La recherche de la vie sur Mars (une chronologie de photos)

Hubble photo de Mars

Le télescope spatial Hubble de la NASA a pris cette photo de Mars le 26 août 2003, alors que la planète rouge était à 34,7 millions de kilomètres de la Terre. La photo a été prise 11 heures seulement avant que Mars ne se rapproche le plus de nous en 60 000 ans. (Crédit image : NASA/ESA)

introduction

NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI/AURA), J. Bell (Cornell University) et M. Wolff (Space Science Institute, Boulder)



NASA, ESA, Hubble Heritage Team (STScI/AURA), J. Bell (Cornell University) et M. Wolff (Space Science Institute, Boulder)

Depuis que les humains ont commencé à se demander s'il y avait de la vie au-delà de la Terre, l'un des premiers endroits où nous espérions la trouver était Mars. Alors que nos attentes ont changé, passant de l'idée de villes et de martiens qui parlent, à la pensée que des organismes microbiens pourraient se trouver profondément sous la surface de Mars, cet espoir n'est pas mort.

Années 1890 : canaux martiens

Les canaux martiens représentés par Percival Lowell.

Domaine public

Aussi scandaleux que cela puisse nous paraître aujourd'hui, un éminent astronome du 19e siècle nommé Percival Lowell était convaincu non seulement qu'il y avait de la vie sur Mars, mais que cette vie était intelligente et avait construit des villes et un réseau complexe de canaux à travers le visage de la planète. La théorie était que Mars était autrefois luxuriante, mais qu'elle se desséchait maintenant, alors les Martiens avaient conçu les canaux pour acheminer l'eau des calottes glaciaires polaires de la planète pour nourrir leur civilisation. Bien que Lowell ait popularisé l'idée, l'astronome italien Giovanni Schiaparelli a été le premier à proposer des canaux martiens dans les années 1870.

1965 : Premières photos depuis Orbit — Mariner 4

Vaisseau spatial Mariner 4

Nasa

Les premières photos de Mars depuis l'orbite proviennent de la sonde de la NASA Mariner 4, qui a survolé la planète rouge en 1965. Les 21 photos de la sonde d'une surface sèche et poussiéreuse ont déçu ceux qui espéraient des rivières, des océans ou des signes de vie.

1976 : Premières photos du sol — Viking

Nasa

Nasa

C'est plus d'une décennie plus tard que les premiers atterrisseurs martiens ont pu renvoyer des photos de la surface de la planète. Le programme Viking de la NASA a envoyé deux sondes en orbite autour de la planète rouge, qui ont chacune éjecté des atterrisseurs qui ont touché sa surface. Le premier véhicule artificiel à entrer en contact avec la surface de Mars était Viking 1, qui a atterri le 20 juillet 1976. Il a été suivi le 3 septembre par Viking 2, qui a atterri à un endroit différent.

1984 : Météorites suspectes — ALH84001

Le débat basé sur les météorites sur la vie martienne est loin d

Nasa

Une météorite martienne découverte en Antarctique en 1984, appelée ALH84001, contient un minéral appelé magnétite qui, sur Terre, est associé à la présence de micro-organismes. On pense que la météorite s'est formée sur Mars il y a au moins 16 millions d'années et a atterri sur Terre il y a environ 13 000 ans. Les matériaux carbonatés dans la météorite indiquent également que de l'eau liquide était présente lors de leur formation. Enfin, certains ont affirmé que les petites structures à l'intérieur de la météorite semblent être des nanobactéries fossilisées, bien que cette idée ait été controversée.

1997 : Premier Rover — Mars Pathfinder

Nasa

Nasa

Le premier rover envoyé sur Mars était le Sojourner de la NASA, qui faisait partie de la mission Mars Pathfinder, qui comprenait également un atterrisseur stationnaire appelé Pathfinder. Le rover a réalisé les études les plus sophistiquées de la géologie et du climat martiens à ce jour, bien qu'il n'ait trouvé aucune preuve directe d'eau ou de vie.

2004 : eaux de surface passées — esprit et opportunité

Nasa

NASA/JPL

Les jumeaux Mars Exploration Rovers Spirit et Opportunity de la NASA ont atterri sur la planète rouge en janvier 2004. En quelques mois, ils avaient trouvé des preuves que de l'eau liquide avait déjà existé sur la surface martienne. Opportunity avait trouvé des motifs rocheux particuliers à l'intérieur d'un cratère qui indiquaient la présence d'eau courante dans le passé, et des produits chimiques à proximité suggéraient que le site était autrefois le rivage d'une mer d'eau salée.

2006 : Eau récente — Mars Reconnaissance Orbiter

Déchets JPL/Corby

Déchets JPL/Corby

Le Mars Reconnaissance Orbiter est arrivé pour faire le tour de la planète rouge en mars 2006, prenant des photos haute résolution de nombreuses zones de la surface du monde. L'orbiteur a trouvé des preuves supplémentaires que Mars était autrefois plus humide qu'elle ne l'est maintenant, avec des observations de motifs de surface qui n'auraient pu être faites que par l'écoulement de liquide, très probablement du dioxyde de carbone ou de l'eau, dans son passé géologique récent.

2008 : Courant d'eau — Phoenix Lander

Preuve! De la glace d

NASA/JPL-Caltech/Université de l'Arizona/Université A&M du Texas

Le 25 mai 2008, la NASA a fait atterrir le vaisseau spatial Phoenix sur les plaines arctiques de Mars pour étudier si de l'eau liquide pouvait y avoir existé, créant un environnement habitable à la vie. Après environ un mois d'opérations, la NASA a annoncé que Phoenix avait trouvé la première preuve de glace d'eau actuelle sous la surface de Mars.

2012 : Territoire inexploré — Mars Science Laboratory

Artiste

NASA/JPL-Caltech

En novembre 2011, la NASA a lancé sa sonde la plus chère et la plus ambitieuse sur Mars à ce jour. Le rover du Mars Science Laboratory, appelé Curiosity, doit atterrir sur Mars le 5 août 2012 pour commencer un voyage de deux ans autour de la surface à la recherche de signes que Mars est, ou a déjà été, habitable.

Emplacement du site de forage John Klein

Emplacement du site de forage John Klein

NASA/JPL-Caltech/ASU

Le 12 mars 2013, la NASA a annoncé que l'ancienne Mars était capable de supporter une vie microbienne primitive. La découverte est venue du rover martien Curiosity, basé sur le premier échantillon de roche du rover foré à partir de «John Klein», une cible de substrat rocheux plat, dans le cratère Gale. [ Histoire complète ]