L'hydre de la lune de Pluton gainée de glace d'eau ultra-propre

Pluton

Hydra, la lune la plus externe de Pluton, mesure environ 50 kilomètres de diamètre. (Crédit image : NASA/JHUAPL/SwRI)



La lune la plus externe de Pluton, Hydra, a été nommée d'après un monstre aquatique grec légendaire, et elle porte bien son nom : de nouvelles données montrent que la petite lune est presque entièrement recouverte de glace d'eau «presque vierge», selon des responsables de la NASA.



Les nouvelles données du vaisseau spatial New Horizons, recueillies lors de son survol de Pluton en juillet 2015, suggèrent que la coquille glacée de la planète est plus propre que la glace trouvée sur les autres lunes de Pluton.

L'incroyable pureté de la glace sur Hydra aide à expliquer la réflectivité élevée que les scientifiques ont remarquée à partir des données antérieures de New Horizons, ont déclaré des responsables de la NASA. Ces observations antérieures d'Hydra ont révélé que sa surface est extrêmement réfléchissante - encore plus que la surface de la plus grande lune de Pluton, Charon. Bien que Charon soit également recouvert de glace d'eau, il est contaminé par un matériau plus sombre qui s'est accumulé au fil du temps à la surface, rendant Charon moins réfléchissant, selon la NASA. (Les chercheurs appellent la substance «glace d'eau» pour la distinguer des glaces plus exotiques, telles que l'azote cristallisé qui coule à la surface de Pluton.)



La glace à la surface d'Hydra semble avoir des grains plus gros ou réfléchir plus de lumière à certains angles que les grains de glace de Charon, d'après les longueurs d'onde de la lumière qu'elle absorbe, selon les responsables de la NASA. dit dans un communiqué .

Mesures de la NASA

Les mesures de la sonde New Horizons de la NASA suggèrent que la lune la plus éloignée de Pluton, Hydra, est recouverte de glace d'eau très pure.(Crédit image : NASA/JHUAPL/SwRI)



Les scientifiques pensent qu'Hydra s'est formée à partir de débris glacés produits lorsque deux corps célestes sont entrés en collision pour former le système Pluton-Charon il y a environ 4 milliards d'années et que leurs couches externes lourdes d'eau ont été enlevées.

Ensuite, les chercheurs de la NASA étudieront pourquoi la glace d'Hydra est plus propre que celle de Charon. Une théorie qu'ils ont proposée est que de petites collisions de météorites peuvent continuellement frapper Hydra et éliminer les contaminants qui altèrent la glace de Charon.

'Ce processus aurait été inefficace sur le Charon beaucoup plus gros, dont la gravité beaucoup plus forte retient tous les débris créés par ces impacts', a déclaré Simon Porter, membre de l'équipe scientifique New Horizons du Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, dans le communiqué.



Avec plus de données provenant de New Horizons, les scientifiques auront bientôt la possibilité de comparer directement Charon à Hydra, et également de comparer ces deux lunes aux autres petites lunes de Pluton.

Note de l'éditeur:Cet article a été mis à jour pour refléter depuis combien de temps le système Pluton-Charon s'est formé.

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