SpaceX : Faits sur la compagnie privée de vols spatiaux d'Elon Musk

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Le Falcon 9 et le Dragon de SpaceX décollent de la rampe de lancement 39A du Kennedy Space Center à Cap Canaveral, en Floride. (Crédit image: SpaceX)

SpaceX est une entreprise privée de vols spatiaux qui met des satellites en orbite et livre du fret et, plus récemment, des équipages à la Station spatiale internationale (ISS). Elle a été la première entreprise privée à envoyer un cargo vers l'ISS, en 2012. L'entreprise a envoyé son les deux premiers astronautes à l'ISS le 30 mai 2020 à bord du SpaceX Crew Dragon, et a suivi ce vol d'essai avec le lancement réussi de quatre astronautes le 15 novembre 2020. Au début de 2021, c'est la seule entreprise commerciale de vols spatiaux capable d'envoyer des astronautes dans l'espace, bien qu'elle puisse bientôt faire face à la concurrence de Le CST-100 Starliner de Boeing .



A qui appartient SpaceX ?

SpaceX a été fondé par Musk, un homme d'affaires et entrepreneur d'origine sud-africaine. À 30 ans, Musk a fait sa fortune initiale en vendant ses deux sociétés à succès : Zip2, qu'il a vendu pour 307 millions de dollars en 1999, et PayPal, qu'eBay a racheté pour 1,5 milliard de dollars en 2002, Le New York Times a rapporté . Il a décidé que sa prochaine grande entreprise serait une société spatiale à financement privé.

Au départ, Musk a eu l'idée d'envoyer une serre, surnommée l'Oasis de Mars, sur la planète rouge. Son objectif était de susciter l'intérêt du public pour l'exploration tout en fournissant une base scientifique sur Mars. Mais le coût a fini par être trop élevé, et à la place, Musk a lancé une société de vols spatiaux appelée Space Exploration Technologies Corp., ou SpaceX, désormais basée dans la banlieue de Los Angeles à Hawthorne, en Californie.

Il a dépensé un tiers de sa fortune déclarée, 100 millions de dollars, pour lancer SpaceX. Il y avait un scepticisme quant à son succès, qui a persisté pendant les premières années de SpaceX.

Après avoir passé 18 mois à travailler en privé sur un vaisseau spatial, SpaceX a dévoilé le vaisseau en 2006 sous le nom Dragon . Musk aurait nommé le vaisseau spatial d'après ' Puff, le dragon magique ', une chanson des années 1960 du groupe folklorique Peter, Paul and Mary. Il a dit qu'il avait choisi le nom parce que les critiques pensaient que ses objectifs de vol spatial étaient impossibles.

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L'administrateur de la NASA, Jim Bridenstine (à gauche) et le PDG de SpaceX, Elon Musk, s'adressent à la presse au siège de SpaceX à Hawthorne, en Californie, le 10 octobre 2019.(Crédit image : Aubrey Gemignani/NASA)

Première fusée de SpaceX : Falcon 1

Musk était déjà un homme d'affaires expérimenté lorsqu'il a lancé SpaceX, et il était fermement convaincu que des lancements plus fréquents et plus fiables réduiraient le coût de l'exploration. Ainsi, il a recherché un client stable qui pourrait financer le développement précoce d'une fusée : la NASA. (Plus tard, il a courtisé des clients de lancement de divers secteurs pour diversifier sa clientèle.) En tant que tel, son objectif pour SpaceX était de développer le premier booster privé à carburant liquide pour le mettre en orbite, qu'il a appelé le Falcon 1.

L'entreprise a connu une courbe d'apprentissage abrupte sur la route de l'orbite. Il a fallu quatre tentatives pour que le Falcon 1 vole avec succès, les tentatives précédentes ayant déraillé par des problèmes tels que des fuites de carburant et une collision avec un étage de fusée. Mais finalement, Falcon 1 a effectué deux vols réussis : le 28 septembre 2008 et le 14 juillet 2009. Le lancement de 2009 a également placé le satellite malaisien RazakSat en orbite.

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En 2006, SpaceX a reçu 278 millions de dollars de la NASA dans le cadre de l'agence Services de transport orbital commercial (COTS), qui a été créé pour stimuler le développement de systèmes capables de transporter commercialement des marchandises vers l'ISS. L'ajout de quelques jalons supplémentaires a finalement porté la valeur totale du contrat à 396 millions de dollars. SpaceX a été sélectionné pour le programme avec Rocketplane Kistler (RpK), mais le contrat de RpK a été résilié avec seulement un paiement partiel après que la société n'a pas atteint les jalons requis.

De nombreuses entreprises ont participé au programme COTS à ses débuts, dans le cadre de contrats financés ou non financés. En 2008, la NASA a attribué deux contrats pour services de réapprovisionnement commercial . SpaceX a reçu un contrat pour 12 vols (d'une valeur de 1,6 milliard de dollars) et Orbital Sciences Corp. (maintenant Orbital ATK) a reçu un contrat pour huit vols (d'une valeur de 1,9 milliard de dollars).

Le Falcon 1 est lancé depuis l

Le Falcon 1 est lancé depuis l'île d'Omelek dans l'atoll de Kwajalein.(Crédit image: SpaceX)

SpaceX réussit à amener du fret à la station spatiale

Alors que le financement a montré que la NASA avait confiance dans la capacité de SpaceX à préparer un vaisseau spatial pour transporter des fournitures de fret, la société avait encore du travail à faire. Pour entrer dans l'espace avec une cargaison lourde, le vaisseau spatial Dragon nécessiterait plus de puissance de fusée que ce que Falcon 1 pourrait fournir. Ainsi, SpaceX a développé une fusée de nouvelle génération, appelée Faucon 9 , pour envoyer Dragon en orbite. Le Falcon 9 transporterait beaucoup plus de cargaison : 28 991 lb. (13 150 kilogrammes) à faible Terre orbite, par rapport à la capacité du Falcon 1 de 1 480 lb. (670kg). De plus, SpaceX prévoyait de rendre la fusée auto-atterrissante, et donc réutilisable, en économisant sur les coûts.

SpaceX espérait initialement piloter le vaisseau spatial d'ici 2008 ou 2009, mais le processus de développement a pris des années de plus que ce que la société pensait. Le vol inaugural du Falcon 9 a eu lieu le 4 juin 2010, avec une charge utile Dragon simulée. La fusée a été lancée avec succès, bien que la tentative d'atterrissage ait échoué car le parachute n'a pas fonctionné. SpaceX a poursuivi en lançant ensemble les vaisseaux spatiaux Falcon 9 et Dragon le 8 décembre 2010. Encore une fois, le lancement a été un succès, répondant aux exigences COTS de la NASA, mais l'atterrissage de la fusée a échoué.

En rapport: Photos de lancement: la capsule Dragon de SpaceX rugit vers la station spatiale

L'étape suivante et la plus cruciale a été la livraison de la station spatiale. Dragon, à bord d'une fusée Falcon 9, a livré sa première cargaison à la station spatiale en mai 2012 dans le cadre d'un vol d'essai pour le programme COTS. Les le lancement a été retardé pendant quelques jours à cause d'un problème de moteur, mais la fusée a décollé en toute sécurité au prochain essai.

Les observateurs des vols spatiaux ont salué la capacité de SpaceX à envoyer un vaisseau spatial cargo vers l'ISS. Les vols spatiaux privés n'avaient même pas été envisagés lorsque la station spatiale a été développée dans les années 1980 et 1990.

SpaceX a effectué le premier de ses vols commerciaux réguliers vers la station spatiale en octobre 2012. Ce vol a atteint la plupart de ses objectifs, mais il a connu une panne partielle de la fusée lors du lancement. L'échec a fini par bloquer un satellite, Orbcomm-OG2, sur une orbite anormalement basse, ce qui a conduit à l'échec de la mission.

Construire des vaisseaux spatiaux plus gros et de meilleure qualité : Falcon 9, Dragon et Falcon Heavy

Un regard à l

Un regard à l'intérieur de la capsule SpaceX Dragon et de sa fusée Falcon 9.(Crédit image : Karl Tate/demokratija.eu)

Les premier vol du Falcon Heavy , le 6 février 2018, a atteint la quasi-totalité de ses principaux jalons. Falcon Heavy s'est envolé avec succès en orbite, transportant à son bord une Tesla Roadster (une voiture électrique fabriquée par Tesla, une autre société appartenant à Musk) et un mannequin en combinaison spatiale surnommé Starman. SpaceX a diffusé en direct le lancement et les premières heures du Roadster dans l'espace, ce qui a attiré l'attention du monde entier.

Les deux propulseurs de fusée ont atterri avec succès près du Centre spatial Kennedy, comme prévu, mais l'étage principal a heurté l'océan à 300 mph (480 km/h), ce qui était trop rapide, et il n'a pas survécu à l'impact. Falcon Heavy a ensuite effectué une combustion du moteur dans l'espace qui devrait amener le Roadster au moins aussi loin que l'orbite de Mars.

Avril 2019 a vu un revers pour SpaceX lorsqu'un test du vaisseau spatial Dragon avec équipage, destiné à amener des astronautes de la NASA dans l'espace, a subi un dysfonctionnement alors qu'il est au sol. Cela a créé un panache de fumée visible à des kilomètres autour de Cap Canaveral, en Floride. L'incident a retardé le calendrier de l'entreprise pour amener des personnes à la Station spatiale internationale.

Les plans de SpaceX pour l'avenir, Mars et plus

SpaceX a des clients du secteur privé, des entités militaires et non gouvernementales, qui paient l'entreprise pour lancer des cargaisons dans l'espace. Bien que SpaceX tire son argent des services de lancement, la société se concentre également sur le développement de technologies pour l'exploration spatiale future.

Et les rêves de Musk de voler vers Mars ne sont pas assombris. En 2011, il a déclaré aux délégués de l'Institut américain d'aéronautique et d'astronautique (AIAA) à San Diego qu'il prévoyait d'emmener des gens sur Mars dans 10 à 15 ans. Trois ans plus tard, lors de la Conférence internationale sur le développement spatial, il a déclaré que l'étage de fusée réutilisable serait une étape pour se rendre sur la planète rouge.

'La raison pour laquelle SpaceX a été créé était d'accélérer le développement de la technologie des fusées, le tout dans le but d'établir une base permanente et autonome sur Mars', a déclaré Musk à l'époque. 'Et je pense que nous faisons des progrès dans cette direction – pas aussi vite que je le souhaiterais.'

En 2016, Musk a dévoilé son plan technologique pour le transport martien, qui fait partie de son plan visant à créer une colonie autonome de la planète rouge dans les 50 à 100 prochaines années. Le système de transport interplanétaire, comme on appelle la fusée, est essentiellement une version plus grande du Falcon 9. Le vaisseau spatial, cependant, sera un peu plus grand que le Dragon, car il devrait transporter au moins 100 personnes par vol. (La version avec équipage du Dragon pour l'ISS devrait transporter quatre personnes en moyenne.)

Un artiste

Mars est depuis longtemps l'objectif de SpaceX et de son PDG milliardaire Elon Musk. Musk a répété à plusieurs reprises que son objectif était de faire de l'humanité une espèce à deux planètes.(Crédit image: SpaceX)

Musk a fait suite à son annonce en 2017 en publiant un article décrivant un future ville de la planète rouge d'un million d'habitants et fournir plus de détails sur la façon dont le STI transporterait des marchandises et des personnes.

Musk a mis à jour ses plans sur Mars en septembre 2017 dans une adresse en Australie. Il n'a pas mentionné l'ITS pendant l'entretien ; à la place, il a parlé d'un système appelé Big Falcon Rocket (BFR). Le vaisseau spatial que BFR transportera aura une hauteur de 157,5 pieds (48 mètres) et aura 40 cabines pour les passagers, probablement d'une capacité de 100 personnes.

En 2018, Musk a annoncé que Yusaku Maezawa, un artiste et milliardaire fondateur du géant japonais du commerce électronique Zozo, et une poignée d'artistes se lanceraient sur le BFR sur un voyage autour de la lune dans les années 2020. SpaceX n'a ​​pas révélé combien Maezawa a payé pour ce voyage.

Musk a de nouveau dévoilé une mise à jour de ses plans pour Mars, en septembre 2019, en renommant le premier BFR en Starship Mk1 et en remplaçant son revêtement extérieur de fibre de carbone coûteuse en acier inoxydable. Des photos de l'engin brillant à l'allure de science-fiction en cours d'assemblage dans les installations de SpaceX au sud du Texas, près du village de Boca Chica, ont circulé sur Internet.

En 2019, Musk et SpaceX ont déclenché une controverse dans le domaine de l'astronomie sur les projets de l'entreprise de placer une constellation de 12 000 petits satellites en orbite autour de la Terre afin de fournir un accès Internet fiable à des endroits éloignés. Jusqu'à présent, seuls 60 de ces satellites Starlink ont ​​été lancés mais ils sont déjà partis sentiers inesthétiques dans les observations au télescope du ciel nocturne par les astronomes. De nombreux chercheurs craignent qu'un nombre accru de satellites ne pose des problèmes aux entreprises de collecte de données vitales.

Selon un Rapport SpaceNews , SpaceX prévoit de tester un revêtement spécial sur la prochaine série de satellites Starlink qui pourrait les rendre moins réfléchissants et, par conséquent, moins gênants dans le ciel nocturne.

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Une image de l'observatoire interaméricain Cerro Tololo montre des traînées laissées par les satellites Starlink.(Crédit image : Laboratoire national de recherche en astronomie optique-infrarouge de la NSF/CTIO/AURA/DELVE)

Lancements réussis en équipage vers l'ISS

SpaceX a lancé son premier vol d'essai en équipage le 30 mai 2020, livrant en toute sécurité les astronautes Bob Behnken et Doug Hurley à l'ISS. Sur le vaisseau spatial réutilisable phare de la société SpaceX Crew Dragon, les deux hommes retourné sain et sauf sur Terre le 2 août 2020.

Le 15 novembre 2020, le premier vol réussi en taxi spatial a utilisé une fusée Falcon 9 pour lancer en toute sécurité quatre astronautes vers l'ISS à bord d'un vaisseau Crew Dragon que les astronautes avaient nommé « Résilience », en l'honneur des efforts en cours contre la pandémie de COVID-19.

Lire la suite: Crew-1 s'amarre avec succès à l'ISS

Ressources additionnelles:

  • Vous pouvez suivre SpaceX sur Twitter @SpaceX .
  • Regardez des vidéos des lancements réussis et ratés de SpaceX sur le site de l'entreprise Chaîne Youtube .
  • Vérifier Le blog SpaceX de la NASA pour les dernières nouvelles sur les collaborations entre les deux entités.

Cet article a été mis à jour le 16 décembre 2019 par le contributeur de demokratija.eu Adam Mann, et à nouveau le 27 janvier 2020 par l'éditeur de référence de demokratija.eu Vicky Stein.