Les satellites montrent que les glaciers rétrécissent rapidement à cause du changement climatique

Les glaciers de la Terre reculent rapidement.



De nouveaux résultats reposant sur cinq décennies d'observations par satellite montrent des changements importants dans les glaciers aux pôles nord et sud de la Terre, résultat du réchauffement climatique.



Une grande partie des données provient de la longue Mission Landsat , qui est une série de satellites d'observation de la Terre gérée par la NASA et le United States Geological Survey. Le fait d'avoir des décennies de données provenant d'une seule ligne de satellites similaires rend beaucoup plus facile de voir les changements au fil du temps. Mais d'autres satellites détectent également des changements, parfois sur des échelles de temps aussi courtes qu'un an ou deux.

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Des mares d'eau de fonte à la surface du glacier Petermann au Groenland vues par Landsat en juin 2019.(Crédit image : NASA/USGS)

Les images Landsat de glaciers photographiés entre 1972 et 2019 ont permis au glaciologue Mark Fahnestock de l'Université d'Alaska, à Fairbanks, de créer des films en accéléré de six secondes montrant les changements dans la glace.



'Nous avons maintenant ce long dossier détaillé qui nous permet de regarder ce qui s'est passé en Alaska', a déclaré Fahnestock dans une déclaration de la NASA . 'Lorsque vous regardez ces films, vous vous rendez compte à quel point ces systèmes sont dynamiques et à quel point l'écoulement de la glace est instable.'

Les glaciers réagissent au réchauffement climatique en différentes manières. Par exemple, le glacier Columbia en Alaska était assez stable lorsque le premier satellite Landsat l'a observé en 1972. Il a commencé à reculer rapidement au milieu des années 80 ; il se trouve maintenant à 20 kilomètres en amont de sa première position observée il y a près de 48 ans. Pendant ce temps, le glacier Hubbard voisin ne s'est déplacé que de trois milles (cinq km) au cours des mêmes 48 années, mais une image de 2019 a montré une grande zone dans le glacier où la glace s'est détachée . Cette « échancrure de vêlage », comme l'appellent les géologues, est probablement le signe d'un changement rapide à l'horizon.

'Cette baie de vêlage est le premier signe de faiblesse du glacier Hubbard depuis près de 50 ans – elle progresse dans les records historiques', a déclaré Fahnestock, avertissant que le glacier Columbia montrait des signes similaires d'affaiblissement avant son recul rapide il y a des décennies.



Michalea King, doctorante en sciences de la terre à l'Ohio State University, a examiné des images Landsat similaires du Groenland dès 1985 pour voir comment le réchauffement climatique a affecté 200 glaciers là-bas. Ces glaciers ont reculé en moyenne de trois milles (cinq km) au cours de la période d'observations par satellite étudiée par King.

'Ces glaciers vêlent plus de glace dans l'océan qu'ils ne l'étaient par le passé', a déclaré King dans le même communiqué. 'Il existe une relation très claire entre le recul et l'augmentation des pertes de masse de glace de ces glaciers, au cours de l'enregistrement de 1985 à aujourd'hui.'

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Le recul glaciaire fait également apparaître différentes sortes de lacs au fil du temps à la surface du glacier et sous terre. James Lea, glaciologue à l'Université de Liverpool au Royaume-Uni, a découvert des lacs d'eau de fonte de surface sur les glaciers du Groenland d'une largeur pouvant atteindre cinq kilomètres. Lea a utilisé les mesures recueillies par le spectroradiomètre imageur à résolution modérée ( MODE ) sur le satellite Terra dirigé par la NASA pour chaque jour de chaque saison de fonte au cours des 20 dernières années.

'Nous avons examiné le nombre de lacs par an sur la calotte glaciaire et avons constaté une tendance à la hausse au cours des 20 dernières années : une augmentation de 27 % du nombre de lacs', a déclaré Lea dans le même communiqué. 'Nous avons également de plus en plus de lacs à des altitudes plus élevées - des zones dans lesquelles nous ne nous attendions pas à voir des lacs avant 2050 ou 2060.'

Le changement est si rapide que parfois des différences apparaissent en seulement un an ou deux. Par exemple, Devon Dunmire de l'Université du Colorado, Boulder, a utilisé des images radar à micro-ondes de l'Agence spatiale européenne Satellite Sentinelle-1 regarder sous la glace. Dunmire a repéré des lacs sur les plates-formes de glace George VI et Wilkins près de la péninsule antarctique, dont quelques-uns sont restés liquides pendant l'hiver.

'On ne sait pas grand-chose sur la distribution et la quantité de ces lacs souterrains, mais cette eau semble être répandue sur la banquise près de la péninsule antarctique', a déclaré Dunmire, étudiant diplômé en sciences atmosphériques et océaniques, dans le même communiqué. 'C'est un élément important à comprendre, car il a été démontré que l'eau de fonte déstabilise les plates-formes glaciaires.'

Les scientifiques ont présenté leurs travaux lors de la réunion annuelle de l'American Geophysical Union à San Francisco le 9 décembre.

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