'Sigma 7' à 50 ans : des images rétro de l'espace rappellent le 5e vol spatial américain

Schirra entrant dans la capsule Sigma 7

Il y a 50 ans, Wally Schirra devenait le cinquième Américain dans l'espace, réalisant le troisième vol orbital du programme Mercury. Schirra a piloté sa capsule Sigma 7 lors d'une mission sur six orbites qui a duré plus de neuf heures le 3 octobre 1962. (Crédit image : NASA/ RetroSpaceImages.com passant par collectdemokratija.eu )



Il y a cinquante ans aujourd'hui, les États-Unis lançaient leur cinquième astronaute dans l'espace.



Walter M. 'Wally' Schirra, Jr. a conduit son vaisseau spatial Mercury à un homme au sommet d'une fusée Atlas en orbite le 3 octobre 1962. La mission de neuf heures sur la capsule 'Sigma 7' a été la plus longue à ce jour pour un vol américain et a ouvert la voie à la mission finale d'une journée du programme Mercury qui suivi.

Schirra, dont le choix de la lettre grecque 'Sigma' pour le nom de son vaisseau spatial était censé refléter l'accent mis par son vol sur l'évaluation technique, a écrit dans sa biographie qu'il s'efforçait d'atteindre 'l'excellence en ingénierie'. À cette fin, le vol presque sans faille de Sigma 7 s'est terminé par un amerrissage presque parfait, atterrissant à seulement un demi-mile (0,8 kilomètre) du navire de récupération de la Marine.



'Je pense qu'ils vont me mettre dans l'ascenseur numéro 3' du porte-avions USS Kearsarge, a plaisanté Schirra à propos de sa descente assistée par parachute. Cela aurait pu être le nec plus ultra des « pièges » de Schirra – des blagues qu'il a tristement célèbres pour ses amis, ses collègues et plus tard ses coéquipiers.

Il pourrait aussi en être victime. À peine trois minutes après le début de la mission Mercury-Atlas 8, du communicateur par capsule ou du capcom, Deke Slayton a envoyé à Schirra une question simple à poser mais compliquée à répondre : « Hé, Wally, êtes-vous une tortue ? » Une tradition héritée des pilotes de la Seconde Guerre mondiale, la réponse correcte, « Vous pariez que je suis votre beau cul ! » n'était pas quelque chose que Schirra pouvait diffuser au monde d'en bas. La pénalité pour ne pas répondre, cependant, était d'avoir à acheter à tous ceux qui écoutaient une boisson de leur choix.

Sans manquer un battement, Schirra est passé de la radio en direct à son enregistreur de bord et a prononcé la 'bonne réponse', comme le notera plus tard la transcription officielle de la NASA. [ Galerie : Schirra’s Sigma 7 à 50 ans ]



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L'astronaute de la NASA Walter 'Wally' Schirra a été lancé à bord du vaisseau spatial 'Sigma 7' Mercury au sommet d'une fusée Atlas à 7 h 15 min 11 s HNE le 3 octobre 1962 depuis le complexe 14 de Cape Canaveral, en Floride.(Crédit image : NASA/ RetroSpaceImages.com passant par collectdemokratija.eu )

Au-delà des blagues, Schirra a effectué des observations de la planète Mercure, suivant son passage à travers les couches supérieures de l'atmosphère terrestre, et a piloté le premier appareil photo Hasselblad dans l'espace, un modèle qu'il a lui-même choisi et acheté dans un magasin de photo local de Houston.



Schirra a également acheté et porté sur Sigma 7 le premier Montre Omega Speedmaster pour voler dans l'espace , initiant le long héritage du chronographe en tant que garde-temps de choix pour les astronautes et les cosmonautes à ce jour.

Schirra, qui a participé aux missions Gemini et Apollo - le seul astronaute à avoir piloté les trois premiers vaisseaux spatiaux pilotés de la NASA - est décédé en mai 2007 à l'âge de 84 ans. Sa capsule Mercury, Sigma 7, est aujourd'hui exposée au US Astronaut Hall of Fame à Titusville, en Floride, où Schirra est honoré comme l'un des intronisés originaux du Hall.

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