Surprise de vol spatial ! L'ADN survit à un court voyage à l'extérieur de la fusée

Lancement de la fusée TEXUS-49

Une fusée TEXUS-49 lancée depuis le centre spatial Esrange à Kiruna, dans le nord de la Suède, portant de l'ADN plasmidique à l'extérieur. Les scientifiques ont été surpris de découvrir que l'ADN avait survécu au vol de 13 minutes. (Crédit image : Adrian Mettauer)

La substance qui détient le code de la vie peut être capable de survivre à un court trajet dans l'espace, suggère une nouvelle étude.



Des échantillons d'ADN injectés à l'extérieur d'une fusée-sonde TEXUS-49 sont restés fonctionnels après un vol de 13 minutes en orbite basse vers l'espace, rapportent les scientifiques de l'étude.

'Nous avons été totalement surpris… Nous ne nous attendions pas à récupérer autant d'ADN actif intact et fonctionnel', a déclaré Cora Thiel, biologiste moléculaire à l'Université de Zurich et auteur principal de l'étude, dans un communiqué. 'Nos découvertes nous ont un peu inquiétés quant à la probabilité de contaminer les vaisseaux spatiaux, les atterrisseurs et les sites d'atterrissage avec de l'ADN de la Terre.' [ Comment protéger les autres planètes des microbes terrestres ]

Thiel a mené l'expérience avec Oliver Ullrich, biochimiste à l'Université de Zurich et à l'Université de Magdebourg, en Allemagne.

Thiel et Ullrich n'avaient pas l'intention de tester la survie de l'ADN pendant les vols spatiaux. À l'intérieur de la soute de la fusée, le couple avait placé une expérience qui examinerait l'effet de la gravité sur l'ADN et sa capacité à fonctionner. Le vol de la fusée TEXUS-49, qui a été lancée depuis le centre spatial Esrange à Kiruna, dans le nord de la Suède, comprenait au moins 3 minutes en orbite basse, où le contenu de la fusée est en apesanteur.

Mais lors des préparatifs du vol, Thiel et Ullrich ont également décidé de mettre de l'ADN à l'extérieur de la fusée : autour de l'extérieur de la charge utile, dans les rainures des têtes de vis et sous la charge utile. Leur intention était de tester la robustesse d'un biomarqueur dans l'ADN - une partie spécifique du brin d'ADN qui contient des instructions pour une fonction spécifique.

Lorsque la fusée est revenue, les chercheurs ont trouvé au moins une petite quantité d'ADN dans les trois endroits, jusqu'à 53 % dans les rainures des têtes de vis. Et jusqu'à un tiers de l'ADN était encore fonctionnel, selon les chercheurs.

L'ADN utilisé dans l'expérience n'a pas été ADN chromosomique — le type trouvé chez les humains et la plupart des organismes vivants, qui transmet l'information génétique des organismes aux nouvelles cellules et à la progéniture — mais plutôt l'ADN plasmidique, qui se trouve dans certaines bactéries et fonctionne légèrement différemment de l'ADN chromosomique. L'ADN plasmidique est environ 10 fois plus petit que l'ADN chromosomique bactérien, selon Ullrich.

'Nous ne pouvons pas dire comment ces grosses molécules d'ADN chromosomique réagiraient dans les mêmes conditions et cela devrait être étudié dans une expérience distincte', a déclaré Ullrich à demokratija.eu dans un e-mail. 'Cependant, nous supposons que les petites molécules d'ADN plasmidique pourraient être plus résistantes aux conditions de rentrée que l'ADN chromosomique, qui est également riche en protéines.'

L'intérieur de la soute a atteint une température maximale de 266 degrés Fahrenheit (130 degrés Celsius) et les températures des gaz externes ont atteint 1 832 degrés F (1 000 C). Cependant, Ullrich note que les scientifiques ne savent pas à quel point les échantillons d'ADN sont devenus chauds. De plus, Ullrich dit qu'ils ne peuvent que spéculer sur les facteurs qui ont influencé la survie des échantillons.

« En général, nous pensons que la survie des micro-organismes ou des « molécules de vie » lors de la rentrée nécessite une combinaison de différents facteurs favorables et « protecteurs » (par exemple, la protection par les minéraux, la sécheresse, certaines températures) et peut donc ne pas être le 'règle', mais plus un cas probable, mais rare », a déclaré Ullrich dans un e-mail. 'Mais - néanmoins - la survie de l'ADN est possible, comme l'a démontré notre expérience.'

D'autres expériences ont étudié la robustesse de la vie dans l'espace. Les scientifiques ont soumis des dizaines de bactéries et autres petits organismes à une exposition simulée ou réelle aux conditions difficiles du cosmos (en dehors de la protection d'une capsule spatiale). Les scientifiques ont identifié une poignée d'organismes, appelés « extrêmophiles », qui peuvent survivre à des conditions qui tueraient la plupart des êtres vivants : un froid glacial, une chaleur torride et des radiations intenses. Les tardigrades, également connus sous le nom d'ours d'eau, ont surpris les scientifiques par leur capacité à survivre, nus, dans l'espace.

Ce domaine de recherche soulève des questions quant à savoir si la vie peut ou non se propager naturellement de planète en planète via les comètes et autres roches spatiales, ou fusées. Mais la nouvelle étude à elle seule ne suggère pas que la vie ou même l'ADN pourraient survivre à un long voyage dans l'espace, et Ullrich met en garde contre l'exagération de ses implications.

« Ce n'est qu'un très, très petit pas pour une très grande question. »

L'étude les résultats apparaissent dans le numéro d'aujourd'hui (26 novembre) de PLOS ONE.

Artiste

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