À la recherche de la vie extraterrestre, suivez l'eau

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Les scientifiques pensent que Mars avait autrefois un océan qui couvrait 20% de sa surface. La majeure partie de cette eau a ensuite été perdue dans l'espace. (Crédit image : NASA / Villanueva / Mumma / Gallagher / Feimer et al.)



NEW YORK - La recherche de la vie au-delà de la Terre réside dans l'eau, dont l'abondance dans tout le système solaire devient de plus en plus évidente pour les scientifiques.



L'eau est une molécule polaire et un solvant, deux propriétés importantes pour certaines réactions chimiques essentielles à la vie, a déclaré la scientifique en chef de la NASA, Ellen Stofan.

'Nous pensons que l'eau est la clé de la vie telle que nous la connaissons', a déclaré Stofan mardi 28 avril lors du débat commémoratif Asimov, un événement annuel au Musée américain d'histoire naturelle de New York qui a été modéré par Neil deGrasse Tyson, directeur du musée Planétarium Hayden. [ 5 revendications audacieuses de la vie extraterrestre ]



Et la Terre n'est certainement pas le seul monde avec de vastes réserves de choses. Lune de Jupiter Europe est recouverte d'une couche de glace qui se trouve très probablement au sommet d'un océan mondial, et la lune Encelade de Saturne montre également des preuves d'eau souterraine. Mars, quant à lui, était autrefois un monde relativement chaud et humide qui abritait apparemment de grandes quantités d'eau liquide dans un passé ancien pendant une longue période – peut-être jusqu'à un milliard d'années, a déclaré Stofan.

Les astrobiologistes considèrent Europe et Encelade comme des candidats viables pour héberger la vie extraterrestre aujourd'hui. Bien que les chercheurs ne trouvent peut-être pas de vie sur Mars maintenant, elle y a peut-être déjà existé, a déclaré Stofan.

'Beaucoup d'entre nous dans la communauté scientifique ont une croyance assez forte, basée sur la science, qu'à un moment donné, la vie aurait probablement évolué à la surface de Mars', a déclaré Stofan. « Le plus dur sera de le trouver. »



Tout La vie martienne ce qui est trouvé est probablement des microbes, pas des 'petits hommes verts', a-t-elle ajouté.

Ici sur Terre

Kathryn Sullivan, administratrice de la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) des États-Unis, a participé avec Stofan et Tyson à l'événement de mardi soir – qui s'appelait, à juste titre, « Eau, eau » ; le général à la retraite de l'US Air Force Charles Wald; l'hydrologue Tess Russo ; et l'astronome Heidi Hammel, experte en comètes et autres corps aquifères du système solaire.

La discussion n'a pas porté uniquement sur la recherche d'une vie extraterrestre. En fait, il s'agissait en grande partie d'une série de crises imminentes auxquelles les approvisionnements en eau douce sont confrontés sur Terre et du lien avec la NASA et la science spatiale. Sullivan a noté que la NOAA et la NASA travaillent en étroite collaboration ; La NOAA exploite une flotte de satellites qui surveille la météo, le climat et l'utilisation des terres.



Russo a déclaré que les études satellitaires sur l'utilisation de l'eau peuvent aider les agriculteurs à comprendre comment utiliser l'eau plus efficacement. Quelque 2,4% de toute l'eau sur Terre est de l'eau douce, et les humains ne peuvent en utiliser qu'une fraction, environ 0,4% du total. De cela, environ 70-90 pour cent est utilisé pour l'agriculture.

Tyson a postulé que les plans d'installation des humains sur Mars peuvent être liés à la façon dont nous utilisons l'eau sur Terre, et que les technologies de recyclage pourraient avoir des applications terrestres. [ Les missions martiennes les plus audacieuses de l'histoire ]

Stofan a convenu que le recyclage de l'eau est la clé. Sur la Station spatiale internationale, environ 85 pour cent de l'eau est recyclée. Pour se rendre sur Mars, ce pourcentage devra être encore plus élevé. Et l'eau, a-t-elle ajouté, n'est pas seulement pour boire, mais aussi pour le carburant de fusée.

Il n'y a pas d'eau liquide à la surface de Mars, et y accéder pourrait ne pas être facile. 'Mars n'est pas un endroit du genre' vivre de la terre '', a déclaré Stofan. La voie probable sera de pré-positionner une sorte d'appareil d'extraction d'eau sur Mars avant d'envoyer des humains.

Sur d'autres mondes, cependant, l'eau est encore plus difficile d'accès. Sur la lune, une grande partie est enfermée dans des clathrates, a déclaré Hammel. Les clathrates sont des composés dans lesquels les molécules d'eau sont piégées à l'intérieur de réseaux moléculaires. Faire sortir l'eau n'est pas facile. «Vous devez passer par beaucoup de matériel», a-t-elle déclaré.

Crise de l'eau

Quant aux crises de l'eau sur Terre, la technologie - même de la NASA - pourrait ne pas suffire à les résoudre. 'L'une des difficultés est de prendre une chose de la NASA et de la mettre à l'échelle', a déclaré Hammel.

Dans l'état actuel des choses, les humains utilisent beaucoup d'eau, et pas toujours à bon escient.

'A Las Vegas, la consommation d'eau par habitant est deux fois plus élevée qu'à New York', a déclaré Sullivan. « Mais il pleut 10 fois plus ici [à New York]. » En plus de cela, 90 pour cent de l'eau du Nevada est utilisée pour l'agriculture. De tels déséquilibres sont courants. Il faut trois fois plus d'eau pour produire une bouteille d'eau en plastique que la bouteille n'en contient, a-t-elle ajouté.

Russo a déclaré que l'humanité draine les aquifères beaucoup plus rapidement qu'ils ne se rechargent. 'Nous pompons de l'eau qui s'est rechargée lors d'une période glaciaire précédente', a-t-elle déclaré. « Le temps qu'il faut à l'eau pour retourner dans l'aquifère est beaucoup plus long qu'il n'en faut pour la pomper. '

Du point de vue de la sécurité nationale, l'épuisement de l'eau a de graves implications, a déclaré Wald. « À Gaza, l'eau est essentielle. Ils en consomment tellement que dans deux ans ils n'en auront plus. Pendant ce temps, le gouvernement éthiopien a des plans pour un énorme barrage sur le Nil, qui aura un impact sur les pays en aval. « Les guerres de l'eau seront exacerbées.

Même aux États-Unis, les conflits liés à l'eau deviennent de plus en plus graves, les États se battant devant les tribunaux pour les ressources en eau. Des États comme la Californie cultivent une grande partie de la nourriture du pays. « Le problème de l'eau en Californie est notre problème. Nous sommes actuellement en crise », a déclaré Stofan.

Sullivan a noté qu'une grande partie de l'eau qui pourrait être utilisée pour la boisson est simplement gaspillée à arroser les pelouses - et qu'elle finit par être drainée directement dans l'océan à partir des usines de traitement. En plus de cela, l'eau est bon marché, il n'y a donc pas beaucoup d'incitation à réduire l'utilisation. Et une utilisation plus efficace pourrait être la seule option. Le dessalement est énergivore et génère des déchets.

'Lorsque vous aspirez le sel de l'eau de mer, il ne vous reste que de la saumure épaisse', a déclaré Sullivan. « C'est votre déchet. »

Les panélistes n'étaient généralement pas optimistes sur le fait qu'autre chose qu'une crise majeure changerait les habitudes américaines. En même temps, ils espéraient que les futurs ingénieurs et scientifiques pourraient aider à résoudre certains des problèmes. Et la science spatiale, a déclaré Hammel, pourrait être la clé de cela.

'Nous avons déjà interrogé un groupe d'ingénieurs', a déclaré Hammel. « Ils n'ont pas parlé de dessalement ; ils ont dit que ce qui les a inspirés était l'espace… Quelque part, il y a une petite fille qui s'intéresse à la science et qui est allée à sa bibliothèque locale. Elle n'a pas eu de livre sur le dessalement, elle a sorti un livre sur les trous noirs.'

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