gazeuses telles que Jupiter, les a poussées dans le système solaire externe, où elles restent. [ PHOTOS : vues spectaculaires sur les comètes depuis la Terre et l'espace ]

La population du nuage d'Oort est en constante évolution. Non seulement certains de ses résidents sont définitivement expulsés du système par des interactions avec des voisins qui passent, mais le soleil peut également capturer les habitants des coquilles tournantes entourant d'autres étoiles.

La comète Hale-Bopp a attiré l

La comète Hale-Bopp a attiré l'attention de millions de personnes lorsqu'elle a voyagé depuis le nuage d'Oort pour passer près de la Terre avant de retourner dans sa lointaine maison.(Crédit image : J.C. Casado)

Lorsque la comète Hyakutake est passée à moins de 15 millions de kilomètres de la Terre en 1996, elle achevait un voyage d'environ 17 000 ans depuis les confins du nuage d'Oort. Hale-Bopp était une autre comète de longue période qui a voyagé depuis le nuage d'Oort. Visible pendant près d'un an et demi, il est passé à moins de 197 millions de kilomètres de la Terre. L'orbite de ces deux objets du nuage d'Oort a radicalement changé à la suite de leur passage à travers le système solaire. On pense également que la comète de Halley est originaire du nuage d'Oort, bien qu'il s'agisse maintenant d'un objet de la ceinture de Kuiper.

Les scientifiques ont également identifié plusieurs planètes naines qui, selon eux, font partie de ce groupe lointain. Le plus grand est Sedna , qui aurait les trois quarts de la taille de Pluton. Sedna se trouve à 13 milliards de kilomètres de la Terre et tourne autour du soleil environ tous les 10 500 ans. Les autres objets incluent 2006 SQ372, 2008 KV42, 2000 CR105 et 2012 VP113, des comètes dont la taille varie entre 30 et 155 miles (50 à 250 km). Le plus récent ajout à cette foule est 2015 TG387, surnommé Le gobelin , qui a été décrite pour la première fois dans une recherche publiée en 2018.

Autres ressources:

Cet article a été mis à jour le 4 octobre 2018 par la rédactrice principale de demokratija.eu, Meghan Bartels. Suivez-nous @Spacedotcom , Facebook et Google+ . Article original sur Edemokratija.eu .