Pluton a une cinquième lune, révèle le télescope Hubble

Système Pluton montrant la cinquième lune (P5)

Cette image, prise par le télescope spatial Hubble de la NASA, montre cinq lunes en orbite autour de la lointaine planète naine glacée Pluton. Le cercle vert marque la lune nouvellement découverte, désignée P5, photographiée par la caméra à grand champ 3 de Hubble le 7 juillet 2012. (Crédit image : NASA, ESA et M. Showalter (SETI Institute))



Une toute petite nouvelle lune a été découverte en orbite autour de Pluton, ont annoncé des scientifiques aujourd'hui (11 juillet).



Des chercheurs utilisant le télescope spatial Hubble de la NASA ont trouvé la lune, portant à cinq le nombre de satellites Pluton connus. La découverte intervient presque exactement un an après que Hubble ait repéré la quatrième lune de Pluton, un petit corps actuellement appelé P4.

'Vient d'être annoncé: Pluton a de la compagnie -- Nous avons découvert une 5e lune en utilisant le télescope spatial Hubble !' Alan Stern, du Southwest Research Institute à Boulder, Colorado, a annoncé aujourd'hui via le site Web de réseautage social Twitter.



Les autres lunes de Pluton sont Charon, Nix, Hydra et P4. Charon est de loin le plus grand, mesurant 648 milles (1 043 kilomètres) de diamètre. Nix et Hydra mesurent entre 20 et 70 miles (32 à 113 km) de large, tandis que P4 aurait une largeur de 8 à 21 miles (13 à 34 km).

La nouvelle lune ressemble beaucoup plus à P4 qu'à Charon.

'C'est plus petit que P4', a déclaré Stern à demokratija.eu.



'Nous en trouvons de plus en plus, donc notre inquiétude concernant les dangers augmente', a-t-il ajouté, faisant référence au risque de collision auquel New Horizons sera confronté lorsqu'il passera près de Pluton dans quelques années. [Les lunes de Pluton révélées (photos)]

Une équipe d

Une équipe d'astronomes utilisant le télescope spatial Hubble de la NASA rapporte la découverte d'une autre lune en orbite autour de la planète naine glacée Pluton. Image publiée le 11 juillet 2012.(Crédit image : NASA, ESA et M. Showalter (SETI Institute))



La nouvelle lune de Pluton a été provisoirement nommée S/2012 (134340) 1, bien qu'elle porte également le surnom de P5. Il a été découvert à l'aide de la caméra à grand champ 3 sur le Le télescope spatial Hubble lors d'une série d'observations fin juin et début juillet.

P5 semble être de forme irrégulière, avec un diamètre compris entre 6 et 15 miles (10 à 24 km). Il tourne autour de Pluton à une distance moyenne de 29 000 miles (47 000 km), sur une orbite considérée comme coplanaire avec les autres satellites de la planète naine, ont déclaré des chercheurs.

'Les lunes forment une série d'orbites parfaitement imbriquées, un peu comme des poupées russes', a déclaré le chef d'équipe Mark Showalter, du SETI Institute de Mountain View, en Californie, dans un communiqué annonçant la nouvelle lune.

Charon a été repéré pour la première fois en 1978, 48 ans après la découverte de Pluton. Nix et Hydra ont été trouvés par Hubble en 2005.

La photo de Pluton au télescope spatial Hubble est la plus détaillée jamais vue.

Pluton orbite en moyenne à 3,65 milliards de miles (5,87 milliards de kilomètres) du soleil, environ 39 fois plus loin que la Terre. Pendant plus de 75 ans après sa découverte, l'objet était considéré comme une planète à part entière, mais les choses ont changé en 2006.

Cette année-là, l'Union astronomique internationale a reclassé Pluton en planète naine, car elle partage l'espace orbital avec de nombreux autres objets dans la ceinture de Kuiper, l'anneau de corps glacés au-delà de Neptune.

Avec une autre lune à prendre en compte autour de Pluton, l'équipe de la mission New Horizons de la NASA jette maintenant un regard neuf sur le survol prévu du vaisseau spatial en 2015 pour s'assurer qu'il passera par la planète naine en toute sécurité tout en observant le système planétaire complexe.

'La découverte de tant de petites lunes nous indique indirectement qu'il doit y avoir beaucoup de petites particules cachées dans le système Pluton', a déclaré Harold Weaver, membre de l'équipe New Horizons, du laboratoire de physique appliquée de l'Université Johns Hopkins à Laurel, dans le Maryland.

'L'inventaire du système Pluton que nous prenons maintenant avec Hubble aidera l'équipe de New Horizons à concevoir une trajectoire plus sûre pour le vaisseau spatial', a ajouté Stern dans un communiqué.

Cette histoire a été mise à jour à 11 h 51 HE avec de nouveaux détails et commentaires.

Suivez Mike Wall, rédacteur en chef de demokratija.eu, sur Twitter @michaeldwall ou demokratija.eu @Spacedotcom . Nous sommes également sur Facebook et Google+.